Utiliser les dunes pour interpréter le vent sur Mars —

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  • Les dunes se développent lorsque le sable soufflé par le vent s’organise en motifs, le plus souvent dans les déserts et les régions arides ou semi-arides du monde. Chaque continent sur Terre a des champs de dunes, mais des dunes et des motifs de sable ressemblant à des dunes se trouvent également dans tout le système solaire : sur Mars, Vénus, Titan, la comète 67P et Pluton. Sur Terre, les stations météorologiques mesurent la vitesse et la direction du vent, ce qui nous permet de prévoir et de comprendre le flux d’air dans l’atmosphère.

    Sur d’autres planètes et corps planétaires, nous n’avons pas encore de stations météorologiques mesurant les vents (à quelques exceptions récentes sur Mars uniquement). Sans moyen de mesurer directement le vent à la surface d’une autre planète, nous pouvons utiliser les motifs dans les dunes pour interpréter ce que le vent doit faire, sur la base de notre connaissance des dunes sur Terre. De plus, en étudiant les dunes à travers les planètes, nous pouvons mieux comprendre comment le vent et le sable se comportent en général.

    Dans ce Géologie papier, publié aujourd’hui, Mackenzie Day de l’Université de Californie à Los Angeles se concentre sur ce qui se passe lorsque deux dunes entrent en collision.

    “Sur Terre, nous savons que les dunes entrent en collision, se combinent, se lient et fusionnent tout le temps”, explique Day. C’est ce qui entraîne des changements dans la configuration des champs de dunes au fil du temps. Lorsque cela se produit, l’interaction dune-dune laisse derrière elle un motif particulier dans le sable, mais ce motif est généralement recouvert de sable en mouvement actif et difficile à voir sans outils spéciaux. »

    Sur Mars, de nombreuses dunes ressemblent et se comportent de la même manière que les dunes sur Terre, mais en plus, Mars héberge des motifs de sable organisé qui ressemblent à des dunes mais qui présentent certaines différences qui n’ont pas encore été expliquées par la communauté scientifique. La question de savoir si ces caractéristiques inhabituelles, parfois appelées « crêtes éoliennes transversales » ou « mégaripples », sont formées comme des dunes a longtemps été débattue.

    “Dans ce travail, dit Day, je montre que ces crêtes de sable inhabituelles soufflées par le vent montrent parfois à leur surface le motif qui se forme lorsque deux dunes se combinent.”

    Dans la région d’Iapygia de Mars, les dorsales éoliennes transversales incorporaient à la fois des sables clairs et foncés, conduisant à des bandes clair-obscur du côté amont des dorsales. Les bandes apparaissant uniquement sur un côté des crêtes suggèrent que les bandes se sont formées lors de la migration des crêtes. De plus, le modèle d’interaction des dunes connu depuis la Terre peut être observé dans certaines crêtes où les bandes sont tronquées puis se reconnectent, tout comme deux dunes se touchant puis se combinant sous le vent.

    Le modèle associé aux interactions des dunes ne se forme que lorsque deux dunes se combinent, donc le voir dans ces crêtes de sable martien démontre que ces caractéristiques énigmatiques (comme celles montrées dans l’image ci-jointe) se comportent comme des dunes sur Terre. “Tout comme les dunes sur Terre, les dorsales éoliennes transversales sur Mars migrent, se combinent et développent des modèles complexes en réponse au vent.”

    Les dorsales éoliennes transversales sont incroyablement courantes sur Mars, et les résultats de ce travail nous permettent de mieux interpréter le vent à la surface de Mars en utilisant ces caractéristiques semblables à des dunes.

    “Dans l’ensemble”, dit Day, “ce travail exploite à la fois la connaissance de Mars et la connaissance de la Terre pour comprendre l’autre planète et ouvre la porte à l’amélioration de la façon dont nous interprétons le vent à travers les corps planétaires plus loin dans le système solaire.”

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par Société géologique d’Amérique. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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