Utiliser la science pour explorer un mystère russe vieux de 60 ans –

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  • Début octobre 2019, lorsqu’un appelant inconnu a sonné sur le téléphone portable du professeur de l’EPFL Johan Gaume, il aurait difficilement imaginé qu’il était sur le point d’affronter l’un des plus grands mystères de l’histoire soviétique. À l’autre bout de la ligne, un journaliste du New York Times a demandé son avis d’expert sur une tragédie qui s’était produite 60 ans plus tôt dans le nord des montagnes de l’Oural en Russie, connue depuis sous le nom d’incident du col de Dyatlov. Gaume, chef du Laboratoire de simulation de neige et d’avalanche (SLAB) de l’EPFL et chercheur invité au WSL Institute for Snow and Avalanche Research SLF, n’avait jamais entendu parler de l’affaire, que le parquet russe avait récemment ressuscité des archives de l’ère soviétique. “J’ai demandé au journaliste de me rappeler le lendemain pour que je puisse recueillir plus d’informations. Ce que j’ai appris m’a intrigué.”

    Un défi sportif qui s’est terminé en tragédie

    Le 27 janvier 1959, un groupe de dix membres composé principalement d’étudiants de l’Institut polytechnique de l’Oural, dirigé par Igor Dyatlov, 23 ans – tous des skieurs de fond et de descente chevronnés – partit pour une expédition de 14 jours à la montagne Gora Otorten, dans la partie nord de l’oblast soviétique de Sverdlovsk. À cette époque de l’année, un itinéraire de ce type était classé dans la catégorie III – la catégorie la plus risquée – avec des températures pouvant descendre jusqu’à -30 ° C. Le 28 janvier, un membre de l’expédition, Yuri Yudin, a décidé de faire demi-tour. Il n’a jamais revu ses camarades de classe.

    Lorsque la date de retour prévue du groupe au point de départ, le village de Vizhay, allait et venait, une équipe de secours s’est mise à leur recherche. Le 26 février, ils ont trouvé la tente du groupe, gravement endommagée, sur les pentes de Kholat Syakhl – traduit par «Montagne de la Mort» – à environ 20 km au sud de la destination du groupe. Les affaires du groupe avaient été abandonnées. Plus bas dans la montagne, sous un vieux cèdre de Sibérie, ils ont trouvé deux corps vêtus uniquement de chaussettes et de sous-vêtements. Trois autres corps, dont celui de Dyatlov, ont ensuite été retrouvés entre l’arbre et le site de la tente; vraisemblablement, ils avaient succombé à une hypothermie en tentant de retourner au camp. Deux mois plus tard, les quatre corps restants ont été découverts dans un ravin sous une épaisse couche de neige. Plusieurs des personnes décédées avaient des blessures graves, telles que des fractures à la poitrine et au crâne.

    Qu’est-il exactement arrivé?

    Les autorités soviétiques ont enquêté pour déterminer les causes de cet étrange drame, mais l’ont clôturée au bout de trois mois, concluant qu’une «force naturelle impérieuse» avait causé la mort des randonneurs. En l’absence de survivants, la séquence des événements dans la nuit du 1er au 2 février n’est pas claire à ce jour et a conduit à d’innombrables théories plus ou moins fantaisistes, du yéti meurtrier aux expériences militaires secrètes.

    Tel est le mystère auquel Gaume était confrontée. “Après l’appel du journaliste du New York Times, j’ai commencé à écrire des équations et des chiffres sur mon tableau noir, essayant de comprendre ce qui aurait pu se passer en termes purement mécaniques”, dit-il. “Lorsque le journaliste a rappelé, je lui ai dit qu’il était probable qu’une avalanche avait pris le groupe par surprise alors qu’ils dormaient dans la tente.” Cette théorie, qui est la plus plausible, a également été avancée par le parquet russe après la réouverture de l’enquête en 2019 à la demande des proches des victimes. Mais le manque de preuves et l’existence d’éléments étranges n’ont pas convaincu une grande partie de la société russe. “J’étais tellement intrigué que j’ai commencé à approfondir mes recherches sur cette théorie. J’ai ensuite contacté le professeur Alexander Puzrin, directeur du génie géotechnique à l’ETH Zurich, que j’avais rencontré un mois plus tôt lors d’une conférence en France.”

    Gaume, originaire de France, et Puzrin d’origine russe ont travaillé ensemble pour parcourir les archives, qui avaient été ouvertes au public après la chute de l’Union soviétique. Ils se sont également entretenus avec d’autres scientifiques et experts de l’incident et ont développé des modèles analytiques et numériques pour reconstruire l’avalanche qui aurait pu surprendre les neuf victimes.

    «Le mystère du col Dyatlov fait désormais partie du folklore national russe. Quand j’ai dit à ma femme que j’allais y travailler, elle m’a regardé avec un profond respect! dit Puzrin. «J’avais très envie de le faire, surtout parce que j’avais commencé à travailler sur les avalanches de plaques deux ans plus tôt. Ma recherche principale est dans le domaine des glissements de terrain; j’étudie ce qui se passe quand un certain laps de temps s’écoule entre le déclenchement d’un glissement de terrain et quand cela se produit réellement. ” D’après Gaume et Puzrin, c’est ce qui s’est passé en 1959: les randonneurs avaient creusé la pente enneigée de la montagne pour installer leur tente, mais l’avalanche ne s’est produite que plusieurs heures plus tard.

    Combler les lacunes de l’enquête

    “L’une des principales raisons pour lesquelles la théorie des avalanches n’est toujours pas pleinement acceptée est que les autorités n’ont pas fourni d’explication sur la façon dont cela s’est produit”, déclare Gaume. En fait, il y a un certain nombre de points qui contredisent cette théorie: premièrement, l’équipe de secours n’a trouvé aucune preuve évidente d’une avalanche ou de son dépôt. Ensuite, l’angle moyen de la pente au-dessus du site de la tente – moins de 30 ° – n’était pas assez raide pour une avalanche. De plus, si une avalanche survient, elle se déclenche au moins neuf heures après la coupure dans la pente. Et enfin, les blessures à la poitrine et au crâne observées sur certaines victimes n’étaient pas typiques des victimes d’avalanche.

    Dans leur enquête, publiée dans Communications Terre et environnement – une revue de Nature Research – le 28 janvier, Gaume et Puzrin tentent d’aborder ces points. «Nous utilisons des données sur le frottement de la neige et la topographie locale pour prouver qu’une petite avalanche de plaque peut se produire sur une pente douce, laissant peu de traces. À l’aide de simulations informatiques, nous montrons que l’impact d’une plaque de neige peut entraîner des blessures similaires à ceux observés. Et puis, bien sûr, il y a le temps qui s’écoule entre la coupure de l’équipe dans la pente et le déclenchement de l’événement. C’est l’objet principal de notre article. Les enquêteurs précédents n’ont pas été en mesure d’expliquer comment, en l’absence de tout chutes de neige ce soir-là, une avalanche aurait pu se déclencher au milieu de la nuit. Il a fallu trouver une nouvelle théorie pour l’expliquer », explique Gaume.

    La nuit de la tragédie, l’un des facteurs les plus importants a été la présence de vents catabatiques – c’est-à-dire des vents qui transportent l’air sur une pente sous la force de la gravité. Ces vents auraient pu transporter la neige, qui se serait alors accumulée en amont de la tente en raison d’une caractéristique particulière du terrain dont les membres de l’équipe n’étaient pas au courant. “S’ils n’avaient pas fait une coupe dans la pente, rien ne se serait passé. C’était le déclencheur initial, mais cela seul n’aurait pas été suffisant. Le vent catabatique a probablement dérivé la neige et a permis à une charge supplémentaire de s’accumuler lentement. «À un certain moment, une fissure aurait pu se former et se propager, provoquant le dégagement de la plaque de neige», explique Puzrin.

    Les deux scientifiques sont néanmoins prudents quant à leurs découvertes et indiquent clairement qu’une grande partie de l’incident reste un mystère. “La vérité, bien sûr, est que personne ne sait vraiment ce qui s’est passé cette nuit-là. Mais nous fournissons des preuves quantitatives solides que la théorie des avalanches est plausible”, poursuit Puzrin.

    Les deux modèles développés pour cette étude – un analytique pour estimer le temps nécessaire pour déclencher une avalanche, créé par l’ETH Zurich, et un numérique du SLAB pour estimer l’effet des avalanches sur le corps humain – seront utilisés pour mieux comprendre le naturel les avalanches et les risques associés. Le travail de Gaume et Puzrin est un hommage à l’équipe de Dyatlov, confrontée à une «force irrésistible» de la nature. Et, bien qu’ils aient été incapables de terminer leur expédition perfide, ils ont donné à des générations de scientifiques une énigme déroutante à résoudre.

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