Une planète rocheuse découverte dans la constellation de la Vierge pourrait changer notre façon de chercher la vie dans l’univers –

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  • Une planète nouvellement découverte pourrait être notre meilleure chance à ce jour d’étudier les atmosphères des planètes rocheuses en dehors du système solaire, une nouvelle étude internationale impliquant l’UNSW Sydney montre.

    La planète, appelée Gliese 486b (prononcé Glee-seh), est une «super-Terre»: c’est-à-dire une planète rocheuse plus grande que la Terre mais plus petite que des géants de glace comme Neptune et Uranus. Il orbite autour d’une étoile naine rouge à environ 26 années-lumière, ce qui en fait un voisin proche – galactiquement parlant.

    Avec une température de surface très chaude de 430 degrés Celsius, Gliese 486b est trop chaud pour supporter la vie humaine. Mais étudier son atmosphère pourrait nous aider à savoir si des planètes similaires pourraient être habitables pour les humains – ou si elles sont susceptibles de tenir autre les signes de vie.

    Les résultats sont publiés aujourd’hui dans Science.

    «C’est le genre de planète dont nous rêvons depuis des décennies», déclare le Dr Ben Montet, astronome et enseignant scientifique à l’UNSW Science et co-auteur de l’étude.

    «Nous savons depuis longtemps que des super-Terres rocheuses doivent exister autour des étoiles proches, mais nous n’avons pas eu la technologie pour les rechercher jusqu’à récemment.

    “Cette découverte a le potentiel de transformer notre compréhension des atmosphères planétaires.”

    Comme la Terre, Gliese 486b est une planète rocheuse – mais c’est là que s’arrêtent les similitudes.

    Notre voisin est 30% plus gros et presque trois fois plus lourd que la Terre. Il est possible que sa surface – qui est suffisamment chaude pour faire fondre le plomb – soit même parsemée de rivières de lave incandescentes.

    Les Super-Terres elles-mêmes ne sont pas rares, mais le Gliese 486b est spécial pour deux raisons principales: premièrement, sa chaleur «gonfle» l’atmosphère, aidant les astronomes à prendre des mesures atmosphériques; et deuxièmement, c’est une planète en transit, ce qui signifie qu’elle traverse son étoile du point de vue de la Terre – ce qui permet aux scientifiques de mener une analyse approfondie de son atmosphère.

    «Comprendre les super-Terres est un défi car nous n’avons aucun exemple dans notre jardin», déclare le Dr Montet.

    “Gliese 486b est le type de planète que nous étudierons au cours des 20 prochaines années.”

    Les leçons de l’atmosphère

    L’atmosphère d’une planète peut révéler beaucoup de choses sur sa capacité à soutenir la vie.

    Par exemple, un manque d’atmosphère pourrait suggérer que l’étoile voisine de la planète est volatile et sujette à une activité stellaire élevée – ce qui rend peu probable que la vie ait une chance de se développer. D’un autre côté, une atmosphère saine et durable pourrait suggérer que les conditions sont suffisamment stables pour soutenir la vie.

    Les deux options aident les astronomes à résoudre une pièce du puzzle de la formation planétaire.

    «Nous pensons que Gliese 486b aurait pu conserver une partie de son atmosphère d’origine, malgré sa proximité avec son étoile naine rouge», déclare le Dr Montet.

    “Tout ce que nous apprendrons sur l’atmosphère nous aidera à mieux comprendre comment se forment les planètes rocheuses.”

    En tant que planète en transit, Gliese 486b offre aux scientifiques deux opportunités uniques d’étudier son atmosphère: d’abord lorsque la planète passe devant son étoile et qu’une fraction de la lumière des étoiles brille à travers sa couche atmosphérique (une technique appelée «spectroscopie en transmission»); puis lorsque la lumière des étoiles illumine la surface de la planète lorsqu’elle orbite autour et derrière l’étoile (appelée «spectroscopie d’émission»).

    Dans les deux cas, les scientifiques utilisent un spectrographe – un outil qui divise la lumière en fonction de ses longueurs d’onde – pour décoder la composition chimique de l’atmosphère.

    «C’est la meilleure planète pour étudier la spectroscopie d’émission de toutes les planètes rocheuses que nous connaissons», déclare le Dr Montet.

    “C’est aussi la deuxième meilleure planète pour étudier la spectroscopie en transmission.”

    La vie sur Gliese 486b

    Gliese 486b est une excellente prise pour les astronomes – mais vous ne voudriez pas y vivre, dit le Dr Montet.

    «Avec une surface de 430 degrés Celsius, vous ne pourriez pas sortir sans une sorte de combinaison spatiale», dit-il.

    “La gravité est également 70% plus forte que sur Terre, ce qui rend plus difficile la marche et le saut. Quelqu’un qui pèse 50 kilos sur Terre aurait l’impression de peser 85 kilos sur Gliese 486b”.

    Du côté positif, la transition rapide de la planète autour de son étoile signifie que les visiteurs interstellaires auraient un anniversaire toutes les 36 heures.

    Ils auraient juste besoin de s’attendre à ce que la fête soit interrompue.

    «La planète est très proche de son étoile, ce qui signifie que vous devez vraiment faire attention aux tempêtes stellaires», explique le Dr Montet.

    «Les impacts pourraient être aussi inoffensifs que de belles aurores boréales couvrant le ciel, ou ils pourraient complètement anéantir les systèmes électromagnétiques.

    Mais malgré ces dangers de vivre sur Gliese 486b, le Dr Montet dit que c’est une planète trop précieuse pour rayer notre liste de seaux interstellaires pour le moment.

    «Si les humains sont capables de voyager vers d’autres systèmes stellaires à l’avenir, c’est l’une des planètes qui figurerait sur notre liste», dit-il.

    “C’est si proche et si différent des planètes de notre propre système solaire.”

    Réduire la recherche de planètes habitables

    L’étude faisait partie du projet CARMENES, un consortium de onze instituts de recherche espagnols et allemands qui recherchent des signes de planètes de faible masse autour d’étoiles naines rouges.

    Les naines rouges sont le type d’étoile le plus courant, représentant environ 70% de toutes les étoiles de l’univers. Ils sont également beaucoup plus susceptibles d’avoir des planètes rocheuses que des étoiles semblables au Soleil.

    Sur la base de ces chiffres, la meilleure chance de trouver la vie dans l’univers peut être de regarder autour des naines rouges, dit le Dr Montet – mais cela vient avec un hic.

    «Les naines rouges sont connues pour avoir beaucoup d’activité stellaire, comme les fusées éclairantes et les éjections de masse coronale», explique le Dr Montet. «Ce genre d’activité menace de détruire l’atmosphère d’une planète.

    “Mesurer l’atmosphère de Gliese 486b contribuera grandement à décider si nous devrions envisager de rechercher des signes de vie autour des naines rouges.”

    D’un jardin australien à la NASA

    Les résultats ont été rendus possibles en utilisant les données de l’enquête sur tout le ciel de la NASA appelée mission Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) et des télescopes en Espagne, aux États-Unis, au Chili et à Hawaï.

    Près de 70 personnes ont participé à l’étude, dont deux Australiens: le Dr Montet de l’UNSW Science et Thiam-Guan (TG) Tan, un astronome citoyen qui a construit un observatoire dans sa propre cour à Perth. M. Tan a aidé à confirmer la planète en observant un transit de Gliese 486b.

    «J’ai construit mon observatoire il y a plus de 10 ans pour voir si je pouvais participer à la recherche de planètes», explique M. Tan. “Il a été très satisfaisant de pouvoir confirmer qu’un type dans une arrière-cour peut contribuer à des découvertes importantes, comme Gliese 486b.”

    En plus de Gliese 486b, M. Tan a aidé à découvrir plus de 70 planètes à l’aide de son observatoire.

    «C’est une période intéressante en astronomie», déclare le Dr Montet. «TESS produit toutes ces données, mais c’est plus d’informations que n’importe quelle personne ou groupe ne peut en regarder.

    «Les scientifiques citoyens ont l’opportunité de s’impliquer dans les tests de données astronomiques, qu’il s’agisse de confirmer une observation de planète ou de rechercher des planètes en transit.

    “Ce genre de collaboration entre astronomes professionnels et amateurs contribue vraiment à faire progresser le domaine scientifique.”

    Les personnes intéressées à s’impliquer dans la recherche astronomique peuvent consulter le site Web Planet Hunters, explique le Dr Montet. Les données TESS ne sont mises à la disposition de la communauté que deux mois après leur collecte.

    «Le moyen le plus simple de s’impliquer est de créer un compte et de commencer à consulter les données TESS», dit-il. “Vous n’avez même pas besoin d’un télescope sophistiqué.

    “Qui sait – vous pourrez peut-être même trouver la prochaine planète de la taille de la Terre.”

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