Une étude contredit la croyance populaire selon laquelle les carnivores errent à l’état sauvage en l’absence d’humains –

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  • Alors que les gens s’abritaient sur place au début de la pandémie de COVID-19, les observations d’animaux sauvages dans les zones urbaines ont contribué à créer un mème, « La nature guérit », qui reflétait une croyance intuitive : les carnivores étiraient leurs jambes et leur aire de répartition, en élargissant en territoire perdu depuis longtemps.

    Mais de nouvelles recherches de l’Université du Nebraska-Lincoln et du National Park Service montrent que les lions des montagnes du Grand Los Angeles, lorsqu’ils sont brièvement épargnés par la proximité des gens, ont plutôt réagi par une économie de mouvement qui révèle également le coût de la vie à proximité d’eux.

    “Nous avons vu une doublure argentée potentielle avec COVID, qui a évidemment été généralement une chose négative pour tout le monde”, a déclaré John Benson, auteur principal de l’étude et professeur adjoint d’écologie des vertébrés au Nebraska. “Nous avons vu une opportunité de mieux comprendre comment les perturbations humaines et les activités humaines influencent le comportement des animaux.”

    Sur une période de 43 jours qui s’est étendue de fin mars à début mai 2020, les lions des montagnes munis d’un collier GPS dans et autour de Los Angeles ont en fait occupé des territoires plus petits et se sont généralement déplacés moins qu’avant la pandémie. Cette période a coïncidé avec une ordonnance de séjour à domicile dans tout l’État et la fermeture de la plupart des parcs autour de LA, y compris ceux favorisés par les espèces réputées recluses.

    “Il y avait cette perception populaire que les animaux allaient commencer à courir librement, étendre leurs domaines vitaux, se déplacer sur de plus grandes distances, coloniser des villes, entrer dans des zones où ils n’avaient pas l’habitude d’être”, a déclaré Benson. “Mais cela va à l’encontre de la théorie – la théorie selon laquelle les animaux devraient se déplacer aussi efficacement que possible.

    “Il est en fait logique que lorsque vous n’avez pas à éviter autant d’humains, vous puissiez utiliser le paysage plus efficacement. Sans humains, vous n’avez pas à emprunter un itinéraire détourné pour aller d’un endroit à un autre.”

    L’équipe a suivi 12 lions des montagnes qui avaient déjà été munis de localisateurs GPS par Jeff Sikich et Seth Riley du National Park Service. Selon l’animal individuel, ces colliers avaient déjà fourni entre un et huit ans de données pré-pandémiques. Cela a permis à l’équipe de compiler une distribution des fenêtres des 43 derniers jours avec lesquelles comparer l’utilisation de l’espace et les déplacements des lions des montagnes au cours des 43 jours du printemps 2020.

    Les chercheurs ont découvert que les domaines vitaux de quatre lions de montagne résidents avaient considérablement diminué au cours des premiers jours de la pandémie. Après avoir enregistré les emplacements de trois pumas toutes les deux heures, l’équipe a également constaté qu’ils parcouraient généralement des distances plus courtes – dans certains cas, la moitié ou même un tiers de ce qu’ils faisaient avant la pandémie.

    C’est important, a déclaré Benson, car cela aide à quantifier l’énergie que les lions des montagnes du Grand Los Angeles dépensent pour éviter les gens – l’énergie dont ils ont besoin pour chasser des proies et rechercher des partenaires. Bien que LA se classe comme la plus grande région métropolitaine d’Amérique du Nord à abriter un félidé sauvage de la taille d’un puma, les 12 animaux marqués par l’équipe de recherche représentent probablement une proportion relativement importante de ceux qui y restent. Une population aussi petite est en danger d’extinction locale, a-t-il déclaré, tous les facteurs de stress faisant des ravages de plus en plus importants à mesure que la population diminue.

    “Tout facteur de stress supplémentaire – comme avoir besoin de modifier vos schémas de mouvement, ce qui pourrait entraîner un coût pour trouver des proies, avoir assez à manger, s’accoupler, quoi que ce soit – pourrait être le facteur de stress qui fait pencher la balance vers le processus d’extinction”, dit Benson.

    Le début de la pandémie a également présenté une occasion unique de déterminer si la faune est toujours motivée pour éviter les infrastructures humaines même lorsque ses constructeurs l’ont largement abandonnée, au moins pendant une courte période.

    “Les gens l’appellent” l’empreinte humaine “”, a déclaré Benson. “Nous avons pensé : ‘Voici une chance de retirer le pied de l’empreinte et de voir à quoi les animaux réagissent.'”

    L’équipe, qui comprenait Heather Abernathy de Virginia Tech, a donc décidé d’enquêter sur la fréquence à laquelle les lions des montagnes traversaient les sentiers du parc et les routes principales, y compris les autoroutes, avant par rapport au début de la pandémie. Comme prévu, un échantillon de sept pumas a sillonné les sentiers du parc plus souvent au printemps 2020, signalant que la présence d’humains était, en fait, le principal moyen de dissuasion.

    Mais un échantillon de 10 pumas a continué à éviter les routes principales et même intermédiaires, malgré une baisse documentée du trafic. Pourquoi la disparité ? Pour commencer, a déclaré Benson, la pénalité potentielle pour la circulation piétonnière est beaucoup plus faible que pour la circulation automobile. L’équipe soupçonne également que ce dernier, bien que plus faible que d’habitude, est resté suffisamment intimidant pour tenir les pumas à distance. C’était particulièrement probable sur l’Interstate 405, l’une des autoroutes américaines les plus fréquentées et qui a historiquement agi comme une frontière dure sur les domaines vitaux des lions des montagnes voisins.

    “Le fait est que les routes du sud de la Californie, en particulier les grandes routes comme les autoroutes, sont des obstacles majeurs aux déplacements de toutes sortes d’animaux sauvages, y compris les lions des montagnes”, a déclaré Riley, également membre adjoint du corps professoral de l’Université de Californie à Los Angeles. “Le trafic a été réduit, certes, mais il y avait encore beaucoup d’utilisation, et l’effet de barrière ne disparaît pas tout simplement.”

    L’un des lions des montagnes à chenilles, entouré d’autoroutes très fréquentées sur trois côtés, occupe ce qui pourrait être le plus petit domaine vital jamais enregistré pour un mâle adulte : environ 8 miles carrés, une fraction des environ 150 miles carrés dont jouit un homologue typique. Benson a déclaré que l’étude de cas illustre un paradoxe qui a du sens à la lumière de la théorie : un carnivore, déjà confiné dans une zone artificiellement petite par les perturbations humaines, choisit d’occuper une zone encore plus petite lorsque cette perturbation diminue.

    Les frontières créées par l’homme et les efforts déployés par les lions des montagnes pour éviter les personnes qui y habitent pourraient exacerber les conflits entre l’homme et la faune de manière tout aussi paradoxale. Éviter les gens est nécessaire et bon dans une certaine mesure, a déclaré Benson, étant donné que “de mauvaises choses se produisent généralement lorsque nous sommes agacés par les pumas”. Pourtant, l’énergie qu’ils dépensent pour le faire pourrait ironiquement augmenter les conflits entre l’homme et la faune, a-t-il déclaré, si des besoins énergétiques élevés les conduisent à rechercher des sources de nourriture supplémentaires.

    “Cette idée de coexistence – que s’ils restent à l’écart, tout le monde est heureux – ce n’est peut-être pas si rose”, a-t-il déclaré, “si cela les fait brûler plus d’énergie et les rend potentiellement plus susceptibles d’attaquer le bétail. Ce n’est pas quelque chose que nous avons documenté ou étudié avec notre étude actuelle, mais ce serait une hypothèse intéressante à tester avec de futures recherches.

    « Est-ce que cela a des conséquences imprévues que nous ne pouvons pas contrôler ? Je pense que cela peut être une bonne chose à examiner et à réévaluer. »

    Les chercheurs ont rapporté leurs découvertes dans le journal Solutions écologiques et preuves.

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