Une ancienne colonie de manchots Adélie révélée par la fonte des neiges au cap Irizar, dans la mer de Ross, en Antarctique –


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  • Le chercheur Steven Emslie a rencontré un casse-tête au cap Irizar, un cap rocheux situé juste au sud de la langue de glace Drygalski sur la côte Scott, mer de Ross. Il a trouvé des restes anciens et ce qui semblait être des restes de manchots Adélie, principalement des poussins, qui meurent et s’accumulent fréquemment dans ces colonies. Cependant, les restes «frais» étaient déroutants, dit-il, car il n’y a aucune trace d’une colonie de manchots active sur ce site depuis que les premiers explorateurs (Robert Falcon Scott) en 1901-1903 sont arrivés dans la mer de Ross.

    Emslie a trouvé d’abondants os de poussins de pingouins éparpillés à la surface, ainsi que des taches de guano, impliquant une utilisation récente du site, mais cela n’a pas été possible, dit Emslie. Certains des os étaient des carcasses de poussins complètes avec des plumes, qui tombaient maintenant en décomposition comme dans une colonie moderne, ainsi que des momies intactes. Emslie et ses collègues ont recueilli certains de ces restes de surface pour une analyse plus approfondie et une datation au radiocarbone pour essayer de comprendre ce qui se passait là-bas.

    L’équipe a trouvé de vieux monticules de galets éparpillés sur le cap. Ces monticules sont d’anciens sites de nidification des manchots Adélie car ils utilisent des galets pour construire leurs nids. Lorsqu’ils abandonnent un site, les galets se dispersent et se détachent dans le paysage, car ils ont tous à peu près la même taille.

    «Nous avons creusé dans trois de ces monticules, en utilisant des méthodes similaires à celles des archéologues, pour récupérer des tissus préservés d’os de pingouin, de plumes et de coquilles d’œuf, ainsi que des parties dures de proies du guano (arêtes de poisson, otolithes). Le sol était très sec et poussiéreux, tout comme je l’ai trouvé sur d’autres sites très anciens sur lesquels j’ai travaillé dans la mer de Ross, et qui contenaient également d’abondants restes de pingouins. Dans l’ensemble, notre échantillonnage a récupéré un mélange d’anciens et de ce qui semblait être des restes de pingouins récents impliquant de multiples périodes d’occupation et d’abandon de cette cape sur des milliers d’années. Depuis toutes ces années que j’ai fait ces recherches en Antarctique, je n’ai jamais vu un site comme celui-ci. “

    Les analyses rapportées dans le récent article d’Emslie publié dans Géologie indiquent au moins trois périodes d’occupation du cap par des manchots reproducteurs, la dernière se terminant il y a environ 800 ans. Lorsque cette occupation a pris fin, soit en raison de l’augmentation de la couverture de neige sur le cap ou d’autres facteurs (le petit âge glaciaire commençait aussi), les restes «frais» à la surface étaient recouverts de neige et de glace et conservés intacts jusqu’à une exposition récente de fonte des neiges.

    Le réchauffement climatique a augmenté la température annuelle de la mer de Ross de 1,5 à 2,0 ° C depuis les années 1980, et les images satellite au cours de la dernière décennie montrent que le cap émerge progressivement de sous la neige. Ainsi, dit Emslie, “Cette récente fonte des neiges révélant des restes longtemps conservés qui ont été gelés et enterrés jusqu’à présent est la meilleure explication du fouillis de restes de pingouins d’âges différents que nous avons trouvés là-bas.”

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Société géologique d’Amérique. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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