Un fossile de lézard de mer géant montre la diversité de la vie avant que l’astéroïde ne frappe –

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  • Un mosasaure géant de la fin du Crétacé au Maroc qui aurait pu atteindre jusqu’à huit mètres de long est la troisième nouvelle espèce à être décrite dans la région en moins d’un an, portant le nombre total d’espèces à au moins 13.

    La grande diversité de la faune montre comment les mosasaures, les lézards marins géants liés aux serpents et aux dragons de Komodo, ont prospéré au cours du dernier million d’années du Crétacé avant qu’ils, et la plupart de toutes les espèces sur Terre, aient été anéantis par l’impact d’un géant. astéroïde il y a 66 millions d’années.

    La nouvelle espèce, nommée Pluridens serpentis, avait de longues mâchoires élancées avec plus d’une centaine de dents pointues et fangliformes pour attraper de petites proies comme les poissons et les calmars. Comparé aux espèces apparentées, il avait de petits yeux, ce qui suggère une mauvaise vision. Mais le museau avait des dizaines d’ouvertures pour les nerfs, laissant entendre la capacité de chasser en détectant les mouvements de l’eau et les changements de pression. Ces nerfs peuvent avoir été sensibles à de minuscules variations de pression de l’eau, une adaptation observée chez les serpents de mer.

    «En règle générale, lorsque les animaux développent de petits yeux, c’est parce qu’ils dépendent davantage d’autres sens», a déclaré le Dr Nick Longrich, maître de conférences au Milner Center for Evolution de l’Université de Bath, qui a dirigé l’étude.

    Le fait que Pluridens ait autant de nerfs au visage peut signifier qu’il utilisait des changements de pression de l’eau pour détecter les animaux dans des conditions de faible luminosité, soit la nuit, soit dans des eaux profondes et sombres. Les mosasaures peuvent également avoir eu d’autres sens à leur disposition.

    «S’il n’utilisait pas les yeux, alors il était très probable qu’il utilisait la langue pour chasser, comme un serpent», a-t-il déclaré. «De nombreux serpents et lézards aquatiques – serpents de mer, serpents-limes, moniteurs d’eau – agitent leur langue fourchue sous l’eau, utilisant des signaux chimiques pour suivre leurs proies. Les mosasaures auraient ressemblé à des baleines et des dauphins, il est donc tentant de supposer qu’ils vivaient comme eux.

    “Mais ce sont des bêtes très différentes – ce sont d’énormes lézards – donc ils ont probablement agi comme eux.”

    Alors que la plupart de ses parents étaient petits, à peine quelques mètres de long, Pluridens est devenu grand, peut-être huit mètres de long. Les plus gros individus avaient des mâchoires épaisses et fortement bâties.

    “Il est possible que de gros mâles se battent avec ces mâchoires”, a déclaré le Dr Longrich. “Chez certaines baleines à bec, les mâles ont des mâchoires massives avec lesquelles ils se battent, et les cachalots mâles peuvent être très agressifs. Certaines mâchoires de Pluridens présentent des blessures cicatrisantes, ce qui suggère des combats violents.”

    Les mosasaures marocaines étaient extrêmement diversifiées. Certains avaient de petites dents pour saisir les poissons et les calmars, d’autres avaient des dents émoussées pour écraser les crustacés, les palourdes et les ammonites, tandis que d’autres avaient des dents conçues pour couper ou déchirer d’autres animaux marins – y compris d’autres mosasaures.

    Pluridens porte le nombre de mosasaures connus du dernier Crétacé du Maroc à 13, mais les chercheurs suggèrent qu’il est peu probable qu’il s’agisse de la dernière nouvelle espèce.

    Le Dr Longrich a déclaré: “La diversité de ces fossiles est tout simplement étonnante. Loin de décliner en diversité, les mosasaures semblent atteindre leur apogée juste avant de disparaître.

    «Nous ne voyons aucune preuve que ce groupe se débattait avant de s’éteindre – D’un point de vue évolutif, ils réussissaient, ils ont tout fait correctement – mais rien ne peut vous préparer à un astéroïde.»

    Co-auteur de l’étude, le Dr Nour-Eddine Jalil du Muséum d’Histoire Naturelle de l’Université de la Sorbonne (France) a déclaré: “C’est une nouvelle espèce de grand prédateur qui, avec ses huit mètres de longueur, vient confirmer la diversité des faunes. des mers juste avant la crise du Crétacé.

    “Pluridens serpentis souligne l’importance du patrimoine paléontologique du Maroc pour aider à illustrer l’histoire de la vie.”

    Le Dr Nathalie Bardet, spécialiste des mosasaures, en particulier ceux des Phosphates du Maroc, au Muséum National d’Histoire Naturelle de Paris, était également co-auteur de l’article.

    Elle a déclaré: «Travaillant sur ce groupe de reptiles marins depuis plus de 20 ans, je ne cesse d’être surprise par l’incroyable diversité de ces prédateurs, qui y vivaient tous et partageaient l’espace disponible et les ressources alimentaires.

    “Ces dernières découvertes montrent parfaitement que la liste des espèces présentes ici est loin d’être close et que l’avenir réserve encore de belles surprises et découvertes!”

    L’étude, réalisée en collaboration avec des chercheurs du Muséum d’Histoire Naturelle de l’Université de la Sorbonne (France), de l’Office Chérifien des Phosphates (OCP) et de l’Université Cadi Ayyad (Maroc), est publiée dans Recherche sur le Crétacé.

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