Un crâne capricieux, des analyses de fossiles à domicile, une première pour les amphibiens antarctiques –

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  • Les paléontologues ont dû s’adapter pour rester en sécurité pendant la pandémie de COVID-19. Beaucoup ont dû reporter les fouilles de fossiles, fermer temporairement les musées et enseigner la prochaine génération de chasseurs de fossiles pratiquement plutôt qu’en personne.

    Mais au moins certaines parties de l’émission pourraient continuer pendant la pandémie – avec quelques changements importants.

    “Pour les paléontologues, aller sur le terrain à la recherche de fossiles est le point de départ de la collecte de données, mais cela ne s’arrête pas là”, a déclaré Christian Sidor, professeur de biologie à l’Université de Washington et conservateur de la paléontologie des vertébrés au Burke Museum of Natural History de l’UW. & Culture. “Après avoir collecté des fossiles, vous devez les apporter au laboratoire, les nettoyer et voir ce que vous avez trouvé.”

    Entre autres adaptations pendant la pandémie, Sidor et ses collègues de l’UW ont passé plus de temps à nettoyer, à préparer et à analyser les fossiles excavés avant la pandémie, ainsi qu’à gérer de nouvelles luttes liées à la pandémie – comme une expédition égarée de spécimens irremplaçables.

    Pour l’équipe de Sidor, un triomphe récent est venu d’une analyse – menée par le chercheur postdoctoral de l’UW Bryan Gee – des fossiles de Micropholis stowi, un amphibien de la taille d’une salamandre qui vivait dans le Trias précoce, peu de temps après la plus grande extinction de masse de la Terre, environ 252 millions d’années. il y a, à la fin de la période permienne. Micropholis est un temnospondyle, un groupe d’amphibiens éteints connus à partir de dépôts fossiles dans le monde entier. Dans un article publié le 21 mai dans le Journal de paléontologie des vertébrés, Gee et Sidor rapportent la première occurrence de Micropholis dans l’Antarctique antique.

    “Auparavant, Micropholis n’était connu que des spécimens sud-africains”, a déclaré Gee. «Cet isolement était considéré comme assez typique pour les amphibiens de l’hémisphère sud pendant le Trias précoce. Chaque région – Afrique du Sud, Madagascar, Antarctique, Australie – aura son propre ensemble d’espèces d’amphibiens. Maintenant, nous voyons que Micropholis était plus répandu que précédemment reconnu. “

    Sur plus de 30 amphibiens du Trias précoce dans l’hémisphère sud, Micropholis n’est maintenant que le deuxième trouvé dans plus d’une région, selon Gee. C’est surprenant compte tenu de la géographie de la Terre. Au Trias précoce, la plupart des continents de la Terre étaient connectés en tant que partie d’une seule et grande masse continentale, la Pangée. Des endroits comme l’Afrique du Sud et l’Antarctique n’étaient pas aussi éloignés qu’ils le sont aujourd’hui et ont peut-être eu des climats similaires. Certains scientifiques pensent que ces régions étroitement placées pourraient abriter différentes espèces d’amphibiens en raison de l’extinction de masse à la fin du Permien.

    “Il avait été proposé qu’il n’y ait que de petites populations de survivants et de faibles déplacements d’espèces dans le Trias précoce, ce qui aurait pu expliquer ces différences régionales”, a déclaré Gee.

    Trouver Micropholis dans deux régions peut indiquer que cette espèce était un «généraliste» – adaptable à de nombreux types d’environnements – et pourrait facilement se propager après l’extinction de masse.

    Alternativement, il est possible que de nombreux autres amphibiens aient réellement vécu dans plusieurs régions, comme Micropholis, mais les paléontologues n’ont pas encore trouvé de preuves. Alors que certaines régions de l’hémisphère sud comme l’Afrique du Sud ont été bien échantillonnées, d’autres ne l’ont pas été – comme l’Antarctique, qui au Trias précoce était relativement tempéré, mais qui est aujourd’hui largement recouverte de calottes glaciaires.

    L’équipe de Sidor a collecté des crânes et d’autres parties du corps fragiles de quatre individus de Micropholis lors d’un voyage de collecte 2017-2018 dans les montagnes transantarctiques. En 2019, Gee a accepté de venir à l’UW pour diriger l’analyse des fossiles d’amphibiens de ce voyage après avoir obtenu son doctorat à l’Université de Toronto. Il a obtenu son diplôme au début de la pandémie et a déménagé à Seattle lors de la deuxième vague de COVID-19.

    Avec des mesures de distanciation sociale en place sur le campus, Sidor a livré les fossiles et un microscope au domicile de Gee, où il a analysé les spécimens dans son salon.

    “Avoir accès au microscope était vraiment l’équipement le plus essentiel, pour être en mesure d’identifier toutes les caractéristiques anatomiques à petite échelle dont nous avons besoin pour prouver définitivement qu’il s’agissait de fossiles de Micropholis”, a déclaré Gee.

    Au cours du même voyage, l’équipe de Sidor a recueilli une autre découverte rare: un crâne bien conservé d’un thérocéphale, un groupe de mammifères disparus qui vivaient aux périodes permienne et triasique. Les thérocéphales étaient un groupe répandu d’herbivores et de carnivores.

    “Mais le bilan antarctique de ces animaux est très faible”, a déclaré Sidor. “C’était donc une trouvaille rare.”

    C’était une découverte rare qui a failli disparaître à nouveau. Sidor a expédié le crâne thérocéphale en octobre 2019 au Field Museum de Chicago, où il a été nettoyé et préparé par son collègue de longue date Akiko Shinya.

    «Ne pouvant pas voyager dans les musées pour faire des recherches, nous nous expédions des fossiles entre eux – ce que nous n’aimons pas faire, mais parfois nous devons le faire pour continuer le travail», a déclaré Sidor.

    Début avril, Shinya a renvoyé les spécimens finis pendant la nuit à Sidor à Seattle, mais le colis ne s’est pas présenté à l’heure prévue. Comme Sidor l’a raconté sur Twitter, le crâne a apparemment été perdu dans une installation de transfert dans l’Indiana – il craignait pour de bon. Après plusieurs jours, le colis a été retrouvé et a été rapidement transporté à Seattle et livré en toute sécurité à l’UW.

    “J’étais tellement soulagé”, a déclaré Sidor. «Quand j’ai pensé qu’il était perdu, j’avais réfléchi aux formulaires d’assurance. Comment attribuer une valeur monétaire à un spécimen que vous aviez besoin d’un LC-130 Hercules pour récupérer?

    Le crâne est en cours d’analyse à l’UW. Quant aux spécimens Antarctic Micropholis, ils recevront bientôt une nouvelle maison. Plus tard cette année, ils seront exposés au Burke Museum.

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