Un comportement inédit se termine par un zap synchronisé de la proie des anguilles, soulevant de nouvelles questions sur la façon dont elles communiquent –

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  • Dans les profondeurs du bassin brésilien de l’Amazone, des scientifiques dirigés par C. David de Santana, associé de recherche sur les poissons du Musée national d’histoire naturelle du Smithsonian, ont découvert un petit lac alimenté par une rivière rempli de plus de 100 anguilles électriques adultes, dont beaucoup dépassaient 4 pieds de long. En soi, c’était une découverte intrigante, les anguilles électriques – un type de couteau plutôt que de vraies anguilles – étaient considérées comme des créatures solitaires.

    Mais dans ce lac le long des rives de la rivière Iriri dans l’État brésilien de Pará, les chercheurs ont vu les anguilles travailler ensemble pour rassembler de petits poissons appelés tétras en boules serrées. Ensuite, des groupes de jusqu’à 10 anguilles se séparent périodiquement pour former des parties de chasse coopératives, un peu comme des meutes de loups ou des gousses d’épaulards. Ces petits groupes ont ensuite encerclé la balle de proie et ont lancé des attaques électriques simultanées, étourdissant les tétras pour les soumettre.

    “C’est une découverte extraordinaire”, a déclaré de Santana. “Rien de tel n’a jamais été documenté chez les anguilles électriques.”

    De Santana est l’auteur principal d’un nouvel article décrivant ce nouveau comportement dans le numéro du 14 janvier de la revue Écologie et évolution. Les résultats renversent l’idée que ces poissons serpentins sont exclusivement des prédateurs solitaires et ouvrent la porte à de nouvelles questions sur la façon dont vivent ces poissons mal compris.

    “La chasse en groupe est assez courante chez les mammifères, mais elle est en fait assez rare chez les poissons”, a déclaré de Santana. “Il n’y a que neuf autres espèces de poissons connues pour faire cela, ce qui rend cette découverte vraiment spéciale.”

    Ce nouvel article est le dernier d’une série de révélations tirées par les enquêtes de de Santana sur la vie mystérieuse des poissons électriques d’Amérique du Sud. Ses expéditions pionnières dans les eaux troubles et reculées de l’Amazonie et de ses nombreux affluents ont mis au jour 85 nouvelles espèces de poissons électriques. L’année dernière, il a triplé le nombre d’espèces connues d’anguilles électriques, qui était resté à une pendant environ 250 ans.

    L’une des nouvelles espèces d’anguilles électriques présentées dans son article de 2019, l’anguille électrique de Volta (Electrophorus voltai), est capable de produire des chocs électriques de 860 volts – la plus forte décharge électrique de tous les animaux sur Terre et 210 volts de plus que le précédent record. . L’anguille électrique de Volta fraîchement décrite, qui peut atteindre des longueurs de 8 pieds, est également l’espèce à l’origine de la stratégie de chasse sociale au centre de la nouvelle recherche de Santana.

    “Si vous y réfléchissez bien, un individu de cette espèce peut produire une décharge allant jusqu’à 860 volts – donc en théorie, si 10 d’entre eux se déchargeaient en même temps, ils pourraient produire jusqu’à 8600 volts d’électricité”, de Santana m’a dit. “C’est à peu près la même tension nécessaire pour alimenter 100 ampoules.”

    Les mesures directes de ces chocs simultanés sont l’une des choses que de Santana et ses collègues espèrent recueillir lors de leur prochaine expédition dans les voies navigables reculées du bassin amazonien. Heureusement pour de Santana, qui a été choqué plus d’une fois par des anguilles individuelles sur le terrain, le choc ne dure qu’environ deux millièmes de seconde, mais il suffit de provoquer un spasme musculaire douloureux qui pourrait faire tomber une personne.

    L’équipe de De Santana a été témoin pour la première fois de la chasse à l’anguille électrique de Volta en groupe lors d’une expédition sur le terrain en août 2012. Douglas Bastos, alors candidat à la maîtrise en sciences à l’Instituto Nacional de Pesquisas da Amazônia (INPA) du Brésil et premier auteur du journal, a voyagé cinq jours en bateau pour explorer la diversité des poissons de la rivière Iriri. Bastos, maintenant scientifique à l’INPA, a découvert un petit lac directement relié à la rivière Iriri et, à son grand étonnement, le lac contenait plus de 100 anguilles électriques adultes.

    Une expédition ultérieure en octobre 2014 a trouvé une collection tout aussi prodigieuse d’anguilles électriques de Volta dans la même localité, ce qui a permis à Bastos de documenter le comportement plus en détail et de confirmer qu’il ne s’agissait pas seulement d’un événement ponctuel. En tout, l’équipe a enregistré 72 heures d’observation continue des anguilles se rassemblant à cet endroit le long de la rivière Iriri.

    Pour la majorité du jour et de la nuit, les anguilles gisaient presque immobiles dans l’extrémité la plus profonde du lac, ne remontant qu’occasionnellement à la surface pour respirer – les anguilles électriques tirent la grande majorité de leur oxygène de l’air, une adaptation en réponse à les eaux à faible teneur en oxygène qu’ils habitent parfois. Mais au crépuscule et à l’aube, la congrégation a commencé à bouger.

    Dans ces heures crépusculaires, les anguilles ont commencé à interagir les unes avec les autres, puis à nager en un grand cercle. Ce cercle agité d’anguilles électriques a rassemblé des milliers de tétras de 1 à 2 pouces dans des bancs de plus en plus serrés. Les chercheurs ont observé le groupe rassembler les tétras concentrés de l’extrémité la plus profonde du lac – environ 12 pieds de profondeur – aux eaux peu profondes de 3 pieds de profondeur.

    Avec les tétras piégés par le groupe principal, de Santana dit que des bandes de deux à 10 anguilles se sépareraient, se rapprocheraient, puis lanceraient des attaques électriques conjointes sur la balle proie. Les décharges électriques ont fait voler les tétras hors de l’eau, mais quand ils ont éclaboussé, les petits poissons étaient stupéfaits et immobiles. Enfin, les anguilles attaquantes et leurs compatriotes ont facilement enlevé leur proie sans défense. Selon de Santana, chaque rituel de chasse à l’aube ou au crépuscule durait environ une heure et contenait entre cinq et sept attaques à haute tension.

    “C’est le seul endroit où ce comportement a été observé, mais pour le moment, nous pensons que les anguilles apparaissent probablement chaque année”, a déclaré de Santana. “Notre hypothèse initiale est qu’il s’agit d’un événement relativement rare qui ne se produit que dans des endroits avec beaucoup de proies et suffisamment d’abris pour un grand nombre d’anguilles adultes.”

    Selon de Santana, les entretiens de l’équipe avec les habitants auraient révélé des histoires de bassins remplis d’anguilles électriques si ces rassemblements étaient courants. «Ces animaux peuvent mesurer 8 pieds de long et produire des chocs électriques de 860 volts; si 100 d’entre eux se trouvaient au même endroit était courant, je pense que nous en aurions entendu parler avant maintenant.

    Mais lorsque les conditions sont réunies, cette technique de chasse permet aux anguilles de maîtriser d’énormes quantités de proies qui sont normalement trop évasives pour être capturées. Les anguilles électriques se nourrissent habituellement seules la nuit en se faufilant sur des poissons endormis et en les secouant dans une torpeur facile à manger.

    De Santana et son équipe espèrent que leur programme de scientifiques citoyens nouvellement lancé appelé Projeto Poraquê pourra aider à localiser davantage de ces agrégations spéciales d’anguilles. Le projet, nommé d’après un mot indigène brésilien désignant l’anguille électrique, permettra aux utilisateurs de signaler les observations et de consigner les observations.

    Aujourd’hui, de Santana et ses collègues en sont aux premiers stades de l’organisation de la prochaine expédition dans ce lieu unique le long de l’Iriri. Ils espèrent collecter des échantillons de tissus supplémentaires et marquer les anguilles individuelles avec des étiquettes radio pour comprendre les relations de parenté possibles et la hiérarchie au sein du groupe. De Santana visera également à prendre des mesures directes des décharges électriques produites pendant la chasse en groupe pour évaluer leur tension maximale et pour déterminer si les anguilles pourraient également utiliser des chocs à basse tension pour communiquer et orchestrer leurs efforts, de la même manière que certains mammifères marins tels car les baleines et les dauphins utilisent le son pour se coordonner lorsqu’ils chassent leurs proies.

    Beaucoup de ces mesures seront difficiles à collecter sur le terrain, de sorte que de Santana a obtenu des permis pour collecter huit à 10 anguilles adultes et les amener dans une installation spéciale en Allemagne où lui et ses collaborateurs peuvent effectuer des tests plus contrôlés, qui pourraient plus tard être répliqué sur le terrain. Ce serait la première fois qu’un groupe d’anguilles électriques adultes de Volta serait détenu ensemble en captivité.

    L’Amazonie étant menacée par la déforestation, les incendies et le changement climatique, de Santana a déclaré qu’il y avait un profond sentiment d’urgence pour accélérer l’évaluation de la biodiversité dans la région. “Les anguilles électriques ne sont pas en danger immédiat, mais leurs habitats et leurs écosystèmes sont soumis à une pression immense. Cet article est un exemple de ce que nous ne savons toujours pas, du nombre d’organismes dont nous ne comprenons pas encore l’histoire de la vie.”

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