Premier exemple d’une langue à tir rapide trouvée chez des amphibiens éteints “ étranges et merveilleux ” –

  • FrançaisFrançais



  • Les fossiles d’amphibiens blindés bizarres connus sous le nom d’albanerpetontids fournissent la preuve la plus ancienne d’une langue de type lance-pierre, selon une nouvelle étude scientifique.

    En dépit d’avoir des griffes, des écailles et des queues semblables à des lézards, les albanerpetontids – heureusement appelés “albies” pour faire court – étaient des amphibiens, pas des reptiles. Leur lignée était distincte des grenouilles, des salamandres et des céciliennes d’aujourd’hui et remonte à au moins 165 millions d’années, disparaissant il y a seulement environ 2 millions d’années.

    Désormais, un ensemble de fossiles vieux de 99 millions d’années redéfinit ces minuscules animaux en tant que prédateurs assis et d’attente qui ont saisi des proies avec un projectile tirant de leur langue – et non des fouisseurs souterrains, comme on le pensait autrefois. Les fossiles, précédemment identifiés à tort comme un caméléon primitif, sont les premiers albies découverts dans le Myanmar moderne et les seuls exemples connus dans l’ambre.

    Ils représentent également un nouveau genre et une nouvelle espèce: Yaksha perettii, nommé d’après des esprits gardiens de trésor connus sous le nom de yakshas dans la littérature hindoue et Adolf Peretti, le découvreur de deux des fossiles.

    “Cette découverte ajoute une pièce super cool au puzzle de ce groupe obscur de petits animaux étranges”, a déclaré le co-auteur de l’étude Edward Stanley, directeur du laboratoire de découverte et de diffusion numérique du Florida Museum of Natural History. “Savoir qu’ils avaient cette langue balistique nous donne une toute nouvelle compréhension de toute cette lignée.”

    Une heureuse erreur

    La découverte a commencé par un bourdon.

    En 2016, Stanley et Juan Diego Daza, auteur principal de l’étude Science et professeur adjoint de sciences biologiques à l’Université Sam Houston State, ont publié un article présentant une douzaine de lézards fossiles d’ambre rares – du moins c’est ce qu’ils pensaient. Un spécimen juvénile possédait un méli-mélo de caractéristiques ahurissantes, y compris un os de la langue spécialisé. Après de nombreux débats et consultations avec des collègues, les scientifiques l’ont finalement qualifié de caméléon ancien, âgé d’environ 99 millions d’années, une estimation basée sur la datation radiométrique des cristaux sur le site où le fossile a été trouvé.

    Quand elle a lu l’étude, Susan Evans, professeur de morphologie et de paléontologie des vertébrés à l’University College London et experte en albie, a immédiatement reconnu le spécimen déroutant. Ce n’était pas un caméléon. Elle a envoyé un courriel à Daza.

    «Je me souviens que c’était l’un des pires jours de ma vie», a-t-il déclaré.

    Mais l’article a également attiré l’attention d’un collaborateur inattendu: Peretti, un gemmologue qui a contacté Daza au sujet d’une autre collection de lézards fossiles d’ambre de la même région du Myanmar. (Remarque: l’extraction et la vente de l’ambre birman sont souvent liées à des violations des droits de l’homme. Peretti a acquis les fossiles légalement auprès d’entreprises qui suivent un code d’éthique strict. Plus de détails figurent dans une déclaration d’éthique à la fin de cet article).

    Selon la recommandation de Daza, Peretti a envoyé la collection à l’Université du Texas à Austin pour une tomodensitométrie, une façon de clarifier ce qui se trouve à l’intérieur. Alors que Daza commençait à nettoyer les scans, un fossile en particulier a attiré son attention – le crâne complet d’un albie adulte.

    La plupart des albies fossiles sont écrasés à plat ou un fouillis d’os en désordre. En 1995, Evans a publié la première description d’un spécimen complet, mis au jour en Espagne, mais “c’était vraiment un accident de la route”, a-t-elle déclaré. Même les fossiles ambrés souffrent de dégradation et les tissus mous peuvent se minéraliser, ce qui devient difficile à travailler.

    Ce spécimen, cependant, n’était pas seulement tridimensionnel, “il était en parfait état”, a déclaré Stanley. «Tout était là où il était censé être. Il y avait même des tissus mous», y compris le coussinet de la langue et des parties des muscles de la mâchoire et des paupières.

    C’était aussi l’homologue adulte de l’albie juvénile qui avait été pris pour un caméléon.

    Lorsque Daza a envoyé le scan à Evans, elle a été éblouie par la richesse de ses détails.

    “Tous mes Noëls sont venus en même temps!” elle a répondu.

    ‘Bizarre et merveilleux’

    Autrefois classés comme des salamandres, les crânes pointillés et renforcés d’albies ont conduit de nombreux scientifiques à supposer qu’ils étaient des creuseurs. Personne ne les imaginait comme ayant un style de vie caméléon, a déclaré Stanley. Mais, a-t-il ajouté, “si vous deviez identifier à tort un albie comme n’importe quelle sorte de lézard, un caméléon est absolument ce sur quoi vous atterririez.”

    Même si l’un est un amphibien et l’autre un reptile, ils partagent plusieurs caractéristiques, notamment des griffes, des écailles, des orbites massives et – nous le savons maintenant – un mécanisme d’alimentation de projectiles.

    La langue caméléon est l’un des muscles les plus rapides du règne animal et peut monter en flèche de 0 à 60 mph en un centième de seconde chez certaines espèces. Il tire sa vitesse d’un muscle accélérateur spécialisé qui stocke l’énergie en se contractant puis en lançant la langue élastique avec un effet de recul. Si les premiers albies avaient aussi des langues balistiques, la caractéristique est bien plus ancienne que les premiers caméléons, qui sont apparus il y a 120 millions d’années. Des preuves fossiles indiquent que les albies ont au moins 165 millions d’années, bien que Evans ait déclaré que leur lignée devait être beaucoup plus ancienne, remontant à plus de 250 millions d’années.

    Alors qu’il était armé d’une langue à tir rapide, Y. perettii était minuscule: sur la base du crâne fossile, Daza estime que l’adulte mesurait environ 2 pouces de long, sans compter la queue. Le juvénile avait un quart de cette taille.

    “Nous envisageons cela comme une petite chose trapue qui grimpe dans la litière de feuilles, bien cachée, mais qui sort parfois pour une mouche, lançant sa langue et l’attrapant”, a déclaré Evans.

    La révélation que les albies avaient une langue de projectile aide à expliquer certaines de leurs caractéristiques «étranges et merveilleuses», telles que les articulations inhabituelles de la mâchoire et du cou et de grands yeux tournés vers l’avenir, une caractéristique commune des prédateurs, a-t-elle déclaré. Ils peuvent aussi avoir respiré à travers leur peau, comme le font les salamandres.

    Même si les spécimens sont remarquablement préservés, Stanley a déclaré que la tomodensitométrie était essentielle à l’analyse, révélant des caractéristiques à échelle fine masquées dans l’ambre nuageux.

    “Ils ne prennent vie qu’avec la tomodensitométrie”, a-t-il déclaré. «La technologie numérique est vraiment essentielle avec ce matériau ambré.

    La numérisation a également permis aux chercheurs, dispersés dans le monde entier et recroquevillés pendant les quarantaines du COVID-19, d’analyser et de décrire en collaboration les spécimens – puis de rendre le même matériel disponible numériquement à d’autres.

    Comment les albanerpetontidés sont-ils liés aux autres amphibiens?

    Malgré le niveau de conservation et d’exhaustivité des spécimens de Y. perettii, la place exacte d’albies dans l’arbre généalogique des amphibiens reste un mystère. Les chercheurs ont codé les caractéristiques physiques des spécimens et les ont passés en revue quatre modèles de relations amphibiens sans résultats clairs. La combinaison inhabituelle de caractéristiques des animaux est probablement à blâmer, a déclaré Evans.

    «En théorie, les albies pourraient nous donner une idée de ce à quoi ressemblaient les ancêtres des amphibiens modernes», dit-elle. “Malheureusement, ils sont si spécialisés et si étranges à leur manière qu’ils ne nous aident pas beaucoup.”

    Mais Y. perettii place les albies sur une nouvelle partie de la carte. Le nord-ouest du Myanmar était probablement une île il y a 99 millions d’années et peut-être un vestige du Gondwana, l’ancienne masse continentale du sud du continent. À deux exceptions près au Maroc, tous les autres albies fossiles ont été trouvés en Amérique du Nord, en Europe et en Asie de l’Est, qui formaient autrefois une masse continentale septentrionale. Daza a déclaré que Y. perettii a peut-être fait du rafting sur l’île depuis l’Asie continentale ou pourrait représenter un nouveau record du sud pour le groupe.

    Nous les avons juste manqués

    Avec une distribution aussi large, pourquoi les albies ont-ils disparu dans l’extinction alors que les grenouilles, les salamandres et les céciliennes existent encore aujourd’hui?

    On ne sait pas. Albies a presque survécu jusqu’à présent, disparaissant il y a environ 2 millions d’années, peut-être assez tard pour avoir croisé la route de nos premiers parents hominidés, a déclaré Evans.

    “Nous les avons juste ratés. J’espère qu’ils sont encore en vie quelque part.”

    N'oubliez pas de voter pour cet article !
    1 Star2 Stars3 Stars4 Stars5 Stars (No Ratings Yet)
    Loading...

    Laisser un commentaire

    Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.