Oiseau fossile avec des plumes de queue fantaisie plus longues que son corps –

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  • Si vous deviez décrire les plumes de la queue d’un paon mâle, vous pourriez choisir des mots comme « éblouissant » ou « magnifique ». Vous n’irez probablement pas avec “furtif”, “aérodynamique” ou “subtil”. Les queues de paon ne sont qu’un exemple de la façon dont l’évolution fait la distinction entre favoriser les traits qui facilitent la survie et les traits qui facilitent la recherche d’un partenaire. des plus sexy.” Dans un nouvel article de Current Biology, les scientifiques ont trouvé des preuves de cette énigme séculaire sous la forme d’un oiseau fossile du début du Crétacé avec une paire de plumes de queue élaborées plus longues que son corps.

    “Nous n’avons jamais vu cette combinaison de différents types de plumes de la queue auparavant chez un oiseau fossile”, déclare Jingmai O’Connor, paléontologue au Field Museum de Chicago et l’un des auteurs de l’étude.

    “Cette nouvelle découverte démontre de manière frappante comment l’interaction entre les sélections naturelles et sexuelles a façonné la queue des oiseaux depuis leur histoire la plus ancienne”, a déclaré Wang Min, chercheur à l’Académie chinoise des sciences et premier auteur de l’article, ainsi que des scientifiques de l’Université de Nanjing et du Shandong. Musée de la nature de Tianyu.

    Le fossile a été découvert dans les gisements vieux de 120 millions d’années du Jehol Biota dans le nord-est de la Chine. Les chercheurs l’ont nommé Yuanchuavis d’après Yuanchu, un oiseau de la mythologie chinoise. C’était un petit oiseau, de la taille d’un geai bleu, mais sa queue faisait plus de 150 % de la longueur de son corps. Et la longueur de la queue n’est pas la seule chose inhabituelle à ce sujet.

    “Il avait un éventail de plumes courtes à la base, puis deux plumes extrêmement longues”, explique O’Connor. “Les longues plumes étaient dominées par l’épine centrale, appelée le rachis, puis panachées à la fin. La combinaison d’un éventail à queue courte avec deux longues plumes s’appelle un pilet, on le voit chez certains oiseaux modernes comme les souimangas et les quetzals. “

    “Yuanchuavis est la première occurrence documentée d’un pilet à Enantiornithes, le groupe d’oiseaux mésozoïque le plus réussi”, a déclaré Wang. « En particulier, la morphologie préservée à Yuanchuavis représente essentiellement une combinaison des deux morphologies de la queue précédemment reconnues dans d’autres énantionithines qui sont les plus étroitement liées à Yuanchuavis : reflètent l’interaction entre la sélection naturelle et la sélection sexuelle. En d’autres termes, Yuanchuavis aurait pu bien voler, mais ses longues plumes de queue qui auraient pu l’aider à trouver des partenaires ne rendaient pas le vol plus facile – sa queue fantaisie était littéralement un frein.

    Cet équilibre entre la sélection naturelle et sexuelle intéresse les scientifiques depuis l’époque de Darwin : si l’évolution produit des organismes qui sont mieux à même de répondre aux pressions du monde qui les entoure, alors pourquoi un animal développerait-il des traits qui le rendent plus difficile à voler ou plus perceptible ? à ses prédateurs ?

    “Les scientifiques appellent un trait comme une grosse queue fantaisiste un” signal honnête “, car il est préjudiciable, donc si un animal avec cela est capable de survivre avec ce handicap, c’est un signe qu’il est vraiment en forme”, explique O’Connor. “Un oiseau femelle regarderait un mâle avec des plumes de queue maladroites et encombrantes et penserait: ‘Dang, s’il est capable de survivre même avec une queue aussi ridicule, il doit avoir de très bons gènes.'”

    À partir de quelques plumes de la queue, les scientifiques ont pu reconstituer des hypothèses sur ce à quoi ressemblait Yuanchuavis dans la vie. De longues plumes de queue élaborées peuvent aider à attirer un partenaire, mais elles ne sont pas particulièrement utiles – elles sont moins aérodynamiques qu’un petit éventail de plumes, donc les oiseaux qui en ont ont tendance à ne pas vivre dans des endroits qui nécessitent un vol superbe. “Les oiseaux qui vivent dans des environnements plus difficiles qui doivent être capables de voler très bien, comme les oiseaux de mer dans leur environnement ouvert, ont tendance à avoir des queues courtes”, explique O’Connor. “Les oiseaux avec des queues élaborées qui sont moins spécialisés pour le vol ont tendance à s’éclairer dans des environnements denses et riches en ressources comme les forêts.”

    Et lorsque les oiseaux ont des caractéristiques qui les rendent moins efficaces ou plus visibles pour les prédateurs, cela a tendance à donner des informations sur leur vie à la maison. “Lorsque vous voyez quelque chose sur un oiseau qui est vraiment extravagant, cet oiseau est généralement un mâle et ne s’occupe pas beaucoup de ses petits”, explique O’Connor. Les grosses plumes voyantes nécessitent plus de ressources pour s’entretenir, ce qui rend le mâle incapable d’investir des ressources dans l’éducation des enfants, et il y a un risque que son plumage attire l’attention sur l’emplacement de son nid. Ainsi, son partenaire plus simple fera la majeure partie du travail en prenant soin des jeunes.

    En plus de mieux décrire à quoi ressemblait cet oiseau spécifique dans la vie, la découverte de Yuanchuavis pourrait aider les scientifiques à répondre à des questions plus générales sur les oiseaux qui ont survécu à la grande extinction il y a 66 millions d’années. Yuanchuavis est un enantiornithine, membre d’un groupe qui a connu beaucoup de succès à l’époque des dinosaures, mais qui s’est éteint avec les dinosaures. « Comprendre pourquoi les oiseaux vivants sont le groupe de vertébrés le plus prospère sur terre aujourd’hui est une question d’évolution extrêmement importante, car tout ce qui leur a permis d’avoir un tel succès leur a probablement également permis de survivre à un météore géant frappant la planète lorsque tous les autres oiseaux et les dinosaures se sont éteints », explique O’Connor.

    Comprendre comment la sélection sexuelle a pu façonner des oiseaux anciens comme Yuanchuavis pourrait nous aider à mieux comprendre la diversité des oiseaux aujourd’hui. “Il est bien connu que la sélection sexuelle joue un rôle central dans la spéciation et la reconnaissance chez les oiseaux modernes, attestant des énormes plumes, ornements, voix et danses extravagants”, explique Wang. “Cependant, il est notoirement difficile de dire si une structure fossilisée donnée est façonnée par la sélection sexuelle, compte tenu de la nature imparfaite des archives fossiles. Par conséquent, les plumes de la queue bien conservées de ce nouvel oiseau fossile fournissent de nouvelles informations sur la façon dont la sélection sexuelle a façonné la queue des oiseaux dès leur plus jeune âge.”

    “La complexité que nous voyons dans les plumes de Yuanchuavis est liée à l’une des raisons pour lesquelles nous émettons l’hypothèse pour laquelle les oiseaux vivants sont si incroyablement divers, car ils peuvent se séparer en différentes espèces simplement par des différences de plumage et des différences de chant”, explique O’Connor. “C’est incroyable que Yuanchuavis nous laisse supposer que ce genre de complexité du plumage était peut-être déjà présent au début du Crétacé.”

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