Nouvelle approche d’un régime à base de plantes, unique aux dinosaures à long cou —


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  • Comment les plus gros animaux à avoir jamais marché sur Terre ont-ils dominé leur environnement ? En faisant quelque chose de totalement révolutionnaire : rester simple. Publié dans BMC Écologie et Évolution, une nouvelle étude menée par le chercheur scientifique postdoctoral et dentiste périodique des dinosaures, le Dr Keegan Melstrom, du Natural History Museum of Los Angeles County’s Dinosaur Institute ?? révèle que les dinosaures sauropodes colossaux, les plus grands animaux à avoir jamais marché sur Terre, avaient sur des plantes uniques aux dinosaures à long cou : lien entre la complexité des dents et la rapidité avec laquelle les dents ont été remplacées.

    « Chez presque tous les autres animaux que nous examinons, la complexité d’une dent est liée au régime alimentaire de l’animal », explique le Dr Melstrom. “Les carnivores ont des dents simples, les herbivores ont des dents complexes, souvent avec des crêtes, des crêtes et des cuspides distinctes pour le traitement du matériel végétal. Mais les sauropodes brisent ce modèle incroyablement cohérent. Au lieu de cela, ces dinosaures lient la complexité au taux de remplacement des dents, les dents simples étant remplacées chaque quelques semaines!”

    On pense que la forme des dents d’un animal en dit long sur son alimentation et par extension son mode de vie. Les couteaux de la taille d’une banane qui sonnent dans la bouche des T. Rex sont parfaits pour déchirer la chair, et les dents pointues et mortelles abondent chez les carnivores vivants et éteints. En règle générale, les herbivores ont des dents extrêmement complexes : parfaites pour broyer les feuilles fibreuses ou les herbes. Quand il s’agit des plus gros animaux à avoir jamais marché sur Terre, les sauropodes ont tracé leur propre chemin. Contrairement à tout autre animal herbivore vivant ou éteint, les sauropodes doivent remplacer rapidement leurs dents pour que la salade continue de couler.

    Restez simple, Sauropodes

    “Le régime alimentaire des dinosaures éteints était incroyablement varié, allant de minuscules mangeurs de viande à d’énormes mangeurs de plantes”, explique le Dr Melstrom. “Notre recherche met en lumière la gamme d’adaptations qui ont permis à tant de herbivores de vivre côte à côte.”

    À l’aide de la tomodensitométrie (CT) et de la numérisation microCT, le Dr Melstrom et ses collègues ont créé des modèles 3D de spécimens du monde entier, capturant la grande diversité de la complexité des dents chez les dinosaures du Jurassique supérieur.

    « Tout ce projet a été mené pendant la pandémie. Au lieu de parcourir le monde pour collecter des données, nous nous sommes appuyés sur des chercheurs qui avaient mis leurs données à la disposition d’autres scientifiques, ainsi que sur les incroyables collections ici au NHM. Je pense que ce projet démontre vraiment le l’importance du partage de l’information, cela peut mener à de nouvelles découvertes même pendant une pandémie », explique le Dr Melstrom.

    Ils ont converti les collines et les vallées pleines de dents des dents de dinosaures en nombres, quantifiant la complexité des dents entre les trois groupes de dinosaures : les théropodes carnivores, les ornithischiens mangeurs de plantes et les sauropodes herbivores similaires.

    Ce qu’ils ont découvert était une stratégie évolutive entièrement nouvelle pour gérer un régime à base de plantes il y a 150 millions d’années. Alors que les dinosaures carnivores avaient des dents simples et acérées attendues pour les carnivores, et que les ornithischiens avaient les dents les plus complexes similaires aux herbivores vivant aujourd’hui, les sauropodes avaient des dents très simples, contrairement à tous les autres herbivores connus éteints ou vivants.

    Chez les sauropodes, ils ont découvert que plus la dent est complexe, plus les dents sont remplacées lentement, une corrélation qui démontre que le taux de remplacement des dents est lié à la complexité des dents, contrairement à tout autre animal connu. Plus précisément, les diplodocoïdes comme Apatosaure et Diplodocus présentaient des taux de remplacement incroyablement rapides et des dents simples, leur permettant peut-être de manger des aliments différents de l’autre groupe de sauropodes, les macronariens comme ?? Brachiosaure, qui avait des dents plus complexes.

    Des dents simples auraient eu du sens pour le long cou des sauropodes. Les dents plus petites conçues pour être perdues pèsent moins que les dents plus dures de tous les autres herbivores, ce qui contribue à alléger le crâne au bout de ces longs cous. Le modèle particulier de remplacement des dents signifiait que ces sauropodes pouvaient se concentrer sur la nourriture végétale d’autres dinosaures et autres mangeurs de plantes non dinosaures.

    « À maintes reprises, les archives fossiles nous montrent qu’il n’y a pas de solution unique aux problèmes d’évolution. Pour les sauropodes, lorsqu’il s’agit de manger des plantes résistantes, la solution la plus simple était la meilleure », explique le Dr Melstrom.

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