Mars a les bons ingrédients pour la vie microbienne actuelle sous sa surface, selon une étude –

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  • Alors que le rover Perseverance de la NASA commence sa recherche de la vie ancienne à la surface de Mars, une nouvelle étude suggère que le sous-sol martien pourrait être un bon endroit pour rechercher une possible vie actuelle sur la planète rouge.

    L’étude, publiée dans la revue Astrobiologie, a examiné la composition chimique des météorites martiennes – des roches décollées de la surface de Mars qui ont finalement atterri sur Terre. L’analyse a déterminé que ces roches, si elles étaient en contact constant avec l’eau, produiraient l’énergie chimique nécessaire pour soutenir des communautés microbiennes similaires à celles qui survivent dans les profondeurs non éclairées de la Terre. Parce que ces météorites peuvent être représentatives de vastes étendues de la croûte martienne, les résultats suggèrent qu’une grande partie du sous-sol de Mars pourrait être habitable.

    «La grande implication ici pour la science de l’exploration souterraine est que partout où vous avez des eaux souterraines sur Mars, il y a de fortes chances que vous ayez suffisamment d’énergie chimique pour soutenir la vie microbienne souterraine», a déclaré Jesse Tarnas, chercheur postdoctoral au Jet Propulsion Laboratory de la NASA qui a dirigé le étudier tout en complétant son doctorat. à l’Université Brown. “Nous ne savons pas si la vie a jamais commencé sous la surface de Mars, mais si c’était le cas, nous pensons qu’il y aurait suffisamment d’énergie pour la maintenir jusqu’à aujourd’hui.”

    Au cours des dernières décennies, les scientifiques ont découvert que les profondeurs de la Terre abritent un vaste biome qui existe en grande partie séparé du monde d’en haut. Manquant de lumière du soleil, ces créatures survivent en utilisant les sous-produits des réactions chimiques produites lorsque les roches entrent en contact avec l’eau.

    L’une de ces réactions est la radiolyse, qui se produit lorsque des éléments radioactifs dans les roches réagissent avec de l’eau piégée dans les pores et l’espace de fracture. La réaction brise les molécules d’eau en leurs éléments constitutifs, l’hydrogène et l’oxygène. L’hydrogène libéré est dissous dans les eaux souterraines restantes, tandis que les minéraux comme la pyrite (l’or du fou) absorbent l’oxygène libre pour former des minéraux sulfatés. Les microbes peuvent ingérer l’hydrogène dissous comme carburant et utiliser l’oxygène conservé dans les sulfates pour «brûler» ce carburant.

    Dans des endroits comme la mine Kidd Creek au Canada, ces microbes «réducteurs de sulfate» ont été trouvés vivant à plus d’un mille sous terre, dans une eau qui n’a pas vu le jour depuis plus d’un milliard d’années. Tarnas travaille avec une équipe codirigée par le professeur Jack Mustard de l’Université Brown et le professeur Barbara Sherwood Lollar de l’Université de Toronto pour mieux comprendre ces systèmes souterrains, dans le but de rechercher des habitats similaires sur Mars et ailleurs dans le système solaire. Le projet, intitulé Earth 4-D: Subsurface Science and Exploration, est soutenu par l’Institut canadien pour les avancées de la recherche.

    Pour cette nouvelle étude, les chercheurs voulaient voir si les ingrédients pour les habitats axés sur la radiolyse pouvaient exister sur Mars. Ils se sont inspirés des données du rover Curiosity de la NASA et d’autres engins spatiaux en orbite, ainsi que des données de composition d’une suite de météorites martiennes, qui sont représentatives de différentes parties de la croûte terrestre.

    Les chercheurs recherchaient les ingrédients de la radiolyse: des éléments radioactifs comme le thorium, l’uranium et le potassium; les minéraux sulfurés qui pourraient être convertis en sulfate; et des unités de roche avec un espace poreux adéquat pour piéger l’eau. L’étude a révélé que dans plusieurs types différents de météorites martiennes, tous les ingrédients sont présents en abondance suffisante pour soutenir des habitats semblables à la Terre. Cela était particulièrement vrai pour les brèches de régolithes – des météorites provenant de roches crustales vieilles de plus de 3,6 milliards d’années – dont le potentiel de survie était le plus élevé. Contrairement à la Terre, Mars n’a pas de système de tectonique des plaques qui recyclent constamment les roches crustales. Donc, ces anciens terrains restent en grande partie intacts.

    Les chercheurs disent que les résultats aident à plaider en faveur d’un programme d’exploration qui recherche des signes de la vie actuelle dans le sous-sol martien. Des recherches antérieures ont trouvé des preuves d’un système d’eaux souterraines actif sur Mars dans le passé, disent les chercheurs, et il y a des raisons de croire que les eaux souterraines existent aujourd’hui. Une étude récente, par exemple, a soulevé la possibilité qu’un lac souterrain se cache sous la calotte glaciaire sud de la planète. Cette nouvelle recherche suggère que partout où il y a des eaux souterraines, il y a de l’énergie pour la vie.

    Tarnas et Mustard disent que s’il y a certainement des défis techniques impliqués dans l’exploration souterraine, ils ne sont pas aussi insurmontables que les gens peuvent le penser. Une opération de forage ne nécessiterait pas «une plate-forme pétrolière de la taille du Texas», a déclaré Mustard, et les progrès récents dans les petites sondes de forage pourraient bientôt mettre les profondeurs martiennes à portée de main.

    “Le sous-sol est l’une des frontières de l’exploration de Mars”, a déclaré Mustard. «Nous avons étudié l’atmosphère, cartographié la surface avec différentes longueurs d’onde de lumière et atterri à la surface dans une demi-douzaine d’endroits, et ce travail continue de nous en dire long sur le passé de la planète. Mais si nous voulons y réfléchir la possibilité de la vie actuelle, le sous-sol sera absolument là où se trouve l’action. “

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Université Brown. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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