L’imagerie cérébrale révèle que tous les mammifères monogames ne sont pas “ câblés pour l’amour ” de la même manière –

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  • Les humains ne sont pas les seuls mammifères à former des liens à long terme avec un seul compagnon spécial – certaines chauves-souris, loups, castors, renards et autres animaux le font aussi. Mais de nouvelles recherches suggèrent que les circuits cérébraux qui font durer l’amour chez certaines espèces peuvent ne pas être les mêmes chez d’autres.

    L’étude, parue le 12 février dans la revue Rapports scientifiques, compare des espèces monogames et promiscues au sein d’un groupe étroitement apparenté de lémuriens, primates cousins ​​éloignés des humains de l’île de Madagascar.

    Les lémuriens à ventre rouge et les lémuriens mangoustes font partie des rares espèces de l’arbre généalogique des lémuriens dans lesquelles les partenaires mâles-femelles se collent année après année, travaillant ensemble pour élever leurs petits et défendre leur territoire.

    Une fois liés, les couples passent une grande partie de leurs heures d’éveil à se toiletter ou se blottissent côte à côte, souvent avec leur queue enroulée autour du corps l’un de l’autre. Les mâles et les femelles de ces espèces passent un tiers de leur vie avec le même partenaire. On ne peut pas en dire autant de leurs plus proches parents, qui changent souvent de partenaire.

    Pour les biologistes, la monogamie est un peu un mystère. C’est en partie parce que dans de nombreux groupes d’animaux, c’est rare. Alors qu’environ 90% des espèces d’oiseaux pratiquent une certaine forme de fidélité à un partenaire, seuls 3% à 5% des mammifères le font. La grande majorité des quelque 6 500 espèces de mammifères connues ont des relations ouvertes, pour ainsi dire.

    «C’est un arrangement inhabituel», a déclaré l’auteur principal Nicholas Grebe, postdoctoral associé dans le laboratoire du professeur Christine Drea à l’Université Duke.

    Ce qui soulève une question: qu’est-ce qui rend certaines espèces biologiquement enclines à s’associer sur le long terme tandis que d’autres jouent sur le terrain?

    Des études menées au cours des 30 dernières années chez les rongeurs indiquent deux hormones libérées pendant l’accouplement, l’ocytocine et la vasopressine, suggérant que la clé d’un amour durable peut résider dans des différences dans la façon dont elles agissent sur le cerveau.

    Certains des premiers indices proviennent de recherches influentes sur les campagnols des prairies, de petits mammifères ressemblant à des souris qui, contrairement à la plupart des rongeurs, s’accouplent pour la vie. Lorsque les chercheurs ont comparé le cerveau des campagnols monogames des prairies à leurs homologues promiscueux, les campagnols des montagnes et les campagnols des prés, ils ont découvert que les campagnols des prairies avaient plus de «sites d’amarrage» pour ces hormones, en particulier dans certaines parties du système de récompense du cerveau.

    Depuis que ces «produits chimiques câlins» améliorent les liens homme-femme chez les campagnols, les chercheurs se demandent depuis longtemps s’ils pourraient fonctionner de la même manière chez les humains.

    C’est pourquoi l’équipe dirigée par Duke s’est tournée vers les lémuriens. Bien qu’ils soient nos parents primates les plus éloignés, les lémuriens sont plus proches des humains que les campagnols.

    Les chercheurs ont utilisé une technique d’imagerie appelée autoradiographie pour cartographier les sites de liaison de l’ocytocine et de la vasopressine dans le cerveau de 12 lémuriens morts de causes naturelles au Duke Lemur Center.

    Les animaux représentaient sept espèces: les lémuriens monogames à ventre rouge et mangouste ainsi que cinq espèces promiscues du même genre.

    “C’est vraiment la seule expérience naturelle comparable à rechercher des signatures biologiques de la monogamie chez les primates”, a déclaré Grebe.

    La comparaison des résultats d’imagerie cérébrale chez les lémuriens avec les résultats précédents chez les campagnols et les singes a révélé des différences notables dans la densité et la distribution des récepteurs hormonaux. En d’autres termes, l’ocytocine et la vasopressine semblent agir sur différentes parties du cerveau chez les lémuriens – ce qui signifie qu’ils peuvent également avoir des effets différents, en fonction de l’emplacement de leur cellule cible.

    Mais chez les lémuriens, les chercheurs ont été surpris de trouver peu de différences cohérentes entre les espèces monogames et les espèces promiscues.

    “Nous ne voyons pas de preuves d’un circuit de liaison par paires” semblable à celui trouvé dans le cerveau des rongeurs, a déclaré Grebe.

    Dans une prochaine étape, l’équipe examine comment les couples de lémuriens se comportent les uns envers les autres si les actions de l’ocytocine sont bloquées, en leur donnant un antagoniste qui empêche temporairement l’ocytocine de se lier à ses récepteurs dans le cerveau.

    Alors, que peuvent nous apprendre les lémuriens sur l’amour? Les auteurs affirment que leurs résultats mettent en garde contre les conclusions simples basées sur des expériences sur les rongeurs sur la façon dont les comportements sociaux humains sont apparus.

    L’ocytocine peut être la «potion de dévotion» pour les campagnols, mais ce peuvent être les actions et les interactions combinées de plusieurs substances chimiques du cerveau, ainsi que des facteurs écologiques, qui créent des liens durables chez les lémuriens et autres primates, y compris les humains, a déclaré Grebe.

    “Il existe probablement un certain nombre de façons différentes par lesquelles la monogamie est instanciée dans le cerveau, et cela dépend des animaux que nous regardons”, a déclaré Grebe. “Il se passe plus que ce que nous pensions au départ.”

    Les autres auteurs étaient: Annika Sharma à Duke, Sara Freeman à l’Utah State University, Michelle Palumbo au California National Primate Research Center, Heather Patisaul à la North Carolina State University et Karen Bales à l’Université de Californie à Davis.

    Ce travail a été soutenu par des subventions de la National Science Foundation (SBE-1808803), du National Institute of Mental Health (NIMH R21MH115680), du Josiah Charles Trent Memorial Foundation Endowment Fund, de la Charles Lafitte Foundation for Research et de l’Université Duke.

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