Les volcans sur Mars pourraient être actifs, augmentant la possibilité que Mars était récemment habitable –

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  • Les preuves de l’activité volcanique récente sur Mars montrent que des éruptions auraient pu avoir lieu au cours des 50000 dernières années, selon une nouvelle étude menée par des chercheurs du laboratoire lunaire et planétaire de l’Université de l’Arizona et du Planetary Science Institute.

    La plupart du volcanisme sur la planète rouge s’est produit il y a 3 à 4 milliards d’années, avec des éruptions plus petites dans des endroits isolés se poursuivant peut-être il y a 3 millions d’années. Mais, jusqu’à présent, il n’y avait aucune preuve indiquant que Mars pourrait encore être volcaniquement actif.

    En utilisant les données des satellites en orbite autour de Mars, les chercheurs ont découvert un gisement volcanique jusqu’alors inconnu. Ils détaillent leurs découvertes dans l’article “Preuve d’un volcanisme explosif géologiquement récent à Elysium Planitia, Mars”, publié dans la revue Icare.

    “C’est peut-être le plus jeune gisement volcanique jamais documenté sur Mars”, a déclaré l’auteur principal de l’étude David Horvath, qui a effectué la recherche en tant que chercheur postdoctoral à UArizona et qui est maintenant chercheur au Planetary Science Institute. “Si nous devions compresser l’histoire géologique de Mars en une seule journée, cela se serait produit dans la toute dernière seconde.”

    L’éruption volcanique a produit un dépôt lisse et sombre de 8 miles de large entourant une fissure volcanique de 20 miles de long.

    «Lorsque nous avons remarqué ce gisement pour la première fois, nous savions que c’était quelque chose de spécial», a déclaré le co-auteur de l’étude Jeff Andrews-Hanna, professeur agrégé au laboratoire lunaire et planétaire UArizona et auteur principal de l’étude. “Le gisement ne ressemblait à rien d’autre trouvé dans la région, ou même sur tout Mars, et ressemblait plus étroitement à des caractéristiques créées par d’anciennes éruptions volcaniques sur la Lune et Mercure.”

    Une enquête plus approfondie a montré que les propriétés, la composition et la distribution du matériau correspondent à ce à quoi on pourrait s’attendre pour une éruption pyroclastique – une éruption explosive de magma entraînée par des gaz en expansion, un peu comme l’ouverture d’une canette de soda secouée.

    La majorité du volcanisme dans la région de l’Elysée Planitia et ailleurs sur Mars consiste en de la lave qui coule à la surface, similaire aux récentes éruptions en Islande étudiées par le co-auteur Christopher Hamilton, professeur agrégé de l’Arizona en sciences lunaires et planétaires. Bien qu’il existe de nombreux exemples de volcanisme explosif sur Mars, ils se sont produits il y a longtemps. Cependant, ce dépôt semble différent.

    “Cette caractéristique recouvre les coulées de lave environnantes et semble être un dépôt relativement frais et mince de cendres et de roches, représentant un style d’éruption différent de celui des caractéristiques pyroclastiques précédemment identifiées”, a déclaré Horvath. “Cette éruption aurait pu cracher des cendres jusqu’à 6 miles dans l’atmosphère de Mars. Il est possible que ces types de dépôts soient plus courants mais aient été érodés ou enterrés.”

    Le site de la récente éruption se trouve à environ 1 600 kilomètres de l’atterrisseur InSight de la NASA, qui étudie l’activité sismique sur Mars depuis 2018. Deux tremblements de terre, l’équivalent martien des tremblements de terre, ont été découverts dans la région autour du Cerberus Fossae , et des travaux récents ont suggéré la possibilité que ceux-ci pourraient être dus au mouvement du magma profondément sous terre.

    “Le jeune âge de ce gisement soulève absolument la possibilité qu’il pourrait encore y avoir une activité volcanique sur Mars, et il est intriguant que les récents tremblements de terre détectés par la mission InSight proviennent du Cerberus Fossae”, a déclaré Horvath. En fait, l’équipe de chercheurs a prédit que ce serait un endroit probable pour les tremblements de terre plusieurs mois avant que l’atterrisseur InSight de la NASA n’atterrisse sur Mars.

    Un dépôt volcanique comme celui-ci soulève également la possibilité de conditions habitables sous la surface de Mars dans l’histoire récente, a déclaré Horvath.

    “L’interaction du magma ascendant et du substrat glacé de cette région aurait pu fournir des conditions favorables à la vie microbienne assez récemment et soulève la possibilité d’une vie existante dans cette région”, a-t-il déclaré.

    Des fissures volcaniques similaires dans cette région ont été à l’origine d’énormes inondations, peut-être il y a 20 millions d’années, lorsque les eaux souterraines ont fait irruption à la surface.

    Le groupe de recherche d’Andrews-Hanna continue d’enquêter sur les causes de l’éruption. Pranabendu Moitra, chercheur au département des géosciences de l’Arizona, a sondé le mécanisme derrière l’éruption.

    Expert en éruptions explosives similaires sur Terre, Moitra a développé des modèles pour examiner la cause possible de l’éruption martienne. Dans un article à paraître dans la revue Earth and Planetary Science Letters, il suggère que l’explosion aurait pu être le résultat de gaz déjà présents dans le magma martien, ou qu’elle aurait pu se produire lorsque le magma est entré en contact avec le pergélisol martien.

    “La glace fond en eau, se mélange au magma et se vaporise, forçant une violente explosion du mélange”, a déclaré Moitra. “Quand l’eau se mélange au magma, c’est comme verser de l’essence sur un feu.”

    Il souligne également que la plus jeune éruption volcanique sur Mars s’est produite à seulement 10 kilomètres du plus jeune cratère à grand impact de la planète – un cratère de 6 miles de large nommé Zunil.

    “Les âges de l’éruption et de l’impact sont indiscernables, ce qui soulève la possibilité, même spéculative, que l’impact ait réellement déclenché l’éruption volcanique”, a déclaré Moitra.

    Plusieurs études ont trouvé des preuves que de grands tremblements de terre sur Terre peuvent provoquer une éruption de magma stocké sous la surface. L’impact qui a formé le cratère Zunil sur Mars aurait secoué la planète rouge comme un tremblement de terre, a expliqué Moitra.

    Alors que les volcans géants les plus spectaculaires ailleurs sur Mars – tels que l’Olympus Mons, la plus haute montagne du système solaire – racontent une histoire de la dynamique ancienne de la planète, le point chaud actuel de l’activité martienne semble être dans les plaines relativement dépourvues de caractéristiques du système solaire. la région de l’Elysée de la planète.

    Andrews-Hanna a déclaré qu’il était remarquable qu’une région accueille les épicentres des tremblements de terre actuels, les inondations les plus récentes, les coulées de lave les plus récentes et maintenant une éruption volcanique explosive encore plus récente.

    “C’est peut-être la plus récente éruption volcanique sur Mars”, a-t-il dit, “mais je pense que nous pouvons être assurés que ce ne sera pas la dernière.”

    Le dépôt volcanique décrit dans cette étude, ainsi que le grondement sismique en cours à l’intérieur de la planète détecté par InSight et les preuves possibles de rejets de panaches de méthane dans l’atmosphère détectés par l’orbiteur MAVEN de la NASA, suggèrent que Mars est loin d’être un monde froid et inactif, Andrews -Hanna a dit.

    «Toutes ces données semblent raconter la même histoire», a-t-il déclaré. “Mars n’est pas mort.”

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