Les scientifiques récupèrent des siècles de données climatiques et historiques sur des structures démolies –

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  • Dans l’imaginaire populaire, la ville de New York est une masse de gratte-ciel à charpente d’acier. Mais bon nombre des 1 million de bâtiments de la ville ne sont pas si modernes. Derrière leurs façades de brique et de mortier, ses nombreux entrepôts, bâtiments commerciaux et maisons en rangée du XIXe et du début du XXe siècle sont encadrés de poutres et de poutres en bois massives. Ces structures abritent probablement au moins 14 millions de mètres cubes de bois, l’équivalent en volume d’environ 74 000 voitures de métro. Leurs principales sources : les forêts anciennes qui ont longtemps précédé New York et ont été effacées pour le créer.

    La préservation historique n’a jamais été le point fort de New York ; environ 1 000 bâtiments anciens sont démolis ou rénovés chaque année, les restes allant pour la plupart aux décharges. Maintenant, une équipe du Tree Ring Laboratory de l’observatoire terrestre de Lamont-Doherty de l’Université Columbia exploite la destruction pour extraire systématiquement les bois arrachés pour les données. Les anneaux de croissance annuels d’arbres qui étaient jeunes dans les années 1500 peuvent offrir des enregistrements du climat passé qui ne sont plus disponibles à partir d’arbres vivants. Des études sur les essences, les âges et les provenances du bois peuvent éclairer l’histoire de l’exploitation forestière, du commerce et des transports aux États-Unis.

    “La ville de New York est un immense dépôt de vieux bois, probablement le plus grand du pays. C’est une ressource incroyable pour la science”, a déclaré le dendrochronologue (scientifique des cernes) Mukund Palat Rao, l’un des chefs de file de l’effort (son poste à Lamont est parrainé par la National Oceanic and Atmospheric Administration). “Ces forêts n’existent plus – elles sont à l’intérieur des bâtiments. Elles sont démolies à un rythme rapide et jetées. Nous essayons de collecter tout ce que nous pouvons.”

    Après sa colonisation par les Hollandais dans les années 1620, New York s’est développée régulièrement mais lentement. Puis, vers 1840, de grandes vagues d’immigrants commencèrent à arriver. Une poussée de croissance majeure qui en a résulté a duré environ 80 ans avant de s’essouffler. Pendant ce temps, une grande partie de la ville actuelle a été construite. Avant l’arrivée de l’acier au début du 20e siècle, le matériau de prédilection pour la charpente était le bois. À partir des années 1700, les bûcherons du nord ont coupé de vastes étendues de pins blancs, d’épinettes, de pruches et de sapins baumiers, les faisant souvent flotter le long de la rivière Hudson. À la fin des années 1800, les trois quarts des forêts vierges du nord-est ont été décapés. De nombreux constructeurs se sont ensuite penchés sur les vastes écosystèmes de pin des marais anciens du sud-est des États-Unis. Lorsque la côte est a été épuisée, les bûcherons se sont déplacés vers la Louisiane, le Mississippi et le Texas. Aujourd’hui, il ne reste qu’environ 3 pour cent des vieilles forêts de marais du Sud.

    Dans une étude qui vient d’être publiée dans le Journal of Archaeological Science: Rapports, les chercheurs ont jeté un éclairage sans précédent sur cette période. L’étude examine les solives prises dans le gigantesque Terminal Warehouse de 1891 à Manhattan, une structure emblématique qui occupe toujours un pâté de maisons entier dans le quartier de Chelsea à Manhattan. Au début, il stockait tout, des tapis, des fourrures et de l’alcool aux décors de théâtre de Broadway et aux sarcophages en pierre. Dans les années 1980, il a été converti en la plus grande installation de mini-stockage du pays. Une série de voies ferrées traversant son intérieur caverneux est devenue pendant plus d’une décennie le site de la tristement célèbre boîte de nuit décadente Tunnel. L’entrepôt a également servi de décor effrayant pour des films, notamment la série “Ghostbusters”.

    En 2019, de nouveaux propriétaires ont souhaité ouvrir des espaces pour de nouveaux commerces, bureaux et restaurants. Cela impliquait de retirer d’énormes solives en bois soutenant certaines sections intérieures du bâtiment. Dans l’espoir de réutiliser les solives, ils ont appelé Edward Cook, chef du Tree Ring Lab, pour voir ce qu’on pouvait en apprendre.

    Cook est un héros de l’archéodendrochronologie, l’étude du bois des vieux bâtiments. Au début de sa carrière, ses examens de l’Independence Hall de Philadelphie et d’autres structures historiques ont montré que leurs âges pouvaient être déterminés en étudiant les cernes des arbres dans leur encadrement. Il a depuis daté environ 150 vieilles maisons et autres bâtiments à travers le Nord-Est. En 2014, lui et ses collègues ont analysé les restes d’un sloop en bois découvert accidentellement lors de fouilles sur le site détruit du World Trade Center. Ils ont déterminé qu’il avait été construit à partir de vieux chênes blancs coupés quelque part près de Philadelphie vers 1773, et qu’il avait servi pendant 20 ou 30 ans avant d’être jeté sur le rivage boueux du port de New York.

    L’équipe du laboratoire de l’anneau des arbres est descendue dans l’immense sous-sol de l’entrepôt terminal. Ici, ils ont trouvé des piles de solives enlevées, de 22 pieds de long, un pied de large et 3 pouces de profondeur. En regardant les extrémités en coupe transversale, ils ont pu voir que beaucoup présentaient 150 anneaux de croissance annuels ou plus – un délice pour un dendrochronologue. (Caroline Leland, l’auteur principal de l’étude avec Rao, a également noté plusieurs choses gigantesques ressemblant à des cages à oiseaux – des outils du métier autrefois utilisés par les danseurs de go-go au Tunnel, a-t-elle deviné.) Au milieu des fumées de combustion et d’un vacarme assourdissant, un Un ouvrier du bâtiment a tronçonné les extrémités de quelques douzaines des plus belles solives, et les scientifiques les ont ramenées au laboratoire.

    Sur la base de la teneur en résine et de certains motifs et couleurs des anneaux de bois, l’équipe a déterminé que les solives étaient des spécimens parfaits de vieux pin des marais, prisés par les constructeurs du XIXe siècle pour leur densité, leur résistance et leur résistance à la pourriture.

    Les cernes de croissance des arbres varient chaque année en fonction du temps ; dans la traduction la plus simple, des anneaux plus larges signifient des années plus humides avec de bonnes conditions de croissance. Après, ça devient plus compliqué ; en mesurant et en comparant les anneaux avec des détails atroces, les dendrochronologues peuvent créer une empreinte digitale année par année que la plupart ou tous les arbres du même endroit ont en commun. Les solives provenaient de différentes parties d’arbres différents, donc aucune ne représentait exactement la même période. Mais beaucoup se chevauchaient dans le temps. Cela a permis aux scientifiques d’assembler une chronologie maîtresse, de la date à laquelle les arbres les plus anciens ont commencé à pousser jusqu’à la date à laquelle ils ont été coupés.

    Sur la base des caractéristiques de certains anneaux extérieurs des solives, les scientifiques ont déterminé que la plupart des arbres avaient été abattus en 1891 ou un peu plus tôt. Et, tous les arbres étaient anciens; la plupart ont commencé comme des gaules entre le début des années 1600 et le milieu des années 1700. La plus ancienne avait germé vers 1512.

    Ils ont ensuite comparé leurs données à des études antérieures d’anneaux dans de rares peuplements de feuillus vivants, allant de la Louisiane à la Caroline du Nord. Étant donné que les conditions annuelles varient d’un site à l’autre, chaque site présente des motifs d’anneaux localisés. En les comparant, ils ont ensuite pu déduire d’où provenaient les bois : les anneaux des solives s’alignaient bien avec ceux des arbres vivants de la montagne Choccolocco de l’est de l’Alabama et de Spreewell Bluff, juste de l’autre côté de la frontière dans l’ouest de la Géorgie. Les deux zones avaient été fortement exploitées à la fin des années 1800, lorsque les réseaux de vapeur et de chemin de fer se développaient puissamment, permettant au bois d’être expédié vers des marchés lointains voraces comme New York.

    En fouillant dans les archives historiques régionales, l’équipe a émis l’hypothèse que les arbres avaient été sciés à la Sample Lumber Company, près de Hollins, en Alabama. Ensuite, dans l’un des deux scénarios possibles, ils auraient été expédiés par une série de chemins de fer de connexion au port de Savannah, en Géorgie. Là, les poutres de 250 livres auraient été chargées dans des ouvertures dans les coques de goélettes à destination de les rives de l’Hudson, où s’élevait le Terminal Warehouse.

    “Penser à tous ces vieux arbres, juste coupés à blanc, c’était vraiment triste”, a déclaré Leland. D’un autre côté : « Il y a beaucoup d’histoire enfermée dans ces bois. Il est vraiment difficile de trouver de la vieille forêt vivante dans l’est des États-Unis maintenant. Si nous pouvons obtenir suffisamment d’échantillons, cela nous permettra peut-être de mieux comprendre le climat à long terme dans les régions d’où proviennent ces arbres.

    Les scientifiques voulaient maintenant plus de vieux bois. Heureusement, ils avaient un lien avec Alan Solomon, un entrepreneur et mathématicien new-yorkais. Salomon est issu d’une famille de ferrailleurs, il connaît donc le sauvetage. Il est également un chercheur historique passionné et un défenseur de la préservation. Entre autres activités, il s’est battu pendant sept ans à la fin des années 1990 et au début des années 2000 pour arrêter la démolition du 211 Pearl Street, un bâtiment commercial vers 1831 dans le Lower Manhattan commandé par le savonnier William Colgate. (Oui, ce Colgate, ancêtre de la méga-entreprise Colgate-Palmolive.) Salomon avait entendu dire que l’écrivain new-yorkais Herman Melville aurait pu écrire sa célèbre nouvelle de 1853 “Bartleby the Scrivener” au 211 Pearl. Cela peut ou peut ne pas avoir été vrai. Finalement, le bâtiment a été détruit et remplacé par un gratte-ciel. Un récupérateur a emporté une partie du bois et l’a vendu pour une réutilisation dans d’autres bâtiments, dont un hôtel dans le New Hampshire.

    En 2019, Solomon dirigeait sa propre entreprise de récupération de bois basée à Brooklyn, Sawkill Lumber. (Nom d’après un ruisseau qui coulait autrefois du site actuel du Musée américain d’histoire naturelle à l’East River. Il alimentait une scierie hollandaise du début des années 1600 qui a probablement aidé à dévorer la forêt ancienne de Manhattan elle-même.) Salomon est également l’auteur un livre sur le bois récupéré, pour lequel il a consulté Ed Cook. Après cela, Solomon a fini par aider à la recherche historique pour le projet Terminal Warehouse. Avec le doigt sur le pouls des démolitions à New York, il était plus qu’heureux d’avoir les dendrochronologues avec lui sur les sites actifs et de voir des échantillons pendant que les murs étaient abattus et que les travailleurs empilaient des débris.

    Entre autres, ils se sont présentés avec leurs propres tronçonneuses et casques de protection à la rénovation d’une caserne de pompiers de 1898 sur Lafayette Street à Manhattan ; quelques écuries condamnées à Brooklyn ; l’église Sainte-Marie du XIXe siècle dans le quartier de Clinton Hill à Brooklyn, qui était en train de devenir un développement moderne; et divers entrepôts, maisons et bâtiments à usage mixte disséminés dans la ville. Jusqu’à présent, ils ont du matériel provenant de 18 bâtiments et prévoient d’en collecter davantage.

    Le seul autre site qu’ils ont analysé jusqu’à présent est le 211 Pearl ; Salomon s’était accroché à certains des restes. Ils ont identifié la charpente comme étant du pin blanc. Ils ont ensuite comparé les bois à des études de rares pins blancs vivants de Pennsylvanie, du nord de l’État de New York et du Québec, et ont trouvé la meilleure correspondance dans les montagnes Adirondack de New York. Ici, ont-ils appris, les pins avaient autrefois atteint un diamètre de quatre pieds et une hauteur de 160 pieds. L’exploitation forestière avait commencé dans les années 1750 et avait culminé dans les années 1870, une grande partie du bois étant sciée dans la ville de Glens Falls, dans le nord de l’État, et envoyée à New York.

    Les études sur les arbres vivants auxquelles les chercheurs ont comparé les bois de Pearl Street remontent à 1690 – un tronçon tout à fait respectable. Mais certains des bois de Pearl Street étaient encore plus anciens : 1532. Si plus de spécimens de ce type peuvent être trouvés, a déclaré Rao, cela devrait permettre aux scientifiques d’étendre considérablement les données climatiques pour cette région. Fait intéressant, les arbres semblent avoir été coupés en 1789, quatre décennies avant la construction du 211 Pearl. Étaient-ils stockés ? Ou, peut-être recyclé d’un bâtiment encore plus ancien ?

    Les dendrochronologues se sont maintenant associés à Solomon pour tenter de fonder une organisation à but non lucratif visant à promouvoir la préservation des vieux bois à New York. Ils discutent également avec un petit groupe d’ingénieurs et d’architectes qui souhaitent faire pression sur la ville pour une ordonnance qui identifierait les vieux bois découverts lors des démolitions et obligerait les entreprises à contacter les récupérateurs.

    “J’aimerais voir les informations d’un grand réseau de bâtiments”, a déclaré Leland. « On pourrait développer une sorte d’histoire de la forêt urbaine.

    L’étude du Terminal Warehouse a également été co-écrite par Benjamin Cook et Milagros Rodriguez-Caton de Lamont-Doherty Earth Observatory ; Bryan Lapidus et Andrew Staniforth de L&L Holding Company ; et Marguerite Holloway de la Columbia University School of Journalism.

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