Les petits ptérosaures dominaient le ciel du Crétacé : les bébés des ptérosaures géants – connus sous le nom de battements – éclipsaient leurs petits rivaux adultes. –


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  • Les juvéniles nouvellement éclos de grands et gigantesques ptérosaures ont probablement dépassé d’autres espèces de ptérosaures adultes plus petites pour dominer la période du Crétacé supérieur il y a environ 100 millions d’années, a révélé une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Université de Portsmouth.

    Les ptérosaures étaient les cousins ​​volants des dinosaures – certains étaient aussi gros qu’un avion de chasse Spitfire et d’autres aussi petits qu’une grive.

    Au cours des périodes du Trias et du Jurassique, il y a 252 à 145 millions d’années, les ptérosaures n’atteignaient que des tailles modestes, mais à la fin du Crétacé, beaucoup étaient des géants – certains avec une envergure de 10 mètres ou plus.

    On pensait auparavant que les petites espèces de ptérosaures étaient supplantées par les oiseaux nouvellement en évolution, mais cette recherche a révélé que ce sont en fait les bébés de ptérosaures géants – connus sous le nom de battements – qui ont éclipsé leurs petits rivaux adultes.

    L’auteur principal, Roy Smith, de l’École de l’environnement, de la géographie et des géosciences de l’Université de Portsmouth, a travaillé sur l’étude avec des scientifiques d’Afrique et du Royaume-Uni. L’équipe internationale était composée d’experts des universités de Cape Town, Leicester, Portsmouth et Casablanca.

    Il a déclaré : « Au cours des 10 dernières années environ, nous avons effectué des travaux de terrain dans le désert du Sahara au Maroc et avons découvert plus de 400 spécimens de ptérosaures du groupe Kem Kem, des grès hautement fossilifères célèbres dans le monde entier pour le spectaculaire dinosaure. Spinosaure.

    “Nous avions trouvé de très grosses mâchoires de ptérosaure et aussi des spécimens qui ressemblaient à des mâchoires plus petites – de la taille d’un ongle – mais ces minuscules restes de ptérosaure pourraient n’être que les pointes de grosses mâchoires, nous avons donc dû faire des tests rigoureux pour savoir s’ils appartenaient à une petite espèce ou à de minuscules juvéniles de ptérosaures grands et géants.”

    Roy et ses collègues ont examiné cinq petits fragments de mâchoire et une vertèbre du cou à l’aide de techniques de microscope sophistiquées pour déterminer l’âge de l’individu au moment de la mort de l’animal.

    Co-chercheur, Anusuya Chinsamy-Turan, de l’Université du Cap en Afrique du Sud, est un expert mondial de la microstructure osseuse (histologie) des ptérosaures et des dinosaures. Elle a déclaré: “En regardant la section mince comme du papier des os au microscope, je pouvais dire qu’ils provenaient de jeunes car l’os se développait rapidement et n’avait pas beaucoup de lignes de croissance.

    “Nous avons également examiné la surface des os et constaté qu’ils avaient une texture ondulée. C’était une preuve supplémentaire qu’il s’agissait d’os d’individus immatures, car les os de ptérosaure matures ont une surface incroyablement lisse une fois qu’ils sont complètement formés.”

    Les chercheurs ont également inspecté les mâchoires et ont découvert que le nombre de minuscules trous où les nerfs remontent à la surface pour détecter leur proie, connus sous le nom de « foramens », était le même dans les petites mâchoires et les grandes mâchoires.

    “C’était une preuve supplémentaire que nous examinions les mâchoires des juvéniles, car si les spécimens n’étaient que le bout d’une mâchoire, il y aurait une fraction du nombre de foramens”, a déclaré Roy.

    Des découvertes récentes ont suggéré que les ptérosaures nouveau-nés pouvaient voler peu de temps après l’éclosion, ils étaient donc rapidement indépendants.

    Le professeur David Martill de l’Université de Portsmouth a déclaré : « Ce qui m’a vraiment surpris dans cette recherche, c’est que l’écologie alimentaire de ces magnifiques animaux volants ressemble plus à celle des crocodiles qu’à celle des oiseaux.

    “Avec les oiseaux, il y aura peut-être 10 espèces différentes de tailles différentes le long d’une berge – pensez au martin-pêcheur, au petit butor, à l’aigrette garzette, au héron, au héron goliath ou à la cigogne pour un grand fleuve européen. Il y a plusieurs espèces qui se nourrissent toutes légèrement différentes C’est ce qu’on appelle le partitionnement de niche.

    “Les crocodiles, en revanche, sont beaucoup moins diversifiés. Sur le Nil, les crocodiles nouveau-nés se nourrissent d’insectes et, au fur et à mesure qu’ils grandissent, ils changent leur régime alimentaire en de petits poissons, puis de plus gros poissons, puis de petits mammifères, jusqu’à ce qu’un grand croco du Nil adulte soit capable de prendre un zèbre.

    “Il existe de nombreuses niches d’alimentation différentes, mais elles sont toutes occupées par une espèce à différents stades de son histoire. Il semble que les ptérosaures aient fait quelque chose d’assez similaire, occupant différentes niches au fur et à mesure de leur croissance – une vie beaucoup plus reptilienne qu’aviaire stratégie.

    “Il est probable que les ptérosaures juvéniles se nourrissaient de petites proies telles que des insectes d’eau douce, de minuscules poissons et des amphibiens. En grandissant, ils pouvaient prendre de plus gros poissons – et qui sait – les plus gros ptérosaures auraient pu manger de petites espèces de dinosaures , ou les jeunes des grandes espèces de dinosaures.”

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