Les oiseaux chanteurs fougueux peuvent mémoriser rapidement les sons caractéristiques d’au moins 50 membres différents de leur troupeau –

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  • Si des oiseaux chanteurs pouvaient apparaître sur le concours de télé-réalité “The Masked Singer”, les pinsons zèbres voleraient probablement la vedette. En effet, ils peuvent mémoriser rapidement les sons caractéristiques d’au moins 50 membres différents de leur troupeau, selon une nouvelle recherche de l’Université de Californie à Berkeley.

    Dans les résultats récemment publiés dans la revue Progrès scientifiques, il a été démontré que ces oiseaux chanteurs turbulents à bec rouge, connus sous le nom de pinsons zèbres, se choisissaient les uns les autres dans une foule (ou un troupeau) en fonction de la chanson ou du cri de contact distinct d’un pair particulier.

    Comme les humains qui peuvent instantanément dire quel ami ou parent appelle par le timbre de la voix de la personne, les pinsons zèbres ont une capacité quasi humaine de cartographie linguistique. De plus, ils peuvent se souvenir des vocalisations uniques de chacun pendant des mois et peut-être plus longtemps, suggèrent les résultats.

    «La mémoire auditive étonnante des pinsons zèbres montre que le cerveau des oiseaux est hautement adapté pour une communication sociale sophistiquée», a déclaré l’auteur principal de l’étude, Frederic Theunissen, professeur de psychologie, de biologie intégrative et de neurosciences à l’UC Berkeley.

    Theunissen et ses collègues chercheurs ont cherché à évaluer la portée et l’ampleur de la capacité des pinsons zèbres à identifier leurs pairs à plumes en se basant uniquement sur leurs sons uniques. En conséquence, ils ont constaté que les oiseaux, qui s’accouplent pour la vie, ont fait encore mieux que prévu.

    «Pour les animaux, la capacité de reconnaître la source et la signification de l’appel d’un membre de la cohorte nécessite des compétences de cartographie complexes, et c’est quelque chose que les pinsons zèbres maîtrisent clairement», a déclaré Theunissen.

    Pionnier dans l’étude de la communication auditive des oiseaux et des humains depuis au moins deux décennies, Theunissen a acquis une fascination et une admiration pour les compétences de communication des pinsons zèbres grâce à sa collaboration avec Julie Elie, chercheuse postdoctorale à l’UC Berkeley, neuroéthologue qui a étudié les pinsons zébrés dans le forêts de leur Australie natale. Leur travail d’équipe a abouti à des découvertes révolutionnaires sur les compétences de communication des pinsons zèbres.

    Les pinsons zébrés se déplacent généralement en colonies de 50 à 100 oiseaux, volant à part puis se rassemblent. Leurs chansons sont généralement des appels d’accouplement, tandis que leurs appels à distance ou de contact sont utilisés pour identifier où ils se trouvent ou pour se localiser.

    «Ils ont ce que nous appelons une société de« fusion de fission », où ils se séparent puis se retrouvent ensemble», a déclaré Theunissen. «Ils ne veulent pas se séparer du troupeau, et donc, si l’un d’eux se perd, ils pourraient crier ‘Hé, Ted, nous sommes ici.’ Ou, si l’un d’eux est assis dans un nid pendant que l’autre se nourrit, l’un peut appeler pour demander s’il est sûr de retourner au nid. “

    Ces jours-ci, Theunissen garde quelques dizaines de pinsons zébrés dans des volières sur et autour du campus, dont 20 ont été utilisés dans cette dernière expérience.

    Dans une expérience en deux parties, 20 pinsons zèbres captifs ont été entraînés pour distinguer les différents oiseaux et leurs vocalisations. Au début, la moitié des oiseaux ont été testés sur la mémorisation des chants, tandis que l’autre moitié ont été évalués sur la distance ou les appels de contact. Ils ont ensuite changé ces tâches.

    Ensuite, les pinsons zèbres ont été placés, un à la fois, à l’intérieur d’une chambre et écoutés des sons dans le cadre d’un système de récompense. Le but était de les entraîner à réagir à des pinsons zébrés particuliers en entendant plusieurs interprétations différentes des vocalisations distinctes de ces oiseaux et en les mémorisant.

    En picorant une clé à l’intérieur de la chambre, les sujets oiseaux ont déclenché un enregistrement audio d’une vocalisation de pinson zèbre. S’ils attendaient la fin de l’enregistrement de six secondes et que cela faisait partie du groupe de récompense, ils recevaient des graines pour oiseaux. S’ils ont picoré avant la fin de l’enregistrement, ils sont passés à l’enregistrement suivant. Au cours de plusieurs essais, ils ont appris quelles vocalisations donneraient des graines pour oiseaux et lesquelles ignorer.

    Ensuite, les pinsons zèbres ont été introduits à plus d’enregistrements audio de nouveaux pinsons zèbres, pour leur apprendre à distinguer quelles vocalisations appartenaient à quel oiseau. Ils ont vite appris à différencier 16 pinsons zèbres différents.

    En fait, les pinsons zèbres, mâles et femelles, ont si bien performé dans les tests que quatre d’entre eux ont eu la tâche la plus difficile de distinguer 56 pinsons zèbres différents. En moyenne, ils ont réussi à reconnaître 42 pinsons zèbres différents, en fonction de leurs sons caractéristiques. De plus, ils étaient toujours en mesure d’identifier les oiseaux en fonction de leurs sons uniques un mois plus tard.

    “Je suis vraiment impressionné par les capacités de mémoire spectaculaires que possèdent les pinsons zèbres pour interpréter les appels de communication”, a déclaré Theunissen. “Des recherches antérieures montrent que les oiseaux chanteurs sont capables d’utiliser une syntaxe simple pour générer des significations complexes et que, chez de nombreuses espèces d’oiseaux, un chant s’apprend par imitation. Il est maintenant clair que le cerveau de l’oiseau chanteur est câblé pour la communication vocale.”

    Outre Theunissen, les co-auteurs de l’étude sont Kevin Yu et Willam Wood de l’UC Berkeley.

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