Les images satellites traitées à l’aide d’algorithmes informatiques sont un nouvel outil prometteur pour la surveillance des espèces sauvages menacées d’extinction –

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  • Pour la première fois, les scientifiques ont utilisé avec succès des caméras satellites associées à un apprentissage en profondeur pour compter les animaux dans des paysages géographiques complexes, faisant ainsi aux défenseurs de l’environnement un pas en avant important dans le suivi des populations d’espèces menacées.

    Pour cette recherche, le satellite Worldview 3 a utilisé des images haute résolution pour capturer les éléphants d’Afrique se déplaçant dans les forêts et les prairies. Le système automatisé a détecté les animaux avec la même précision que les humains peuvent atteindre.

    L’algorithme qui a permis le processus de détection a été créé par le Dr Olga Isupova, informaticienne à l’Université de Bath au Royaume-Uni. Le projet était une collaboration avec l’Université britannique d’Oxford et l’Université de Twente aux Pays-Bas.

    Le Dr Isupova a déclaré que la nouvelle technique d’arpentage permettait de numériser de vastes zones de terrain en quelques minutes, offrant une alternative indispensable aux observateurs humains comptant des animaux individuels à partir d’avions volant à basse altitude. En balayant la terre, un satellite peut collecter plus de 5 000 km² d’images toutes les quelques minutes, éliminant le risque de double comptage. Si nécessaire (par exemple, en cas de couverture nuageuse), le processus peut être répété le lendemain, lors de la prochaine révolution terrestre du satellite.

    La population d’éléphants d’Afrique a plongé du nez au cours du siècle dernier, principalement en raison du braconnage et de la fragmentation de l’habitat. Avec seulement 40 000 à 50 000 éléphants à l’état sauvage, l’espèce est classée en danger.

    «Une surveillance précise est essentielle si nous voulons sauver l’espèce», a déclaré le Dr Isupova. “Nous devons savoir où se trouvent les animaux et combien il y en a.”

    La surveillance par satellite élimine le risque de déranger les animaux pendant la collecte des données et garantit que les humains ne sont pas blessés dans le processus de comptage. Cela facilite également le comptage des animaux se déplaçant d’un pays à l’autre, car les satellites peuvent orbiter autour de la planète sans tenir compte des contrôles aux frontières ou des conflits.

    Cette étude n’a pas été la première à utiliser l’imagerie et les algorithmes satellitaires pour surveiller les espèces, mais elle a été la première à surveiller de manière fiable les animaux se déplaçant dans un paysage hétérogène – c’est-à-dire un contexte qui comprend des zones de prairies ouvertes, de forêts et de couverture partielle.

    “Ce type de travail a déjà été fait avec les baleines, mais bien sûr l’océan est tout bleu, donc compter est beaucoup moins difficile”, a déclaré le Dr Isupova. “Comme vous pouvez l’imaginer, un paysage hétérogène rend très difficile l’identification des animaux.”

    Les chercheurs pensent que leurs travaux démontrent le potentiel de la technologie pour soutenir les défenseurs de l’environnement dans leur détresse pour protéger la biodiversité et pour ralentir les progrès de la sixième extinction de masse – l’événement d’extinction en cours déclenché par l’activité humaine.

    «Nous devons trouver de nouveaux systèmes de pointe pour aider les chercheurs à rassembler les données dont ils ont besoin pour sauver les espèces menacées», a déclaré le Dr Isupova.

    Les éléphants d’Afrique ont été choisis pour cette étude pour une bonne raison – ils sont le plus gros animal terrestre et donc le plus facile à repérer. Cependant, le Dr Isupova espère qu’il sera bientôt possible de détecter des espèces beaucoup plus petites depuis l’espace.

    «La résolution des images satellite augmente tous les deux ans, et à chaque augmentation, nous pourrons voir de plus petites choses plus en détail», a-t-elle déclaré, ajoutant: «D’autres chercheurs ont réussi à détecter des nids d’albatros noirs contre la neige. Sans doute le contraste de le noir et blanc a facilité les choses, mais cela ne change rien au fait qu’un nid d’albatros est un onzième de la taille d’un éléphant. “

    Les chercheurs impliqués dans ce projet étaient le Dr Olga Isupova de l’Université de Bath, Isla Duporge, le Dr Steven Reece et le Professeur David W. Macdonald de l’Université d’Oxford, et le Dr Tiejun Wang de l’Université de Twente.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Université de Bath. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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