Les escargots cônes utilisent des séductions sexuelles pour attirer leurs proies hors de leur cachette –

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  • Les escargots coniques ne sont pas glamour. Ils n’ont pas de tour de taille svelte ou une belle apparence à couper le souffle. Pourtant, certains de ces gastéropodes chasseurs de vers sont les femmes fatales ou tueuses du monde sous-marin, selon une nouvelle étude menée par une équipe internationale de chercheurs, dont des scientifiques de l’Université de l’Utah.

    Les chercheurs affirment que les escargots utilisent un ensemble de petites molécules précédemment non détectées qui imitent les effets des phéromones de vers pour conduire les vers marins dans une frénésie sexuelle, ce qui facilite leur sortie de leurs cachettes afin que les escargots puissent les engloutir.

    “Essentiellement, ces escargots coniques ont trouvé un moyen de transformer la libido naturelle de leur proie en une arme mortelle”, explique Eric W. Schmidt, Ph.D., auteur principal de l’étude et professeur de chimie médicinale à l’U de U Santé. “Ce qui est passionnant dans cette découverte, c’est qu’ils le font en utilisant un ensemble intéressant de petites molécules qui pourraient un jour inspirer le développement de nouveaux types de médicaments pour soulager la douleur et d’autres conditions.”

    L’étude apparaît dans Progrès scientifiques.

    Les escargots coniques utilisent une dent en forme de harpon à la fin de leur trompe pour injecter du venin dans les proies, les paralysant instantanément. Ensuite, ils enroulent lentement l’animal immobilisé dans leur bouche. Pendant des décennies, les scientifiques ont été fascinés par ce processus. En particulier, ils sont intrigués par la composition chimique de divers venins que les escargots utilisent pour désactiver leurs proies et explorent des moyens de reconfigurer ces substances en médicaments humains utiles.

    La plupart des scientifiques ont concentré leurs recherches sur les escargots coniques qui chassent les poissons. Les venins de ces gastéropodes sont principalement composés de minuscules segments de protéines appelés peptides. Ces peptides peuvent être utilisés pour développer des médicaments, cependant, en raison de leur composition structurelle, ils ne peuvent être utilisés que comme médicaments injectables et ne peuvent pas être pris par voie orale.

    Dans cette nouvelle recherche, Schmidt et ses collègues se sont tournés vers C. imperialis, une espèce d’escargot cône qui chasse principalement Platynereis dumerili, plus communément appelé ver de feu. L’équipe de recherche a découvert que C. imperialis, ou cône impérial, produit de petits produits chimiques qui imitent puissamment les phéromones qui déclenchent l’activité sexuelle chez les vers de feu. La découverte de petites molécules dans le cône impérial pourrait élargir l’utilité de l’escargot dans la recherche médicale car environ 80% des médicaments sont dérivés de petites molécules.

    Lors d’expériences en laboratoire, l’un de ces produits chimiques – appelé conazolium A – a déclenché un comportement d’accouplement chez les vers femelles, les obligeant à nager dans des cercles serrés et à chasser la queue avant de libérer leurs œufs. La Genuanine, un produit chimique apparenté à l’acide urique, avait un effet similaire sur les vers de feu mâles, les incitant à éjecter leur sperme.

    Les chercheurs ne sont pas tout à fait sûrs du fonctionnement de cette approche dans la nature, mais ils soupçonnent qu’il pourrait s’agir d’un processus en deux étapes: tout d’abord, le cône impérial expose le ver de feu à ses fausses phéromones sexuelles, ce qui facilite la persuasion du ver de sa cachette (généralement un récif de corail). Ensuite, comme les autres escargots coniques, il harponne le ver avec un venin à base de peptide pour le désactiver.

    Mais il y a un hic: les vers matures ne sont sexuellement actifs que pendant une courte période qui coïncide avec une pleine lune.

    «Si vous exposez les vers lorsqu’ils sont immatures ou sexuellement non actifs, les phéromones mimiques n’ont aucun effet», déclare Joshua Torres, Ph.D., auteur principal de l’étude et ancien étudiant diplômé de l’U of U Health. . “Les escargots doivent utiliser d’autres techniques de chasse dans ces incidents.”

    En fait, dans leurs expériences en laboratoire, les chercheurs ont dû utiliser la lumière artificielle de la lune pour induire des réponses sexuelles parmi les vers pour cône des phéromones d’escargot. En conséquence, les chercheurs avertissent que la manière dont les escargots cônes chassent dans la nature et comment ces composés s’intègrent dans cette quête reste largement inconnue.

    À l’avenir, Schmidt et Torres sont intrigués par le potentiel de l’utilisation des petites molécules produites par l’escargot à cône impérial pour attirer les vers hors de leur cachette comme point de départ pour le développement de nouveaux médicaments.

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