Les cœlacanthes pourraient vivre près d’un siècle, cinq fois plus longtemps que prévu par les chercheurs –

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  • Autrefois considérés comme éteints, les cœlacanthes à nageoires lobées sont d’énormes poissons qui vivent au fond de l’océan. Maintenant, les chercheurs rapportant dans le journal Biologie actuelle le 17 juin ont des preuves qu’en plus de leur taille impressionnante, les cœlacanthes peuvent également vivre pendant une durée impressionnante – peut-être près d’un siècle.

    Les chercheurs ont découvert que leur plus vieux spécimen avait 84 ans. Ils rapportent également que les coelacanthes vivent extrêmement lentement d’autres manières, atteignant la maturité vers l’âge de 55 ans et portant leur progéniture pendant cinq ans.

    “Notre découverte la plus importante est que l’âge du cœlacanthe a été sous-estimé d’un facteur cinq”, explique Kélig Mahé de l’Unité de recherche halieutique Manche et mer du Nord de l’IFREMER à Boulogne-sur-mer, France. “Notre nouvelle estimation de l’âge nous a permis de réévaluer la croissance corporelle du cœlacanthe, qui se trouve être l’une des plus lentes parmi les poissons marins de taille similaire, ainsi que d’autres traits du cycle de vie, montrant que le cycle de vie du cœlacanthe est en fait l’un des le plus lent de tous les poissons.”

    Des études antérieures ont tenté de vieillir les coelacanthes en observant directement les anneaux de croissance sur les écailles d’un petit échantillon de 12 spécimens. Ces études ont conduit à l’idée que les poissons ne vivaient pas plus de 20 ans. Si tel était le cas, les coelacanthes seraient parmi les poissons à la croissance la plus rapide compte tenu de leur grande taille. Cela semblait surprenant étant donné que les autres caractéristiques biologiques et écologiques connues du cœlacanthe, notamment un métabolisme lent et une faible fécondité, étaient plus typiques des poissons à cycle de vie lent et à croissance lente, comme la plupart des autres espèces d’eau profonde.

    Dans la nouvelle étude, Mahé, avec les co-auteurs Bruno Ernande et Marc Herbin, a profité du fait que le Muséum national d’histoire naturelle de Paris (MNHN) possède l’une des plus grandes collections de coelacanthes dans le monde, allant des embryons in utero aux individus de près de deux mètres. Ils ont pu examiner 27 spécimens en tout. Ils ont également utilisé de nouvelles méthodes, notamment la microscopie à lumière polarisée et la technologie d’interprétation d’échelle maîtrisée au Centre de sclérochronologie de l’IFREMER, à Boulogne-sur-mer, en France, pour estimer l’âge et la croissance corporelle des individus plus précisément qu’auparavant.

    Alors que des études antérieures reposaient sur des structures calcifiées plus facilement visibles appelées macro-circuli pour vieillir les cœlacanthes tout comme le comptage des anneaux de croissance peut vieillir un arbre, les nouvelles approches ont permis aux chercheurs de détecter des circuli beaucoup plus petits et presque imperceptibles sur les écailles. Leurs résultats suggèrent que les cœlacanthes sont en réalité environ cinq fois plus vieux qu’on ne le pensait auparavant.

    “Nous avons démontré que ces circuli étaient en fait des marques de croissance annuelle, alors que les macro-circuli précédemment observés ne l’étaient pas”, explique Mahé. “Cela signifiait que la longévité maximale du cœlacanthe était cinq fois plus longue qu’on ne le pensait auparavant, soit environ un siècle.”

    Leur étude de deux embryons a montré qu’ils avaient tous les deux environ cinq ans. En utilisant un modèle de croissance pour recalculer la durée de gestation en fonction de la taille de la progéniture à la naissance, les chercheurs ont obtenu la même réponse. Ils pensent maintenant que la progéniture coelacanthe grandit et se développe pendant cinq ans à l’intérieur de leur mère avant la naissance.

    “Le coelacanthe semble avoir l’une des, sinon les plus lentes, des histoires de vie parmi les poissons marins, et proche de celles des requins et des roughies des grands fonds”, a déclaré Mahé.

    Les chercheurs disent que leurs découvertes ont des implications pour la conservation et l’avenir du cœlacanthe. Ils notent que le cœlacanthe africain est évalué comme étant en danger critique d’extinction dans la Liste rouge des espèces menacées de l’UICN.

    “Les espèces à longue durée de vie caractérisées par un cycle de vie lent et une fécondité relativement faible sont connues pour être extrêmement vulnérables aux perturbations de nature naturelle ou anthropique en raison de leur très faible taux de remplacement”, explique Mahé. “Nos résultats suggèrent donc qu’il pourrait être encore plus menacé que prévu en raison de son cycle de vie particulier. Par conséquent, ces nouvelles informations sur la biologie et le cycle de vie des coelacanthes sont essentielles à la conservation et à la gestion de cette espèce.”

    Dans des études futures, ils prévoient d’effectuer des analyses microchimiques à l’échelle du cœlacanthe pour savoir si la croissance d’un cœlacanthe est liée à la température. La réponse donnera un aperçu des effets du réchauffement climatique sur cette espèce vulnérable.

    Source de l’histoire :

    Matériel fourni par Presse cellulaire. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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