Les astronomes vont publier les données les plus précises jamais vues pour près de deux milliards d’étoiles –

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  • Le 3 décembre, une équipe internationale d’astronomes annoncera le catalogue d’étoiles le plus détaillé jamais réalisé dans une vaste étendue de notre galaxie de la Voie lactée. Les mesures de la position, du mouvement, de la luminosité et des couleurs des étoiles font partie de la troisième version préliminaire des données de l’observatoire spatial Gaia de l’Agence spatiale européenne et seront accessibles au public. Les premiers résultats comprennent la première mesure optique de l’accélération du système solaire. L’ensemble de données et les premières découvertes scientifiques seront présentés lors d’un briefing spécial organisé par la Royal Astronomical Society.

    Lancé en 2013, Gaia opère sur une orbite autour du point dit de Lagrange 2 (L2), situé à 1,5 million de kilomètres derrière la Terre dans la direction opposée au Soleil. À L2, les forces gravitationnelles entre la Terre et le Soleil sont équilibrées, de sorte que le vaisseau spatial reste dans une position stable, permettant des vues à long terme essentiellement dégagées du ciel.

    L’objectif principal de Gaia est de mesurer les distances stellaires à l’aide de la méthode de parallaxe. Dans ce cas, les astronomes utilisent l’observatoire pour balayer le ciel en continu, mesurant le changement apparent de la position des étoiles au fil du temps, résultant du mouvement de la Terre autour du Soleil.

    Sachant que minuscule décalage dans la position des étoiles permet de calculer leurs distances. Sur Terre, cela est rendu plus difficile par le flou de l’atmosphère terrestre, mais dans l’espace, les mesures ne sont limitées que par l’optique du télescope.

    Deux versions précédentes incluaient les positions de 1,6 milliard d’étoiles. Cette publication porte le total à un peu moins de 2 milliards d’étoiles, dont les positions sont nettement plus précises que dans les données précédentes. Gaia suit également l’évolution de la luminosité et des positions des étoiles au fil du temps sur la ligne de visée (leur soi-disant mouvement propre), et en divisant leur lumière en spectres, mesure la vitesse à laquelle elles se déplacent vers ou loin du Soleil et évalue leur composition chimique.

    Les nouvelles données incluent des mesures d’une précision exceptionnelle des 300 000 étoiles dans les 326 années-lumière les plus proches du Soleil. Les chercheurs utilisent ces données pour prédire comment le fond d’étoile changera au cours des 1,6 million d’années à venir. Ils confirment également que le système solaire accélère dans son orbite autour de la galaxie.

    Cette accélération est douce et c’est ce que l’on attend d’un système en orbite circulaire. Sur un an, le Soleil accélère vers le centre de la Galaxie de 7 mm par seconde, contre sa vitesse le long de son orbite d’environ 230 kilomètres par seconde.

    Les données de Gaia déconstruisent en outre les deux plus grandes galaxies compagnons de la Voie lactée, les petits et grands nuages ​​de Magellan, permettant aux chercheurs de voir leurs différentes populations stellaires. Une visualisation spectaculaire montre ces sous-ensembles et le pont d’étoiles entre les deux systèmes.

    Le Dr Floor van Leeuwen de l’Institut d’astronomie de l’Université de Cambridge et le chef de projet britannique Gaia DPAC, commentent: «Gaia mesure les distances de centaines de millions d’objets à plusieurs milliers d’années-lumière, avec une précision équivalente à mesurer l’épaisseur des cheveux à une distance de plus de 2000 kilomètres. Ces données sont l’un des piliers de l’astrophysique, nous permettant d’analyser de manière médico-légale notre voisinage stellaire et d’aborder des questions cruciales sur l’origine et l’avenir de notre galaxie.

    Gaia continuera à collecter des données jusqu’en 2022 au moins, avec une extension possible de la mission jusqu’en 2025. Les données finales devraient donner des positions stellaires 1,9 fois plus précises que celles publiées jusqu’à présent, et des mouvements appropriés plus de 7 fois plus précis, dans un catalogue de plus de 2 milliards d’objets.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Société royale d’astronomie. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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