L’ADN dans les excréments de chauves-souris aux lèvres frangées révèle des habitudes alimentaires inattendues

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  • Les excréments sont pleins de secrets. Pour les scientifiques, creuser dans les matières fécales fournit des informations sur l’alimentation des animaux et est particulièrement utile pour comprendre les espèces nocturnes ou rares. Lorsque les animaux mangent, l’ADN des proies parcourt tout le tube digestif des animaux et en ressort. Les matières fécales contiennent des informations très précises sur les espèces de proies consommées. Au Smithsonian Tropical Research Institute (STRI), une équipe a exploré les habitudes alimentaires de la chauve-souris à lèvres franges (Trachops cirrhosus) en examinant ses selles.

    Les chauves-souris chassent la nuit. Cela rend difficile d’observer leur comportement de recherche de nourriture dans la nature. L’analyse des traces d’ADN dans le guano de chauve-souris offre une manière plus spécifique d’explorer comment les chauves-souris se nourrissent dans la nature et d’étudier comment le comportement des chauves-souris change en fonction de leurs habitudes alimentaires.

    “Parce que les chauves-souris se nourrissent la nuit et dans la forêt dense, vous ne pouvez pas observer ce qu’elles mangent comme vous pouvez le faire avec un oiseau ou un mammifère diurne”, a déclaré Patricia Jones, ancienne boursière STRI, professeure adjointe de biologie au Bowdoin College et auteur principal de l’étude. “C’est tellement important, par conséquent, d’avoir un aperçu du régime alimentaire de cette espèce que nous pensions connaître tant de choses, de découvrir qu’ils mangent des proies dont nous n’avions aucune idée faisant partie de leur régime alimentaire.”

    La chauve-souris à lèvres frangées, également connue sous le nom de chauve-souris mangeuse de grenouilles, est bien adaptée à la chasse aux grenouilles. L’audition des chauves-souris est adaptée à leurs cris d’accouplement à basse fréquence et leurs glandes salivaires peuvent neutraliser les toxines présentes dans la peau des proies venimeuses. Les chauves-souris à lèvres frangées se nourrissent également d’insectes, de petits reptiles ou d’oiseaux et d’autres chauves-souris. Les chercheurs savaient que ces chauves-souris trouvent souvent leur proie en écoutant les appels d’accouplement, mais on ne savait pas s’ils pouvaient trouver une proie silencieuse.

    Comme prévu, la majeure partie de l’ADN récupéré des échantillons de matières fécales dans l’étude appartenait à des espèces de grenouilles et à de nombreux lézards, mais les chercheurs ont également trouvé des preuves que les chauves-souris mangeaient d’autres chauves-souris et même un colibri. Dans des expériences supplémentaires, des chauves-souris à lèvres frangées capturées dans la nature et exposées à des enregistrements de sons de proies et à des modèles de proies stationnaires ont pu détecter des proies silencieuses et immobiles, ainsi que des proies qui émettaient des sons. Cela a conduit les chercheurs à conclure que la chauve-souris à lèvres frangées est plus capable de localiser ses proies par écholocation qu’on ne le pensait auparavant.

    «C’est intéressant parce que nous ne savions pas que ces chauves-souris étaient capables de détecter des proies silencieuses et encore des proies», a déclaré May Dixon, boursière STRI, doctorante à l’Université du Texas à Austin et co-auteur de l’étude. “Détecter des proies silencieuses et encore dans la jungle encombrée est considéré comme une tâche très difficile pour l’écholocation. En effet, lorsque les chauves-souris écholocalisent dans la jungle, les échos de toutes les feuilles et branches rebondissent avec les échos de leurs proies, et ils «masquent» la proie. “

    Ces résultats peuvent offrir une nouvelle ligne de recherche sur les capacités sensorielles et l’écologie de la recherche de nourriture de T. cirrhosus. Cela ajoute également à un nombre croissant de travaux qui suggèrent que, sous les tropiques, les chauves-souris peuvent être d’importants prédateurs nocturnes sur les animaux endormis comme les oiseaux. L’équipe a également trouvé des espèces de grenouilles inattendues parmi ses proies communes.

    “Nous avons trouvé que T. cirrhosus mangeait souvent des grenouilles du genre Pristimantis”, a déclaré Jones. “Je pense que cela ouvrira de nouvelles voies de recherche avec T. cirrhosus, car les appels de Pristimantis depuis la canopée et leurs appels sont difficiles à localiser, donc si T. cirrhosus les consomme, cela signifie qu’ils se nourrissent différemment de ce que nous avons compris auparavant.”

    À l’avenir, cette nouvelle combinaison d’analyse de l’ADN alimentaire avec des expériences comportementales pourrait être utilisée par d’autres écologistes intéressés par les comportements de recherche de nourriture d’un large éventail d’espèces animales.

    «C’est vraiment excitant de voir les portes qui s’ouvrent lorsque le comportement animal est combiné avec le métabarcodage», a déclaré Rachel Page, scientifique du STRI. «Même si nous avons étudié intensément les trachops pendant des décennies, nous en savons très peu sur son comportement dans la nature. Il était tout à fait surprenant de voir apparaître dans le régime des proies que nous n’avions jamais anticipées, comme les espèces de grenouilles dont les cris d’accouplement semblaient manquent de paramètres acoustiques utiles pour la localisation et, plus surprenant, des proies que les chauves-souris semblent avoir détectées par écholocalisation seule, comme les colibris. questions futures. “

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