La pluie dans le désert apporte la mort et non la vie


hbieser / Pixabay

Dans le désert le plus aride et le plus ancien de la Terre, un endroit si stérile et sinistre que c’est l’enfer sur Terre, les choses ne fonctionnent pas exactement de la même manière qu’à d’autres endroits. Nous avons tendance à penser que l’eau est une bénédiction universelle qui donne la vie, mais dans les zones hyperaride au coeur du désert d’Atacama au Chili, des pluies anormales ont provoqué l’effet inverse: une malédiction entraînant la mort de formes de vie qui n’avait pas soif au départ.

On pense que le noyau d’Atacama est resté dans un état hyperaride de façon quasi permanente pendant 15 millions d’années et il n’a pas été enregistré de précipitations significatives au cours des 500 dernières années. Cela a changé brusquement il y a quelques années, lorsque le désert a connu des pluies incroyablement rares en mars et août 2015, puis à nouveau en juin 2018.

La longue sécheresse avait cessé, mais cela a cassé encore d’autres choses: des formes de vie qui avaient évolué pour supporter un écosystème hyper-aride et qui ne pouvaient supporter l’alternative soudaine et mortelle qui les envahissait.

Crédit : Carlos González-Silva

Crédit : Carlos González-Silva

Lorsque les pluies sont arrivées à Atacama, nous espérions que des fleurs majestueuses allaient éclore et que les déserts s’animeraient selon l’astrobiologiste Alberto Fairén de l’Université Cornell et du Centro de Astrobiología en Espagne. Mais au contraire, nous avons constaté que la pluie dans le noyau hyperaride du désert d’Atacama avait provoqué une extinction massive de la plupart des espèces microbiennes indigènes qui s’y trouvaient.

Avant que les pluies n’arrivent à Atacama, des échantillons de sol prélevés dans la région de Yungay, située au coeur du désert, ont mis en évidence 16 types d’espèces microbiennes différentes. En raison de ses caractéristiques désolées, la région est souvent étudiée comme une sorte de proxy pour Mars, avec l’environnement inhospitalier d’Atacama faisant partie des analogues les plus proches que nous avons pour avoir enquêté sur la façon dont la vie pourrait trouver une issue sur la planète rouge.

Ou ne pas trouver un moyen. Suite aux épisodes de pluie anormale, qui ont laissé des flaques d’eau scintillantes dans un paysage où l’on ne connaissait que la sécheresse poussiéreuse, l’analyse des sols a montré que la population microbienne de Yungay avait connu une extinction massive qui aurait détruit environ 75 à 87% des microbes.

Un rare arc-en-ciel d'Atacama (Carlos González-Silva)

Après la pluie, on n’a trouvé que deux à quatre espèces de microbes dans les lagunes selon Justeén, faisant allusion au fait que la preuve pour deux des espèces survivantes de Yungay était faible. Nos résultats montrent pour la première fois que le fait de fournir soudainement de grandes quantités d’eau à des micro-organismes, parfaitement adaptés pour extraire une humidité maigre et insaisissable des environnements les plus hyperdry, les tuera d’un choc osmotique.

Un choc osmotique se produit lorsque les substances dissoutes dans le liquide autour d’une cellule changent brusquement de concentration, ce qui à son tour modifie rapidement la façon dont l’eau circule à travers les membranes de la cellule, provoquant un stress aigu. Les espèces ont évolué de différentes manières pour se défendre contre ce stress cellulaire, mais évidemment pas Yungay, Atacama, maintenant avec une population de seulement 2 à 4 espèces.

Aussi sombres que soient ces destins microbiens, les découvertes ont un impact positif sur les humains, offrant de nouvelles informations précieuses sur la manière dont le microbiote pourrait s’adapter pour survivre dans des mondes extraterrestres tout aussi stériles.

Notre étude d’Atacama suggère que la récurrence de l’eau liquide sur Mars aurait pu contribuer à la disparition de la vie martienne, si elle a existé un jour selon Justeén . Les résultats sont rapportés dans Scientific Reports.

Traduction d’un article par Peter Dockrill sur ScienceAlert

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Jaqueline Charpentier

Jacqueline Charpentier, rédactrice dans la vulgarisation scientifique depuis 2015. Ayant fait un cursus en chimie, mais je me suis tourné vers la connaissance scientifique. Co-Rédactrice en chef du site Actualité Houssenia Writing, site d'actualité scientifique.

Je suis correctrice, relectrice et traductrice sur certains articles de ce blog.

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