La géante gazeuse est beaucoup plus proche de la Terre que d’autres comme elle


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  • Un astronome de l’UC Riverside et un groupe de scientifiques citoyens aux yeux d’aigle ont découvert une planète gazeuse géante cachée à la vue par des outils d’observation des étoiles typiques.

    La planète, TOI-2180 b, a le même diamètre que Jupiter, mais est presque trois fois plus massive. Les chercheurs pensent également qu’elle contient 105 fois la masse de la Terre en éléments plus lourds que l’hélium et l’hydrogène. Rien de tel n’existe dans notre système solaire.

    Les détails de la découverte ont été publiés dans le Journal astronomique et présenté lors de l’événement de presse virtuel de l’American Astronomical Society le 13 janvier.

    “TOI-2180 b est une planète tellement excitante à découvrir”, a déclaré l’astronome de l’UCR Paul Dalba, qui a aidé à confirmer l’existence de la planète. “Il atteint le tiercé gagnant 1) ayant une orbite de plusieurs centaines de jours, 2) étant relativement proche de la Terre (379 années-lumière est considéré comme proche pour une exoplanète), et 3) nous pouvant le voir transiter devant son étoile Il est très rare que des astronomes découvrent une planète qui coche ces trois cases.”

    Dalba a également expliqué que la planète est spéciale car il faut 261 jours pour effectuer un voyage autour de son étoile, un temps relativement long par rapport à de nombreuses géantes gazeuses connues en dehors de notre système solaire. Sa proximité relative avec la Terre et la luminosité de l’étoile autour de laquelle elle orbite permettent également aux astronomes d’en apprendre davantage à son sujet.

    Afin de localiser les exoplanètes, qui orbitent autour d’autres étoiles que notre soleil, le satellite TESS de la NASA regarde une partie du ciel pendant un mois, puis se déplace. Il recherche les baisses de luminosité qui se produisent lorsqu’une planète passe devant une étoile.

    “La règle générale est que nous avons besoin de voir trois “creux” ou transits avant de croire que nous avons trouvé une planète”, a déclaré Dalba. Un seul événement de transit pourrait être causé par un télescope avec une gigue ou une étoile se faisant passer pour une planète. Pour ces raisons, TESS ne se concentre pas sur ces événements de transit uniques. Cependant, un petit groupe de scientifiques citoyens l’est.

    En examinant les données TESS, Tom Jacobs, membre du groupe et ancien officier de la marine américaine, a vu la lumière s’éteindre de l’étoile TOI-2180, une seule fois. Son groupe a alerté Dalba, qui se spécialise dans l’étude des planètes qui mettent beaucoup de temps à orbiter autour de leurs étoiles.

    À l’aide du télescope automatisé de recherche de planètes de l’observatoire Lick, Dalba et ses collègues ont observé le remorqueur gravitationnel de la planète sur l’étoile, ce qui leur a permis de calculer la masse de TOI-2180 b et d’estimer une gamme de possibilités pour son orbite.

    Espérant observer un deuxième événement de transit, Dalba a organisé une campagne utilisant 14 télescopes différents sur trois continents dans l’hémisphère nord. Au cours de 11 jours en août 2021, l’effort a abouti à 20 000 images de l’étoile TOI-2180, bien qu’aucune d’entre elles n’ait détecté la planète avec confiance.

    Cependant, la campagne a conduit le groupe à estimer que TESS verra à nouveau la planète transiter par son étoile en février, lorsqu’ils prévoient une étude de suivi. Le financement des recherches de Dalba est assuré par le programme de bourses postdoctorales en astronomie et astrophysique de la National Science Foundation.

    Le groupe de chasseurs de planètes citoyens prend des données accessibles au public à partir de satellites de la NASA comme TESS et recherche des événements de transit uniques. Alors que les astronomes professionnels utilisent des algorithmes pour analyser automatiquement de nombreuses données, le Visual Survey Group utilise un programme qu’ils ont créé pour inspecter les données du télescope à l’œil nu.

    “L’effort qu’ils ont déployé est vraiment important et impressionnant, car il est difficile d’écrire du code capable d’identifier de manière fiable des événements de transit uniques”, a déclaré Dalba. “C’est un domaine où les humains battent encore le code.”

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par Université de Californie – Riverside. Original écrit par Jules Bernstein. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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