La Chine s’apprête à lancer son premier vaisseau spatial sur la face cachée de la lune


Andrew-Art / Pixabay

Au début de 2019, si tout se passe bien, le vaisseau spatial chinois Chang’e-4 va aller où aucun engin n’avait été auparavant : la . Le lancement de la mission est prévu à partir du centre de lancement de satellites de Xichang dans la province du Sichuan le 8 décembre 2018. L’engin, composé d’un et d’un rover, entrera ensuite dans l’ avant de se poser à la surface.

Si l’atterrissage est réussi, le travail principal de la mission consistera à examiner ce côté de la surface lunaire, parsemée de beaucoup de petits cratères. L’atterrisseur effectuera également les premières expériences de de l’autre côté de la Lune ainsi que les premières enquêtes visant à déterminer si les plantes vont pousser dans l’environnement lunaire de faible gravité.

Cette mission est sans aucun doute une réalisation importante et importante pour l’exploration lunaire, déclare Carolyn van der Bogert, géologue planétaire à l’université Westfälische Wilhelms de Münster, en Allemagne. L’objectif ultime de l’Administration spatiale nationale de (CNSA) est d’y créer une base lunaire pour l’exploration humaine future. Chang’e-4 sera le deuxième vaisseau du pays à atterrir sur la surface lunaire, après Chang’e-3 en 2013.

Site d’atterrissage

La CNSA est restée muette sur de nombreux détails de la mission, y compris le site d’atterrissage. Zongcheng Ling, qui étudie la formation et l’évolution des corps planétaires à l’Université de Shandong à Weihai, est probablement situé dans un cratère de 186 km de large appelé Von Kármán, et fait partie de l’équipe scientifique de la mission. Nous, les scientifiques, sommes très heureux d’avoir la chance de visiter l’autre côté, a déclaré Ling.

Le cratère fait partie du bassin Aitken, la plus grande structure d’impact connue du système solaire et la plus ancienne de la Lune. C’est un domaine clé pour répondre à plusieurs questions importantes concernant l’histoire ancienne de la Lune, notamment sa structure interne et son évolution thermique, déclare Bo Wu, géoinformaticien à l’Université polytechnique de Hong Kong, qui a aidé à décrire la topographie et la géomorphologie de ce site. .

Le rover Chang’e-4 cartographiera la région entourant le site de débarquement. Il mesurera également l’épaisseur et la forme des couches souterraines au moyen d’un radar pénétrant dans le sol ainsi que la composition minérale à la surface à l’aide d’un spectromètre proche et infrarouge, ce qui pourrait aider les géologues à comprendre les processus impliqués dans les débuts de l’évolution de la Lune.

Comme la face cachée de la Lune ne fait jamais face à la Terre, le contrôle de mission de la CNSA ne sera pas en mesure de communiquer directement avec l’engin une fois qu’il aura atterri. En mai 2018, la Chine a lancé un satellite de communication appelé Queqiao au-delà de la Lune où il peut servir de station relais pour les communications entre l’atterrisseur et la Terre.

Études de serre

Bien que le rover et l’atterrisseur Chang’e-4 aient été conçus comme des sauvegardes de l’ordinateur Chang’e-3 et comportent plusieurs instruments similaires à ceux de la mission précédente, l’atterrisseur comportera également des expériences uniques. L’un d’eux vérifiera si les graines de pomme de terre et du cresson (Arabidopsis) germent et se photosynthétisent dans un environnement scellé et climatisé, à faible gravité, sur la surface lunaire.

Lorsque nous franchirons le pas vers l’habitat humain à long terme sur la Lune ou sur Mars, nous aurons besoin d’installations sous serre et nous devrons vivre dans une sorte de biosphère, a déclaré Anna-Lisa Paul, scientifique en horticulture au Université de Floride à Gainesville.

Les expériences chinoises proposées viseront à vérifier des études antérieures sur la Station spatiale internationale, explique John Kiss, biologiste de l’espace à l’Université de Greensboro, en Caroline du Nord. Celles-ci ont révélé que la pomme de terre et le cresson peuvent pousser normalement dans des écosystèmes contrôlés avec une gravité inférieure à celle de la Terre, mais pas avec une gravité aussi faible que sur la Lune.

Radioastronomie

Les expériences de radioastronomie de l’atterrisseur exploreront des parties de la Voie lactée mal comprises telles que les gaz entre les étoiles et les champs magnétiques qui se propagent après la mort d’une étoile. Un spectromètre radio, construit par l’Académie chinoise des sciences, va collecter des données électromagnétiques comprises entre 0,1 et 40 MHz pour créer une carte du rayonnement basse fréquence émis par le ciel nocturne.

Les astronomes utiliseront ces données pour mieux comprendre comment l’énergie libérée par les étoiles mourantes réchauffe les gaz qui les séparent, ce qui pourrait affecter la formation des étoiles, explique Flacke. Il prévoit également de combiner les données de l’expérience de la Lune avec celles de Queqiao. Les astronomes s’intéressent également à ce spectre de rayonnement pour étudier les premiers centaines de millions d’années de l’Univers, une période antérieure à la formation des galaxies et des étoiles.

Les données pourraient les aider à filtrer le bruit de fond susceptible de masquer un signal de cette période. S’il est découvert, ce signal pourrait révéler des informations sur la répartition de la matière ordinaire par rapport à la matière noire dans l’Univers. Mais même avec l’aide de l’atterrisseur lunaire, il n’est pas certain qu’ils détecteront le signal, dit Falcke. C’est un premier pas. La prochaine aventure de la Chine sur la Lune sera encore plus ambitieuse. Chang’e-5, dont le lancement est prévu pour 2019, s’efforcera de ramener des échantillons de la Lune sur Terre .

Traduction d’un article par Andrew Silver sur Scientific American

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Jaqueline Charpentier

Jacqueline Charpentier, rédactrice dans la vulgarisation scientifique depuis 2015. Ayant fait un cursus en chimie, mais je me suis tourné vers la connaissance scientifique. Co-Rédactrice en chef du site Actualité Houssenia Writing, site d'actualité scientifique.

Je suis correctrice, relectrice et traductrice sur certains articles de ce blog.

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