Est-ce qu’on a découvert une autre étoile avec une “mégastructure alien” ?


Une illustration d'artiste sur des sphères de Dyson, des mégastructures aliens pour extraire de l'énergie, directement d'une étoile
Une illustration d'artiste sur des sphères de Dyson, des mégastructures aliens pour extraire de l'énergie, directement d'une étoile

Une étoile lointaine dans le ciel du sud brille de manière étrange, ce qui suggère qu’un nuage étrange de matériau, ou quelque chose d’encore étrange, est en orbite autour. Découverte par des astronomes utilisant un télescope au Chili, l’étoile rappelle deux autres objets astrophysiques énigmatiques, l’un pensant abriter une planète avec des anneaux 200 fois plus grands que ceux de Saturne, l’autre le plus célèbre pour la possibilité lointaine qu’il soit entouré par des mégastructures extra-terrestres. La nouvelle étoile pourrait aider à comprendre le mystère de ces objets précédents.

En 2010, l’enquête Vista Variables in the Via Lactea (VVV) survey a débuté son projet de créer une carte tridimensionnelle d’étoiles variables à proximité du centre de la Voie lactée. Dans le cadre de ce projet, l’astronome Roberto Saito de l’Université fédérale de Santa Catarina a analysé les données du télescope à la recherche d’explosions éruptives de centaines de millions d’étoiles contrôlées. Mais la chose la plus remarquable qu’il ait trouvée n’était pas du tout une explosion, c’était une étoile mystérieusement obscurcie pendant plusieurs jours en 2012.

Lui et ses collègues ont rapporté leurs découvertes dans un article récemment publié dans le Monthly Notices de la Royal Astronomical Society. Connue sous le nom de , l’étoile semble beaucoup plus vieille et plus rouge que notre soleil, bien que la quantité de poussière interstellaire située entre notre système solaire et l’étoile, plus proche du centre galactique, rende très difficile la classification exacte et la distance.

Ce qui est certain, c’est qu’à l’été 2012, la luminosité de l’objet s’est légèrement estompée pendant 11 jours, puis a chuté au cours des 48 jours suivants, ce qui laisse supposer que quelque chose a bloqué plus des trois quarts de la lumière de l’étoile se dirigeant vers la Terre. Mais qu’est-ce que ce quelque chose ?

Selon Eric Mamajek, astrophysicien de l’Université de Rochester, non affilié à l’enquête VVV, un degré aussi faible de gradation suggère qu’un objet ou un groupe d’objets d’une taille démesurée bloque la lumière. Il doit faire plus d’un million de kilomètres de large et être très dense pour pouvoir bloquer autant de lumière stellaire. Et Mamajek n’est pas n’importe qui : il a dirigé l’équipe qui a découvert J1407, une autre étoile étrange périodiquement éclipsée par un objet de la taille d’une planète censée posséder un système d’anneau massif 200 fois plus large que celui de Saturne.

Dans ce dernier cas, selon le chercheur, les étranges signaux de VVV-WIT-07 pourraient provenir d’agrégats ou de nuages ​​de matériaux passant entre la Terre et l’étoile, bien qu’il ait averti que les données étaient préliminaires et que des observations supplémentaires étaient nécessaires.

Tabetha Boyajian est d’accord. Boyajian, astronome à la Louisiana State University, était l’auteure principal du document de 2015 annonçant l’étrange baise de luminosité de , également connu sous le nom d’Etoile de Tabby, un objet inhabituel repéré pour la première fois par le télescope spatial Kepler de la NASA. VVV-WIT-07 devrait héberger un type de nuage de poussière très particulier pour créer ce type de creux selon Boyajian. L’étude de Boyajian a contribué à susciter un regain d’intérêt du public pour l’Étoile de Tabby, car son atténuation inhabituelle pourrait être considérée comme la preuve d’une civilisation extraterrestre construisant une structure artificielle qui absorbe sa lumière.

Des explications plus conventionnelles incluent un essaim de comètes ou de fragments d’une planète brisée, qui créeraient tous les deux d’importants nuages ​​de poussière et de débris pouvant également obstruer la lumière de l’étoile. Mais, jusqu’à présent, aucune explication simple ne correspond à la complexité de la gradation observée autour de l’étoile; les chercheurs ne parviennent pas à comprendre la véritable nature de l’étrange obscurcissement de l’Etoile de Tabby.

Les astronomes détectent ces creux en traçant l’intensité de la lumière d’une étoile dans le temps, un chiffre appelé courbe de lumière. La courbe de lumière de J1407 montre que ses anneaux massifs peuvent parfois bloquer jusqu’à environ 95 % de la lumière de l’étoile tandis que La courbe de lumière de l’étoile de Tabby suggère que, quelle que soit son orbite, elle ne recouvre que 20 % environ de l’émission lumineuse de cette étoile. Cela fait de VVV-WIT-07 un cas intermédiaire, selon Saito. Notre objet est similaire en ce sens que nous essayons également d’expliquer le comportement de la courbe de lumière en fonction du matériau entourant l’étoile, explique-t-il.

Sur la base de leurs données, y compris les observations de suivi faites en 2016, Saito et ses collègues spéculent sur le fait que l’étoile pourrait continuer à briller irrégulièrement en 2019, affichant potentiellement quatre événements d’atténuation supplémentaires tout au long de l’année alors que le mystérieux matériau bloquant la lumière poursuit son orbite autour du étoile. Si ces prédictions sont confirmées, elles pourraient s’avérer essentielles pour résoudre non seulement les mystères cachés derrière VVV-WIT-07, mais également ceux entourant l’étoile de Tabby.

Avec un échantillon de deux objets, nous pouvons avoir deux étoiles à étudier au lieu d’une seule pour essayer d’unifier une théorie de ce qui se passe selon Boyajian. Si les deux gradations stellaires sont causées par le même processus naturel, il est moins probable qu’un événement inhabituel se produise, comme des projets de construction cosmiques surdimensionnés.

Il y a de l’espoir que qu’on découvre plus d’étoiles avec une luminosité irrégulière dans un proche avenir. Saito estime qu’il est possible que l’enquête VVV puisse en découvrir davantage, même si elle n’est pas optimisée pour identifier de tels systèmes. Le grand télescope géoptique synoptique (LSST), un instrument de 8,4 mètres en construction au Chili, pourrait en faire apparaître davantage lorsqu’il commencera à fonctionner dans les années 2020.

Je pense que nous allons commencer à trouver plus d’objets comme celui-ci à l’ère LSST, selon Mamajek. Nous allons probablement commencer à découvrir d’étranges étoiles variables qui n’ont jamais été vues auparavant. Pour le moment, Saito et ses collègues prévoient de continuer à observer VVV-WIT-07 avec des instruments infrarouges sur le télescope de la nouvelle technologie de l’ESO et le télescope de recherche en sud de l’observatoire national d’, qui ont tous deux contribué aux observations de l’équipe de 2016.

La luminosité intrinsèque de l’étoile ainsi que l’atténuation de sa lumière sur de vastes distances galactiques, signifie qu’elle est mieux observée dans les longueurs d’ondes proches de l’infrarouge, où l’interférence de la poussière interstellaire est minimale. Bien que l’enquête VVV ait pris fin en 2017, une enquête étendue observe toujours le centre galactique et peut révéler d’autres éclipses manquées dans les observations initiales.

Espérons que ces observations permettront de mieux comprendre la cause de la gradation étrange de VVV-WIT-07. Ce n’est certainement pas un phénomène commun, selon Mamajek. J’ai hâte de voir les résultats futurs.

Traduction d’un article de Scientific American par Nola Taylor Redd

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Jaqueline Charpentier

Jacqueline Charpentier, rédactrice dans la vulgarisation scientifique depuis 2015. Ayant fait un cursus en chimie, mais je me suis tourné vers la connaissance scientifique. Co-Rédactrice en chef du site Actualité Houssenia Writing, site d'actualité scientifique.

Je suis correctrice, relectrice et traductrice sur certains articles de ce blog.

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