Enfermé dans une coquille glacée, l’océan sur Encelade semble bouillonner –

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  • Enfoui sous 20 kilomètres de glace, l’océan souterrain d’Encelade – l’une des lunes de Saturne – semble bouger avec des courants semblables à ceux de la Terre.

    La théorie, dérivée de la forme de la coquille de glace d’Encelade, remet en question la pensée actuelle selon laquelle l’océan global de la lune est homogène, à l’exception d’un mélange vertical entraîné par la chaleur du noyau de la lune.

    Encelade, une petite boule gelée d’environ 500 kilomètres de diamètre (environ 1/7 du diamètre de la lune terrestre), est la sixième plus grande lune de Saturne. Malgré sa petite taille, Encelade a attiré l’attention des scientifiques en 2014 lorsqu’un survol du vaisseau spatial Cassini a découvert des preuves de son grand océan souterrain et a échantillonné l’eau d’éruptions ressemblant à des geysers qui se produisent à travers des fissures dans la glace au pôle sud. C’est l’un des rares endroits du système solaire avec de l’eau liquide (un autre est la lune de Jupiter Europa), ce qui en fait une cible d’intérêt pour les astrobiologistes à la recherche de signes de vie.

    L’océan d’Encelade est presque entièrement différent de celui de la Terre. L’océan terrestre est relativement peu profond (une moyenne de 3,6 km de profondeur), couvre les trois quarts de la surface de la planète, est plus chaud au sommet des rayons du soleil et plus froid dans les profondeurs près du fond marin, et a des courants qui sont affectés par le vent; Encelade, quant à lui, semble avoir un océan qui s’étend sur le globe et qui est complètement sous la surface d’une profondeur d’au moins 30 km et qui est refroidi au sommet près de la coquille de glace et réchauffé au fond par la chaleur du noyau de la lune.

    Malgré leurs différences, Ana Lobo, étudiante diplômée de Caltech (MS ’17), suggère que les océans d’Encelade ont des courants similaires à ceux de la Terre. Le travail s’appuie sur les mesures de Cassini ainsi que sur les recherches d’Andrew Thompson, professeur de sciences et d’ingénierie de l’environnement, qui a étudié la manière dont la glace et l’eau interagissent pour entraîner le mélange des océans autour de l’Antarctique.

    Les océans d’Encelade et de la Terre partagent une caractéristique importante: ils sont salés. Et comme le montrent les résultats publiés dans Géoscience de la nature le 25 mars, les variations de salinité pourraient servir de moteurs de la circulation océanique sur Encelade, tout comme elles le font dans l’océan Austral de la Terre, qui entoure l’Antarctique.

    Lobo et Thompson ont collaboré au travail avec Steven Vance et Saikiran Tharimena du JPL, que Caltech gère pour la NASA.

    Les mesures gravitationnelles et les calculs de chaleur de Cassini avaient déjà révélé que la coquille de glace est plus mince aux pôles qu’à l’équateur. Les régions de glace mince aux pôles sont probablement associées à la fonte et les régions de glace épaisse à l’équateur au gel, dit Thompson. Cela affecte les courants océaniques car lorsque l’eau salée gèle, elle libère les sels et alourdit l’eau environnante, la faisant couler. Le contraire se produit dans les régions de fonte.

    «La connaissance de la répartition de la glace nous permet d’imposer des contraintes sur les schémas de circulation», explique Lobo. Un modèle informatique idéalisé, basé sur les études de Thompson sur l’Antarctique, suggère que les régions de gel et de fonte, identifiées par la structure de la glace, seraient reliées par les courants océaniques. Cela créerait une circulation du pôle à l’équateur qui influence la distribution de la chaleur et des nutriments.

    «Comprendre quelles régions de l’océan souterrain pourraient être les plus accueillantes pour la vie telle que nous la connaissons pourrait un jour éclairer les efforts de recherche de signes de vie», dit Thompson.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Institut de technologie de Californie. Original écrit par Robert Perkins. Remarque: le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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    Houssen Moshinaly

    Rédacteur web depuis 2009 et webmestre depuis 2011.

    Je m'intéresse à tous les sujets comme la politique, la culture, la géopolitique, l'économie ou la technologie. Toute information permettant d'éclairer mon esprit et donc, le vôtre, dans un monde obscur et à la dérive.

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