Des “ souris échasses ” à longues pattes pataugent dans les ruisseaux pour chasser les insectes aquatiques à l’aide de leurs moustaches –

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  • Il y a 93 ans, un scientifique a piégé une souris dans un ruisseau en Éthiopie. De toutes les souris, rats et gerbilles d’Afrique, elle s’est démarquée comme la plus adaptée à la vie dans l’eau, avec une fourrure résistante à l’eau et des pieds longs et larges. Ce spécimen, conservé au Field Museum de Chicago, est le seul de son genre jamais collecté, et les scientifiques pensent qu’il est peut-être maintenant éteint. Mais dans une nouvelle étude dans le Journal zoologique de la société linnéenne, les chercheurs ont vérifié les cousins ​​les plus proches de cette souris semi-aquatique, y compris deux espèces nouvelles pour la science.

    «Ces deux groupes de souris sont confondus depuis un siècle», explique Julian Kerbis Peterhans, l’un des auteurs de l’article et chercheur au Field Museum qui étudie ces rongeurs depuis plus de 30 ans. “Ils ont été si insaisissables pendant si longtemps, ils font partie des animaux les plus rares au monde, donc c’est excitant de découvrir enfin leur arbre généalogique.”

    «On sous-estime à quel point on sait peu de choses sur la biodiversité des petits mammifères, en particulier dans les régions tropicales du monde. Nous ne découvrons pas beaucoup de nouveaux lions, tigres et ours, mais il existe un potentiel incroyable de découverte de nouvelles espèces de petits mammifères parce qu’ils sont difficiles à trouver », explique Tom Giarla, auteur principal de l’article et professeur adjoint de biologie au Siena College de New York. “Et ce sont en quelque sorte des animaux sous-estimés – ils sont vraiment sympas quand on commence à en apprendre davantage sur leur écologie. Ce sont des souris semi-aquatiques, donc ce ne sont pas seulement vos rongeurs ordinaires.”

    Les chercheurs se sont concentrés sur deux principaux types de souris: Nilopégamys et Colomys. Nilopégamys (signifiant “souris de la source du Nil”) est le genre qui n’est connu que d’un spécimen collecté en 1927; le genre Colomys est un peu plus facile à trouver, mais toujours difficile à trouver. Tandis que Nilopégamys n’a été trouvé qu’en Ethiopie, Colomys ont été trouvés dans tout le bassin du Congo et dans la partie occidentale du continent africain.

    ColomysSon nom se traduit à peu près par «souris sur échasses» pour ses pieds allongés qui lui permettent de patauger dans les cours d’eau peu profonds pour chasser les insectes aquatiques comme les larves de chouettes. «Ces souris ont de longs pattes, un peu comme un kangourou. Elles s’assoient sur leurs hanches et pataugent dans les ruisseaux peu profonds avec leurs moustaches à la surface de l’eau pour détecter des mouvements, comme un sonar», explique Kerbis Peterhans. Ils ont un cerveau inhabituellement volumineux pour traiter ces informations sensorielles de leurs moustaches lorsqu’ils chassent. Ils sont mignons aussi, dit-il: «Quand j’ai attrapé ma première souris il y a environ 30 ans, c’était la plus belle souris africaine que j’aie jamais vue, elle avait une fourrure hydrofuge très épaisse et luxuriante, chaude et douillette. Ils sont incroyablement doux et ils ont ce remarquable ventre blanc comme neige. “

    Mais comme ils passent leur temps sur l’eau, ils sont difficiles à attraper. Ils préfèrent les ruisseaux peu profonds pour pouvoir utiliser leurs moustaches pour les aider à chasser, mais ils ont également été trouvés dans des zones marécageuses et même des rivières de 3 à 4 pieds de profondeur par endroits (elles traînent par les bords peu profonds). “Pour traverser l’une des rivières où j’ai attrapé un Colomys, vous devez utiliser des bâtons de marche, l’eau est jusqu’à la taille », explique Terry Demos, chercheur postdoctoral au Field Museum et un autre des auteurs de l’article.« Et vous pouvez avoir des pluies torrentielles sous les tropiques, donc parfois la moitié des pièges être emporté et il faut descendre la rivière pour essayer de les trouver. “

    Pour cette étude, les chercheurs ont réalisé la première évaluation de Colomys dans toute sa gamme, puisant dans de nouveaux travaux de terrain et des collections muséales. Ils ont comparé les traits physiques des animaux et analysé leur ADN. Les analyses ont révélé que dans le Colomys genre, il y avait deux nouvelles espèces qui n’avaient pas encore été décrites. Ils ont été nommés Colomys Lumumbai et C. wologizi, après respectivement le leader indépendantiste congolais Patrice Lumumba et les montagnes Wologizi du Libéria. Les chercheurs ont également découvert qu’une sous-espèce constituait en fait sa propre espèce distincte et ont révisé l’aire de répartition d’une autre espèce.

    Giarla a également pu extraire l’ADN d’un morceau de tissu séché sur le crâne du spécimen de 93 ans de Nilopégamys dans les collections Field. «Lorsque vous travaillez avec ces« ADN ancien »ou« ADN antique », vous devez le traiter différemment. Il ne peut pas y avoir d’ADN contaminant, car cela pourrait ruiner toute votre étude», dit Giarla. “J’ai été stupéfait de l’avoir fait fonctionner dès mon premier essai.” L’ADN a montré que Nilopégamys est un genre sœur de Colomys: son plus proche parent.

    L’apprentissage des différentes espèces de souris dans les cours d’eau à l’autre bout du monde a de vastes implications pour la science de la conservation. «Les nouvelles espèces que nous avons nommées font partie d’un effort mondial visant à comprendre la biodiversité des forêts tropicales africaines et à mettre en évidence les zones critiques à préserver», déclare Demos. “Il y a de vastes zones du bassin du Congo qui ont à peine été explorées au cours des soixante-dix dernières années, des endroits difficiles d’accès en raison de l’instabilité politique. Nous ne savons même pas complètement comment ces animaux sont répartis, il y a de grandes lacunes.”

    Les résultats pourraient même aider à informer les efforts de santé publique sur toute la ligne. «Le COVID est une maladie zoonotique et la recherche sur la biodiversité est essentielle pour comprendre la maladie zoonotique», déclare Giarla. “Nous devons comprendre quelles espèces sont présentes dans les zones naturelles, en particulier les zones naturelles modifiées par les humains.” (Il convient de noter que les souris de cet article ne sont pas connues pour être porteuses de maladies qui affectent les humains – les étudier, ainsi que d’autres animaux, peut aider les scientifiques à obtenir une meilleure base de référence sur les espèces vivant où, et cela peut aider à identifier les maladies zoonotiques à l’avenir. .)

    Les chercheurs notent également que leurs recherches ont été rendues possibles grâce à un vaste réseau international de scientifiques. «Si vous regardez la liste des auteurs, mais nous avons des gens du monde entier», dit Giarla. «Nous avons des collègues en Afrique, en Europe et aux États-Unis. Des musées en République tchèque, en Allemagne, aux États-Unis, en Afrique du Sud, à Eswatini. Nous avons eu des gens du monde entier pour nous aider dans cet effort: des agents de terrain, des généticiens, des morphologues. Science est un effort vraiment mondial. “

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