Une recherche souligne l’importance de la résilience sociale à l’âge du bronze en Chine –

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  • Le climat à lui seul n’est pas un moteur du comportement humain. Les choix que font les gens face aux conditions changeantes se déroulent dans un contexte humain plus large. Et les études qui combinent les connaissances des archéologues et des scientifiques de l’environnement peuvent offrir des leçons plus nuancées sur la façon dont les gens ont réagi – parfois avec succès – aux changements environnementaux à long terme.

    Une de ces études, menée par des chercheurs de l’Université de Washington à Saint-Louis et de l’Académie chinoise des sciences, montre que l’aridification dans les plaines centrales de la Chine au début de l’âge du bronze n’a pas provoqué l’effondrement de la population, un résultat qui souligne l’importance de la résilience sociale pour changement climatique.

    Au lieu d’un effondrement dans des conditions sèches, le développement de l’agriculture et des structures sociales humaines de plus en plus complexes ont préparé le terrain pour une augmentation spectaculaire de la population humaine il y a environ 3 900 à 3 500 ans.

    «En Chine, en particulier, il y a eu une vision relativement simpliste des effets du climat», a déclaré Tristram R. «TR» Kidder, professeur d’anthropologie en arts et sciences Edward S. et Tedi Macias. La nouvelle étude a été mise en ligne sur Lettres de recherche environnementale.

    «Notre travail montre que nous devons avoir une appréciation nuancée de la résilience humaine alors que nous considérons les effets du climat et ses effets sur les sociétés humaines», a déclaré Kidder. «Nous avons une capacité d’adaptation remarquable. Mais une partie de la leçon ici est que nos systèmes sociaux, politiques et technologiques doivent être flexibles.

    «Dans le passé, les gens étaient capables de surmonter l’adversité climatique parce qu’ils étaient prêts à changer», a-t-il déclaré.

    La nouvelle étude est l’une des premières tentatives pour quantifier les types et les taux de changements démographiques et de subsistance au cours de milliers d’années dans les plaines centrales de la Chine.

    En combinant des informations sur le climat, l’archéologie et la végétation, les auteurs ont tracé une histoire ambitieuse sur ce qui a changé, quand cela a changé et comment ces changements étaient liés aux structures sociales humaines à l’époque.

    Les chercheurs ont utilisé les données polliniques d’une carotte de sédiments lacustres collectées dans la province du Henan pour interpréter les conditions climatiques historiques. Dans cette zone, ils ont constaté qu’un climat chaud et humide il y a environ 9 000 à 4 000 ans s’est déplacé vers un climat frais et sec pendant la transition néolithique-âge du bronze (il y a environ 4 000 à 3 700 ans). Les chercheurs ont ensuite utilisé la datation au radiocarbone et d’autres données archéologiques pour déterminer ce que les gens grandissaient et mangeaient pendant les périodes de forte augmentation et de déclin de la population au cours de cette période.

    Confrontés à la fluctuation et à la limitation des ressources causées par les épisodes d’aridification climatique, les gens ont augmenté le nombre de plantes qu’ils cultivaient pour se nourrir, ont découvert les chercheurs. Ils ont adopté une nouvelle diversité dans l’agriculture – y compris le millet sétaire, le millet de maïs, le blé, le soja et le riz – qui ont tous réduit les risques de la production alimentaire.

    Ce fut également une période marquée par des innovations dans les approches de gestion de l’eau pour l’irrigation, ainsi que par de nouveaux outils métalliques. Les structures sociales ont également changé pour s’adapter et accélérer ces exemples d’ingéniosité adaptative humaine.

    “Certes, il y a 4 000 ans, c’est-à-dire lorsque nous voyons ce changement dans la condition environnementale globale, c’est une société avec des institutions politiques, sociales et économiques complexes”, a déclaré Kidder. “Et ce que je pense que nous voyons, c’est la capacité de ces institutions à amortir et à faire face aux variations climatiques. Quand nous parlons de changements dans les stratégies de subsistance, ces changements ne se sont pas produits automatiquement. Ce sont des choix humains.”

    Avec ce travail de recherche et d’autres travaux connexes, Kidder a fait valoir que les premières villes chinoises offrent un contexte important qui ressemble étroitement aux villes modernes, où l’urbanisme à haute densité est soutenu par une agriculture intensive. Ils fournissent un meilleur analogue historique que le monde maya ou ceux d’Asie du Sud-Est, notamment Angkor Wat et le royaume khmer. C’étaient des villes où la densité et la production alimentaire plus faibles n’imposaient pas le même type d’exigences à l’environnement physique.

    L’auteur principal Ren Xiaolin, professeur adjoint à l’Institut d’histoire des sciences naturelles de l’Académie chinoise des sciences de Pékin, a travaillé en étroite collaboration avec Kidder et d’autres dans son laboratoire pour développer la théorie et le cadre permettant de réfléchir aux changements environnementaux et à l’urbanisme en Chine.

    “Le changement climatique n’équivaut pas toujours à l’effondrement – et c’est un point important dans un contexte à la fois préhistorique et moderne”, a déclaré Michael Storozum, un autre co-auteur et chercheur à l’Université hébraïque de Jérusalem. Storozum est titulaire d’un doctorat de l’Université de Washington, où il a étudié avec Kidder.

    «Les humains modifient fortement leur environnement depuis des milliers d’années, souvent dans le but d’augmenter la production alimentaire, ce qui confère aux sociétés un degré plus élevé de résilience sociale», a déclaré Storozum.

    Il établit des liens entre les résultats de cet article et ses recherches actuelles dans le cadre du projet The Wall, une étude sur les personnes et l’écologie en Mongolie médiévale et en Chine.

    «Au fur et à mesure que de plus en plus de scientifiques de l’environnement et d’archéologues travaillent ensemble, je m’attends à ce que notre compréhension de ce qui rend une société résiliente au changement climatique à l’époque préhistorique et historique se développe également», a déclaré Storozum.

    Kidder a ajouté: “Nous devons réfléchir attentivement à la façon dont nous comprenons la capacité des gens à changer leur monde.”

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