Une étude suit les défenses d’éléphants d’un naufrage du XVIe siècle –

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  • En 1533, le Bom Jesus – un navire de commerce portugais transportant 40 tonnes de cargaison comprenant de l’or, de l’argent, du cuivre et plus de 100 défenses d’éléphant – a coulé au large des côtes de l’Afrique près de la Namibie actuelle. L’épave a été retrouvée en 2008 et les scientifiques affirment avoir maintenant déterminé la source d’une grande partie de l’ivoire récupéré du navire.

    Leur étude, rapportée dans le journal Biologie actuelle, ont utilisé diverses techniques, y compris une analyse génomique de l’ADN extrait des défenses bien conservées, pour déterminer les espèces d’éléphants, leurs origines géographiques et les types de paysages dans lesquels ils vivaient avant d’être tués pour leurs défenses.

    L’ivoire avait été rangé dans un niveau inférieur du Bom Jesus sous une lourde cargaison de lingots de cuivre et de plomb, a déclaré Alida de Flamingh, chercheuse postdoctorale à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign qui a dirigé l’étude avec U. de I. animal. le professeur de sciences Alfred Roca et le professeur d’anthropologie Ripan Malhi.

    “Lorsque le navire a coulé, les lingots ont comprimé les défenses dans le fond marin, empêchant une grande érosion physique par les courants marins qui peuvent conduire à la destruction et à la dispersion des artefacts d’épave”, a déclaré de Flamingh. “Il y a aussi un courant marin extrêmement froid dans cette région côtière de la Namibie, qui a probablement aussi aidé à préserver l’ADN des défenses naufragées.”

    L’équipe a extrait l’ADN de 44 défenses.

    En analysant les séquences génétiques connues pour différer entre les éléphants de forêt africaine et de savane, les scientifiques ont déterminé que toutes les défenses qu’ils ont analysées appartenaient à des éléphants de forêt. Un examen plus approfondi de l’ADN mitochondrial, qui n’est transmis que des mères à leur progéniture, a offert une origine géographique plus précise des défenses d’éléphant que ce qui est autrement disponible.

    «Les éléphants vivent dans des groupes familiaux matriarcaux, et ils ont tendance à rester dans la même zone géographique tout au long de leur vie», a déclaré de Flamingh. “En comparant l’ADN mitochondrial d’ivoire naufragé avec celui d’éléphants d’origine connue à travers l’Afrique, nous avons pu identifier des régions et des espèces d’éléphants spécifiques dont les défenses ont été trouvées dans le naufrage.”

    Les 44 défenses provenaient d’éléphants résidant en Afrique de l’Ouest. Aucun n’est originaire d’Afrique centrale.

    “Ceci est cohérent avec la création de centres commerciaux portugais le long de la côte ouest-africaine au cours de cette période de l’histoire”, a déclaré de Flamingh.

    L’équipe a utilisé l’ADN pour retracer les éléphants jusqu’à 17 lignées familiales, dont seulement quatre sont connues pour persister en Afrique.

    “Les autres lignées ont disparu parce que l’Afrique de l’Ouest a perdu plus de 95% de ses éléphants au cours des siècles suivants en raison de la chasse et de la destruction de son habitat”, a déclaré Roca.

    L’équipe ajoute les nouvelles séquences d’ADN au Loxodonta Localizer, un outil en libre accès développé à l’U. De I. qui permet aux utilisateurs de comparer les séquences d’ADN mitochondrial collectées à partir de défenses d’éléphants braconnés avec celles d’une base de données en ligne collectée auprès d’éléphants à travers le Continent africain.

    Pour en savoir plus sur les environnements habités par les éléphants, Ashley Coutu, chercheuse au musée Pitt Rivers Museum de l’Université d’Oxford et co-auteur de l’étude, a analysé les isotopes stables de carbone et d’azote de 97 défenses. Les ratios de ces isotopes diffèrent selon les types de plantes consommées par les éléphants et la quantité de pluie dans l’environnement.

    Cette analyse a révélé que les éléphants vivaient dans des habitats mixtes, passant des zones boisées aux savanes à différentes saisons, probablement en réponse à la disponibilité de l’eau.

    «Nos données nous aident à comprendre l’écologie de l’éléphant de forêt d’Afrique de l’Ouest dans son paysage historique, ce qui est pertinent pour la conservation moderne de la faune», a déclaré Coutu.

    “Notre étude a analysé la plus grande cargaison archéologique d’ivoire africain jamais trouvée”, a déclaré de Flamingh. << En combinant des approches analytiques complémentaires issues de plusieurs domaines scientifiques, nous avons pu identifier l'origine de l'ivoire avec une résolution qui n'est pas possible en utilisant une seule approche. La recherche fournit un cadre pour examiner les vastes collections d'ivoires historiques et archéologiques dans les musées à travers le monde."

    de Flamingh a réalisé l’analyse ADN au Malhi Molecular Anthropology Laboratory de l’Institut Carl R. Woese pour la biologie génomique de l’U. de I. Ce projet était un effort multi-institutionnel impliquant des collaborateurs en Namibie, en Afrique du Sud, au Royaume-Uni et au Royaume-Uni. NOUS

    Le US Fish and Wildlife Service African Elephant Conservation Fund, le US Department of Agriculture, la National Research Foundation of South Africa, le Department of Science and Technology of South Africa et la Claude Leon Foundation ont soutenu cette recherche.

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