Une ère turbulente a déclenché un bond dans le comportement humain et l’adaptabilité il y a 320000 ans –

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  • Pendant des centaines de milliers d’années, les premiers humains de la vallée du Rift d’Afrique de l’Est pouvaient s’attendre à certaines choses de leur environnement. Les lacs d’eau douce de la région assuraient une source d’eau fiable, et de grands herbivores de pâturage parcouraient les prairies. Puis, il y a environ 400 000 ans, les choses ont changé. L’environnement est devenu moins prévisible et les ancêtres humains ont été confrontés à de nouvelles sources d’instabilité et d’incertitude qui ont remis en question leur mode de vie ancien de longue date.

    La première analyse d’une nouvelle carotte de forage sédimentaire représentant 1 million d’années d’histoire environnementale dans la vallée du Rift d’Afrique de l’Est montre qu’au même moment les premiers humains abandonnaient les anciens outils au profit d’une technologie plus sophistiquée et élargissaient leurs réseaux commerciaux, leur paysage était en train de vivre des fluctuations fréquentes de la végétation et de l’approvisionnement en eau qui rendaient les ressources moins fiables. Les résultats suggèrent que l’instabilité du climat, de la terre et de l’écosystème environnant a été un facteur clé dans le développement de nouveaux traits et comportements sous-tendant l’adaptabilité humaine.

    Dans le numéro du 21 octobre du journal Progrès scientifiques, une équipe interdisciplinaire de scientifiques dirigée par Richard Potts, directeur du Human Origins Program au Smithsonian’s National Museum of Natural History, décrit la période prolongée d’instabilité à travers le paysage dans cette partie de l’Afrique (aujourd’hui le Kenya) qui s’est produite au même moment les humains de la région subissaient un changement comportemental et culturel majeur dans leur évolution.

    Potts et ses collègues ont documenté ce changement de comportement et de culture en 2018 sur la base d’artefacts récupérés sur un site archéologique connu sous le nom d’Olorgesailie. Des décennies d’études à Olorgesailie par l’équipe de Potts et des collaborateurs des musées nationaux du Kenya ont déterminé que les premiers humains d’Olorgesailie comptaient sur les mêmes outils, des haches en pierre, pendant 700 000 ans. Leur mode de vie au cours de cette période était remarquablement stable, sans changement majeur dans leurs comportements et stratégies de survie. Puis, il y a environ 320 000 ans, les gens qui y vivaient sont entrés dans l’âge de pierre moyen, fabriquant des armes plus petites et plus sophistiquées, y compris des projectiles. Dans le même temps, ils ont commencé à échanger des ressources avec des groupes éloignés et à utiliser des matières colorantes suggérant une communication symbolique. Tous ces changements représentaient un changement significatif par rapport à leur mode de vie précédent, aidant probablement les premiers humains à faire face à leur paysage nouvellement variable, a déclaré Potts.

    “L’histoire de l’évolution humaine a été celle d’une adaptabilité croissante”, a déclaré Potts. «Nous venons d’un arbre généalogique diversifié, mais toutes ces autres façons d’être humain ont maintenant disparu. Il ne reste plus qu’un seul d’entre nous, et nous sommes peut-être l’espèce la plus adaptable qui ait jamais existé sur la surface de la Terre. . “

    Alors que certains scientifiques ont proposé que les fluctuations climatiques à elles seules aient pu pousser les humains à faire évoluer cette remarquable qualité d’adaptabilité, la nouvelle étude indique que le tableau est plus compliqué que cela. Au lieu de cela, l’analyse de l’équipe montre que la variabilité climatique n’est que l’un des nombreux facteurs environnementaux entrelacés qui ont conduit le changement culturel qu’ils ont décrit en 2018. La nouvelle analyse révèle comment un climat changeant ainsi que de nouvelles failles terrestres introduites par l’activité tectonique et les perturbations écologiques de la végétation et la faune se sont tous réunis pour provoquer des perturbations qui ont rendu l’innovation technologique, le commerce des ressources et la communication symbolique – trois facteurs clés d’adaptabilité – bénéfiques pour les premiers humains de cette région.

    En cherchant à comprendre la transition évolutive majeure qu’ils avaient découverte à Olorgesailie, Potts et son équipe avaient été frustrés par une grande lacune dans le bilan environnemental de la région. L’érosion à Olorgesailie, une région vallonnée pleine d’affleurements sédimentaires, avait enlevé les couches géologiques représentant environ 180 000 ans exactement à l’époque de cette transition évolutive. Pour savoir comment la région a changé pendant cette période, ils ont dû chercher ailleurs.

    Ils ont organisé un forage de la société de Nairobi dans le bassin voisin de Koora, extrayant des sédiments aussi profondément que possible dans la terre. Le site de forage, à environ 15 miles des sites de fouilles archéologiques, était une plaine plate et herbeuse, et l’équipe n’avait aucune idée précise de ce qui se trouvait sous sa surface. Avec la participation et le soutien des musées nationaux du Kenya et de la communauté locale d’Oldonyo Nyokie, un noyau de 139 mètres a été retiré de la terre. Ce cylindre de terre, de seulement quatre centimètres de diamètre, s’est avéré représenter 1 million d’années d’histoire environnementale.

    Des collègues du programme des origines humaines et du département de paléobiologie du Musée national d’histoire naturelle et des dizaines de collaborateurs d’institutions du monde entier ont travaillé pour analyser le bilan environnemental qu’ils avaient obtenu, qui est désormais le bilan environnemental africain le plus daté du dernier million d’années. En cartographiant l’âge des radio-isotopes et les changements dans la composition chimique et les dépôts laissés par les plantes et les organismes microscopiques à travers les différentes couches du noyau, l’équipe a reconstruit les principales caractéristiques du paysage et du climat anciens à travers le temps.

    Ils ont constaté qu’après une longue période de stabilité, l’environnement dans cette partie de l’Afrique est devenu plus variable il y a environ 400 000 ans, lorsque l’activité tectonique a fragmenté le paysage. En intégrant les informations de la carotte de forage aux connaissances glanées dans les fossiles et les artefacts archéologiques, ils ont déterminé que tout l’écosystème a évolué en réponse.

    L’analyse de l’équipe suggère que, comme certaines parties des plaines herbeuses de la région étaient fragmentées le long des lignes de faille en raison de l’activité tectonique, de petits bassins se sont formés. Ces zones étaient plus sensibles aux changements de précipitations que les grands bassins lacustres qui y étaient auparavant. Le terrain surélevé a également permis à l’eau de ruissellement des terrains élevés de contribuer à la formation et au dessèchement des lacs. Ces changements se sont produits pendant une période où les précipitations étaient devenues plus variables, entraînant des fluctuations fréquentes et dramatiques de l’approvisionnement en eau.

    Avec les fluctuations, un ensemble plus large de changements écologiques s’est également produit. L’équipe a constaté que la végétation de la région a également changé à plusieurs reprises, se déplaçant entre les plaines herbeuses et les zones boisées. Pendant ce temps, les grands herbivores de pâturage, qui n’avaient plus de grandes étendues d’herbe pour se nourrir, ont commencé à s’éteindre et ont été remplacés par des mammifères plus petits avec une alimentation plus diversifiée.

    «Il y a eu un changement massif dans la faune animale au cours de la période où nous voyons le comportement humain changer tôt», a déclaré Potts. “Les animaux ont également influencé le paysage à travers les types de plantes qu’ils mangeaient. Ensuite, avec les humains dans le mélange, et certaines de leurs innovations comme les armes à projectiles, ils peuvent également avoir affecté la faune. C’est tout un écosystème en train de changer, avec les humains en tant que partie de celui-ci. “

    Enfin, Potts note que si l’adaptabilité est une caractéristique de l’évolution humaine, cela ne signifie pas que l’espèce est nécessairement équipée pour endurer le changement sans précédent que subit actuellement la Terre en raison du changement climatique causé par l’homme et de la perte de biodiversité anthropique. “Nous avons une étonnante capacité d’adaptation, tant sur le plan biologique que sur le plan culturel et social”, a-t-il déclaré. “La question est la suivante: créons-nous maintenant par nos propres activités de nouvelles sources de perturbations environnementales qui continueront de remettre en question l’adaptabilité humaine?”

    Le financement de cette recherche a été fourni par la William H. Donner Foundation et le Peter Buck Fund pour le programme Human Origins du Musée national d’histoire naturelle.

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