Un regard expérimental sur l’éclairage des grottes paléolithiques —

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  • Une recréation de trois types courants de systèmes d’éclairage paléolithiques (torches, lampes à graisse et cheminées) éclaire comment les habitants des grottes paléolithiques auraient pu voyager, vivre et créer dans les profondeurs de leurs grottes, selon une étude publiée le 16 juin 2021 dans le revue en libre accès PLOS UN par Mª Ángeles Medina-Alcaide de l’Université de Cantabrie, Espagne, et ses collègues.

    Les humains ont besoin de lumière pour accéder aux zones les plus profondes des grottes – et ces visites dépendent également du type de lumière disponible, car l’intensité et la durée de la lumière, la zone d’éclairage et la température de couleur déterminent toutes comment l’environnement de la grotte peut être utilisé. Dans cette étude, Medina-Alcaide et ses collègues utilisent des preuves archéologiques de vestiges d’éclairage trouvés dans plusieurs grottes paléolithiques présentant de l’art rupestre dans le sud-ouest de l’Europe pour reproduire expérimentalement les systèmes d’éclairage artificiel vraisemblablement utilisés par les habitants des grottes humaines d’origine, permettant des observations empiriques immédiates.

    Les auteurs ont mené leurs expériences dans la grotte d’Isuntza 1 dans la région basque espagnole. Leur éclairage répliqué était basé autant que possible sur des preuves archéologiques trouvées dans des grottes paléolithiques similaires, et comprenait cinq torches répliquées (fabriquées variablement à partir de résines de lierre, de genévrier, de chêne, de bouleau et de pin), deux lampes en pierre utilisant de la graisse animale (moelle osseuse de vache et chevreuil), et une petite cheminée (bois de chêne et de genévrier).

    Ils ont découvert que les différents systèmes d’éclairage présentaient tous des caractéristiques diverses, suggérant leur sélection et leur utilisation probables dans différents contextes. Les torches en bois composées de plusieurs bâtons fonctionnaient mieux pour explorer des grottes ou traverser de grands espaces, car elles projetaient la lumière dans toutes les directions (jusqu’à près de six mètres dans les expériences), étaient faciles à transporter et n’éblouissaient pas le porteur de torche malgré la lumière intensité presque cinq fois supérieure à celle d’une lampe à graisse à double mèche. La lampe torche a duré en moyenne 41 minutes dans cette étude, la torche la plus courte brûlant 21 minutes et la plus longue 61 minutes. Les torches avaient tendance à fonctionner de manière irrégulière et nécessitaient une surveillance étroite lors de la combustion – bien qu’elles soient faciles à rallumer par oxygénation (déplacement rapide de la torche d’un côté à l’autre). Les auteurs ont découvert que le principal inconvénient de la torche était la quantité de fumée produite. En revanche, les lampes à graisse fonctionnaient mieux pour éclairer de petits espaces sur une longue période – avec une intensité lumineuse similaire à celle d’une bougie, elles pouvaient éclairer jusqu’à trois mètres (ou plus si des mèches plus grandes ou multiples étaient ajoutées). Bien que les lampes à graisse n’étaient pas bien adaptées au transport en raison de leur effet éblouissant et de leur faible éclairage au sol, elles brûlaient régulièrement et sans beaucoup de fumée pendant plus d’une heure, complétant ainsi l’utilisation de torches. Les auteurs ont fabriqué un foyer, un système statique, qui brûlait très enfumé et s’éteint au bout de 30 minutes. Ils notent que l’emplacement n’était probablement pas approprié en raison des courants d’air dans la grotte.

    Les auteurs notent que les connaissances pratiques et les observations tirées de leurs réplications expérimentales sont inestimables pour une compréhension plus approfondie de ce que cela a pu être d’accéder aux parties les plus sombres des grottes habitées, en particulier pour créer de l’art, et soulignent que les futures études d’éclairage expérimental sera utile pour continuer à démêler les activités de nos ancêtres dans leurs grottes.

    Les auteurs ajoutent : « L’éclairage artificiel était une ressource physique cruciale pour l’expansion de comportements sociaux et économiques complexes dans les groupes paléolithiques, en particulier pour le développement des premières explorations paléo-spéléologiques et pour l’origine de l’art dans les grottes.

    Source de l’histoire :

    Matériel fourni par PLOS. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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