Un fossile de Little Foot montre que le premier ancêtre humain s’accrochait étroitement aux arbres –

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  • Une analyse high-tech tant attendue du haut du corps du célèbre fossile “Little Foot” ouvre une fenêtre sur une période charnière où les ancêtres humains ont divergé des singes, selon une nouvelle recherche de l’USC.

    L’assemblage de l’épaule de Little Foot s’est avéré essentiel pour interpréter une branche précoce de l’arbre évolutionnaire humain. Les scientifiques de la Keck School of Medicine de l’USC se sont concentrés sur sa soi-disant ceinture pectorale, qui comprend les clavicules, les omoplates et les articulations.

    Bien que d’autres parties de Little Foot, en particulier ses jambes, présentent des traits humains pour la marche debout, les composants de l’épaule ressemblent clairement à un apelike, les bras de soutien étonnamment bien adaptés pour être suspendus à des branches ou se balancer de haut en bas des arbres plutôt que de lancer un projectile ou de se balancer à califourchon sur le torse. comme les humains.

    Le fossile Little Foot fournit la meilleure preuve à ce jour de la façon dont les ancêtres humains ont utilisé leurs bras il y a plus de 3 millions d’années, a déclaré Kristian J.Carlson, auteur principal de l’étude et professeur agrégé de sciences anatomiques intégratives cliniques à la Keck School of Medicine.

    “Little Foot est la pierre de Rosette pour les premiers ancêtres humains”, a-t-il déclaré. “Lorsque nous comparons l’épaule avec des humains et des singes vivants, cela montre que l’épaule de Little Foot était probablement un bon modèle de l’épaule de l’ancêtre commun des humains et d’autres singes africains comme les chimpanzés et les gorilles.”

    Les caractéristiques de l’apelike attireront probablement une intrigue considérable, car les équipes scientifiques du monde entier ont examiné différentes parties du squelette pour trouver des indices sur les origines humaines. L’étude dirigée par l’USC, qui impliquait également des chercheurs de l’Université du Wisconsin, de l’Université de Liverpool et de l’Université du Witwatersrand en Afrique du Sud, entre autres, a été publiée aujourd’hui dans le Journal de l’évolution humaine.

    Le journal a consacré un numéro spécial aux analyses de Little Foot d’un groupe de recherche mondial, qui a examiné d’autres parties du squelette de la créature. Le processus s’apparente un peu à l’histoire des aveugles et de l’éléphant, chacun examinant une partie en coordination avec d’autres pour expliquer l’ensemble de quelque chose qui n’est pas entièrement compris.

    Le fossile Little Foot est un spécimen rare car il s’agit d’un squelette presque complet d’un Australopithèque beaucoup plus âgé que la plupart des autres ancêtres humains. La créature, probablement une vieille femelle, mesurait environ 4 pieds de haut avec de longues jambes adaptées au mouvement bipède lorsqu’elle vivait il y a environ 3,67 millions d’années. Appelé “Little Foot” car les premiers os récupérés étaient constitués de quelques petits os de pied, les restes ont été découverts dans une grotte en Afrique du Sud dans les années 1990. Les chercheurs ont passé des années à le déterrer de son enveloppe rocheuse et à le soumettre à une analyse de haute technologie.

    Bien que moins connu que le squelette de Lucy, un autre australopithèque déterré en Afrique de l’Est dans les années 1970, Carlson a déclaré que Little Foot était plus âgé et plus complet.

    L’équipe de recherche dirigée par l’USC s’est concentrée sur les assemblages d’épaule, car Little Foot fournit l’exemple le plus ancien et le plus intact de cette anatomie jamais trouvé. Ces os fournissent des indices révélateurs de la façon dont un animal se déplace. Dans l’évolution humaine, a-t-il dit, ces parties ont dû changer de forme avant que nos ancêtres puissent vivre une vie sans arbres, marcher dans la savane ouverte et utiliser leurs bras pour des fonctions autres que de supporter le poids de l’individu.

    Les scientifiques ont comparé les parties de l’épaule de la créature aux singes, aux hominidés et aux humains. Little Foot était une créature adaptée à la vie dans les arbres car la ceinture pectorale suggère une créature qui grimpait aux arbres, pendait sous les branches et utilisait ses mains au-dessus de sa tête pour supporter son poids.

    Par exemple, l’omoplate, ou omoplate, a une grande crête haute pour attacher des muscles lourds semblables aux gorilles et aux chimpanzés. L’articulation de l’épaule, où l’humérus se connecte, se trouve à un angle oblique, utile pour stabiliser le corps et réduire les charges de traction sur les ligaments de l’épaule lorsqu’un singe est suspendu sous les branches. L’épaule a également une structure de renfort robuste et apelike, la barre ventrale. Et la clavicule a une courbe en forme de S distinctive que l’on trouve couramment chez les singes.

    Ces conclusions signifient que les similitudes structurelles dans l’épaule entre les humains et les singes africains sont beaucoup plus récentes et ont persisté beaucoup plus longtemps que ce qui a été proposé, a déclaré Carlson.

    “Nous voyons des preuves incontestables dans Little Foot que le bras de nos ancêtres il y a 3,67 millions d’années était encore utilisé pour supporter un poids substantiel lors des mouvements arboricoles dans les arbres pour grimper ou suspendre sous les branches”, a-t-il déclaré. “En fait, sur la base de comparaisons avec des humains vivants et des singes, nous proposons que la morphologie et la fonction de l’épaule de Little Foot soit un bon modèle pour celle de l’ancêtre commun des humains et des chimpanzés il y a 7 millions à 8 millions d’années.”

    Les scientifiques ont pu obtenir des images remarquablement claires des fossiles. En effet, les ossements, minutieusement excavés pendant de nombreuses années, sont en bon état et exceptionnellement complets. Les scientifiques les ont examinés à l’aide de micro-tomodensitogrammes, qui peuvent détecter des caractéristiques infimes à la surface d’un objet, scruter profondément à l’intérieur d’un os, mesurer la densité d’un objet et générer un modèle 3D sans nuire au fossile.

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