L’impact cosmique a provoqué la destruction de l’un des premiers établissements humains au monde –

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  • Avant que le barrage de Taqba ne saisisse l’Euphrate dans le nord de la Syrie dans les années 1970, un site archéologique nommé Abu Hureyra a témoigné du moment où les anciens nomades se sont installés pour la première fois et ont commencé à cultiver. Un grand monticule marque la colonie, qui se trouve maintenant sous le lac Assad.

    Mais avant la formation du lac, les archéologues ont pu extraire et décrire soigneusement une grande partie de la matière, y compris des parties de maisons, de la nourriture et des outils – une abondance de preuves qui leur a permis d’identifier la transition vers l’agriculture il y a près de 12800 ans. Ce fut l’un des événements les plus importants de l’histoire culturelle et environnementale de notre Terre.

    Il s’avère qu’Abu Hureyra a une autre histoire à raconter. Trouvé parmi les céréales et les grains et éclaboussé sur les premiers matériaux de construction et les os d’animaux, il y avait du verre fondu, dont certaines caractéristiques suggèrent qu’il s’est formé à des températures extrêmement élevées – beaucoup plus élevées que ce que les humains pouvaient atteindre à l’époque – ou cela pourrait être attribué à feu, éclairage ou volcanisme.

    «Pour aider à la perspective, de telles températures élevées feraient fondre complètement une automobile en moins d’une minute», a déclaré James Kennett, professeur émérite de géologie à l’UC Santa Barbara. Une telle intensité, a-t-il ajouté, ne pouvait résulter que d’un phénomène extrêmement violent, de haute énergie et de grande vitesse, quelque chose de l’ordre d’un impact cosmique.

    Sur la base des matériaux collectés avant l’inondation du site, Kennett et ses collègues affirment qu’Abu Hureyra est le premier site à documenter les effets directs d’une comète fragmentée sur un établissement humain. Ces fragments font tous partie de la même comète qui a probablement percuté la Terre et explosé dans l’atmosphère à la fin de l’époque du Pléistocène, selon Kennett. Cet impact a contribué à l’extinction de la plupart des grands animaux, y compris les mammouths, les chevaux et les chameaux américains; la disparition de la culture Clovis nord-américaine; et à l’apparition brutale de l’épisode de refroidissement de Dryas plus jeune en fin de glaciation.

    Les conclusions de l’équipe sont mises en évidence dans un article publié dans la revue Nature Rapports scientifiques.

    «Nos nouvelles découvertes représentent des preuves beaucoup plus puissantes de températures très élevées qui ne pourraient être associées qu’à un impact cosmique», a déclaré Kennett, qui avec ses collègues a rapporté pour la première fois la preuve d’un tel événement dans la région en 2012.

    Abu Hureyra se trouve dans le secteur le plus à l’est de ce que l’on appelle le champ de dispersion Younger Dryas Boundary (YDB), qui comprend environ 30 autres sites dans les Amériques, en Europe et dans certaines parties du Moyen-Orient. Ces sites contiennent des preuves de brûlures massives, notamment une couche de «mat noir» riche en carbone qui contient des millions de nanodiamants, de fortes concentrations de platine et de minuscules sphérules métalliques formées à des températures très élevées. L’hypothèse d’impact YDB a gagné en popularité ces dernières années en raison de nombreuses nouvelles découvertes, y compris un très jeune cratère d’impact sous le glacier Hiawatha de la calotte glaciaire du Groenland, et du verre fondu à haute température et d’autres preuves similaires sur un site archéologique de Pilauco, situé dans le sud du Chili.

    «Le village d’Abu Hureyra aurait été brusquement détruit», a déclaré Kennett. Contrairement aux preuves de Pilauco, qui se limitaient à l’abattage humain de gros animaux jusqu’à la couche de brûlage d’impact YDB, mais pas plus jeunes, Abu Hureyra montre des preuves directes de la catastrophe sur cette ancienne colonie humaine. Un impact ou une explosion aérienne doit avoir eu lieu suffisamment près pour envoyer une chaleur massive et du verre fondu sur tout le village primitif, a noté Kennett.

    Le verre a été analysé pour sa composition géochimique, sa forme, sa structure, sa température de formation, ses caractéristiques magnétiques et sa teneur en eau. Les résultats de l’analyse ont montré qu’il se formait à des températures très élevées et comprenait des minéraux riches en chrome, fer, nickel, sulfures, titane et même fer fondu riche en platine et en iridium – qui se sont tous formés à des températures supérieures à 2200 degrés Celsius.

    “Les matériaux critiques sont extrêmement rares à des températures normales, mais sont couramment trouvés lors d’événements d’impact”, a déclaré Kennett. Selon l’étude, le verre fondu a été formé «à partir de la fusion et de la vaporisation presque instantanées de la biomasse régionale, des sols et des dépôts de plaine inondable, suivis d’un refroidissement instantané». De plus, comme les matériaux trouvés sont cohérents avec ceux trouvés dans les couches YDB sur les autres sites à travers le monde, il est probable qu’ils résultent d’une comète fragmentée, par opposition aux impacts causés par des comètes ou des astéroïdes individuels.

    “Un seul impact majeur d’astéroïde n’aurait pas causé des matériaux aussi dispersés que ceux découverts à Abu Hureyra”, a déclaré Kennett. «Les plus grands amas de débris cométaires seraient capables de provoquer des milliers d’explosions aériennes en l’espace de quelques minutes sur un hémisphère entier de la Terre. L’hypothèse YDB a proposé ce mécanisme pour tenir compte des matériaux contemporains largement dispersés sur plus de 14 000 kilomètres du nord. et les hémisphères sud. Nos découvertes d’Abu Hureyra soutiennent fortement un événement d’impact majeur d’une comète aussi fragmentée. “

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