Les tissus mous des fossiles aident à résoudre le casse-tête qui a vexé Darwin –

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  • Des fossiles remarquablement bien conservés aident les scientifiques à percer un mystère sur les origines des premiers animaux qui a intrigué Charles Darwin.

    L’analyse des restes vieux de 547 millions d’années a permis aux chercheurs de retracer l’ascendance de certains des premiers animaux du monde plus loin que jamais.

    Leur étude a révélé le premier lien connu entre les animaux qui ont évolué lors de la soi-disant explosion cambrienne il y a environ 540 millions d’années et l’un de leurs premiers ancêtres.

    Jusqu’à récemment, on en savait peu sur les origines des animaux qui ont évolué pendant l’événement cambrien en raison d’un manque de preuves fossiles bien préservées.

    Les origines mystérieuses des animaux qui ont évolué à cette époque – lorsque la diversité de la vie sur Terre s’est rapidement accrue, donnant naissance à presque tous les groupes d’animaux modernes – ont déconcerté le naturaliste du 19ème siècle Charles Darwin. On l’appelle souvent le dilemme de Darwin.

    Avant la nouvelle étude, il s’était avéré difficile de retracer les liens avec les animaux antérieurs car leurs tissus mous – qui fournissent des indices vitaux sur l’ascendance des animaux – se décomposent presque toujours avec le temps.

    Lors de travaux sur le terrain en Namibie, des scientifiques de l’Université d’Édimbourg ont déterré les restes fossiles de minuscules animaux – connus sous le nom de Namacalathus – qui ressemblent à un coussin d’épingles attaché à une courte tige.

    À l’aide d’une technique d’imagerie aux rayons X, l’équipe a trouvé certains des tissus mous des animaux parfaitement préservés à l’intérieur des fossiles par un minéral métallique appelé pyrite. Jusqu’à présent, les scientifiques n’avaient identifié que des restes squelettiques de Namacalathus.

    L’étude des tissus mous – et leur comparaison avec ceux des animaux qui ont évolué plus tard – a révélé que Namacalathus était l’un des premiers ancêtres des espèces apparues lors de l’explosion cambrienne. Parmi eux se trouvent des types de vers et de mollusques préhistoriques.

    L’étude, publiée dans la revue Progrès scientifiques, a été financé par le Natural Environment Research Council. Le travail a également impliqué un chercheur de l’Université d’État Lomonosov de Moscou, en Russie.

    Le professeur Rachel Wood, de la School of GeoSciences de l’Université d’Édimbourg, a déclaré: «Ce sont des fossiles exceptionnels, qui nous donnent un aperçu de l’affinité biologique de certains des animaux les plus anciens.

    “Ils nous aident à retracer les racines de l’explosion cambrienne et l’origine des groupes d’animaux modernes. Une telle préservation ouvre de nombreuses nouvelles voies de recherche sur l’histoire de la vie, ce qui n’était auparavant pas possible.”

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Université d’Édimbourg. .

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