Les singes fossiles peuvent nous informer sur les aspects essentiels de l’évolution des singes et de l’homme, y compris la nature de notre dernier ancêtre commun –

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  • Au cours des 150 années qui se sont écoulées depuis que Charles Darwin a supposé que les humains étaient originaires d’Afrique, le nombre d’espèces dans l’arbre généalogique humain a explosé, tout comme le niveau de controverse concernant l’évolution humaine précoce. Les singes fossiles sont souvent au centre du débat, certains scientifiques rejetant leur importance pour les origines de la lignée humaine (les «hominins»), et d’autres leur conférant des rôles évolutifs. Une nouvelle revue parue le 7 mai dans le journal La science se penche sur les découvertes majeures sur les origines des hominidés depuis les travaux de Darwin et soutient que les singes fossiles peuvent nous informer sur les aspects essentiels de l’évolution des singes et de l’homme, y compris la nature de notre dernier ancêtre commun.

    Les humains ont divergé des singes – en particulier, de la lignée des chimpanzés – à un moment donné entre environ 9,3 millions et 6,5 millions d’années, vers la fin de l’époque miocène. Pour comprendre les origines des hominidés, les paléoanthropologues visent à reconstruire les caractéristiques physiques, le comportement et l’environnement du dernier ancêtre commun des humains et des chimpanzés.

    “Quand vous regardez le récit des origines des hominidés, c’est juste un gros gâchis – il n’y a aucun consensus”, a déclaré Sergio Almécija, chercheur principal à la division d’anthropologie de l’American Museum of Natural History et auteur principal de la revue. “Les gens travaillent sous des paradigmes complètement différents, et c’est quelque chose que je ne vois pas se produire dans d’autres domaines de la science.”

    Il existe deux approches principales pour résoudre le problème des origines humaines: «de haut en bas», qui repose sur l’analyse des singes vivants, en particulier des chimpanzés; et «de bas en haut», qui accorde de l’importance au plus grand arbre composé de singes pour la plupart éteints. Par exemple, certains scientifiques supposent que les hominines sont originaires d’un ancêtre qui marche aux articulations du chimpanzé. D’autres soutiennent que la lignée humaine est issue d’un ancêtre ressemblant plus étroitement, à certains égards, à certains des singes étranges du Miocène.

    En passant en revue les études entourant ces approches divergentes, Almécija et ses collègues ayant une expertise allant de la paléontologie à la morphologie fonctionnelle et à la phylogénétique discutent des limites de s’appuyer exclusivement sur l’une de ces approches opposées au problème des origines des hominines. Les études «descendantes» ignorent parfois la réalité selon laquelle les singes vivants (humains, chimpanzés, gorilles, orangs-outans et hylobatidés) ne sont que les survivants d’un groupe beaucoup plus grand, et maintenant pour la plupart éteint. D’un autre côté, les études basées sur l’approche «ascendante» ont tendance à donner aux singes fossiles individuels un rôle évolutif important qui correspond à un récit préexistant.

    “Dans La descente de l’homme en 1871, Darwin a émis l’hypothèse que les humains étaient originaires d’Afrique d’un ancêtre différent de toute espèce vivante. Cependant, il est resté prudent étant donné la rareté des fossiles à l’époque”, a déclaré Almécija. “Cent cinquante ans plus tard, de possibles hominidés – approchant de l’époque de la divergence homme-chimpanzé – ont été trouvés en Afrique orientale et centrale, et certains prétendent même en Europe. De plus, plus de 50 genres de singes fossiles sont maintenant documentés à travers l’Afrique et l’Eurasie. Cependant, nombre de ces fossiles présentent des combinaisons de mosaïques de caractéristiques qui ne correspondent pas aux attentes des anciens représentants des singes modernes et des lignées humaines. Par conséquent, il n’y a pas de consensus scientifique sur le rôle évolutif joué par ces singes fossiles . “

    Dans l’ensemble, les chercheurs ont constaté que la plupart des histoires d’origine humaine ne sont pas compatibles avec les fossiles que nous avons aujourd’hui.

    «Les espèces de singes vivants sont des espèces spécialisées, des vestiges d’un groupe beaucoup plus large de singes maintenant éteints. Lorsque nous considérons toutes les preuves – c’est-à-dire les singes et les hominidés vivants et fossiles – il est clair qu’une histoire évolutive humaine basée sur quelques Les espèces de singes actuellement vivantes manquent une grande partie de la vue d’ensemble », a déclaré Ashley Hammond, co-auteur de l’étude, conservatrice adjointe de la Division d’anthropologie du Musée.

    Kelsey Pugh, stagiaire postdoctoral au Musée et co-auteur de l’étude, ajoute: «Les caractéristiques et combinaisons de caractéristiques uniques et parfois inattendues observées chez les singes fossiles, qui diffèrent souvent de celles des singes vivants, sont nécessaires pour démêler les hominidés hérités de notre singe. ancêtres et qui sont uniques à notre lignée. “

    Les singes vivants seuls, concluent les auteurs, offrent des preuves insuffisantes. “Les théories disparates actuelles concernant les singes et l’évolution humaine seraient beaucoup plus informées si, avec les premiers hominins et les singes vivants, les singes du Miocène étaient également inclus dans l’équation”, dit Almécija. “En d’autres termes, les singes fossiles sont essentiels pour reconstruire le” point de départ “à partir duquel les humains et les chimpanzés ont évolué.”

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