Les secrets des “ récoltes perdues ” révélés là où les bisons errent –

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  • Blâmez le bison.

    Sans les bêtes laineuses de la taille d’un rocher qui parcouraient autrefois l’Amérique du Nord en vastes troupeaux, les peuples anciens auraient pu regarder au-delà de la petite orge qui poussait sous ces sabots tonitruants. Mais les gens en sont vite venus à compter sur la petite orge et d’autres plantes indigènes à petites graines comme aliment de base.

    De nouvelles recherches de l’Université de Washington à St. Louis aident à étoffer l’histoire d’origine des soi-disant «récoltes perdues». Ces plantes ont peut-être nourri autant d’Autochtones que le maïs, mais jusqu’aux années 1930, elles étaient perdues dans l’histoire.

    Il y a déjà 6 000 ans, les habitants du nord-est américain et du Midwest utilisaient le feu pour maintenir les prairies où les bisons prospéraient. Lorsque les Européens ont abattu le bison jusqu’à la quasi-extinction, les plantes qui comptaient sur ces animaux pour disperser leurs graines ont également commencé à diminuer.

    «Les prairies ont été ignorées en tant que sites possibles de domestication des plantes, en grande partie parce que les prairies à herbes hautes perturbées et biodiversifiées créées par le bison n’ont été recréées qu’au cours des trois dernières décennies après un siècle d’extinction», a déclaré Natalie Mueller, professeure adjointe d’archéologie en arts et Les sciences.

    Suivre le bison

    Dans une nouvelle publication dans La revue Anthropocène, Mueller rapporte quatre visites sur le terrain en 2019 dans la réserve Joseph H. Williams Tallgrass Prairie dans l’est de l’Oklahoma, le plus grand vestige protégé de prairie à herbes hautes laissé sur Terre. La réserve d’environ 40 000 acres abrite aujourd’hui environ 2 500 bisons.

    Mueller a pataugé dans les bison se vautrer après des années à essayer de cultiver les récoltes perdues à partir de graines sauvages dans ses propres jardins expérimentaux.

    “L’un des grands mystères non résolus sur les origines de l’agriculture est la raison pour laquelle les gens ont choisi de consacrer autant de temps et d’énergie à cultiver des plantes avec de minuscules graines peu appétissantes dans un monde plein de fruits juteux, de noix savoureuses et de racines dodues”, a déclaré Mueller.

    Ils ont peut-être obtenu leurs idées en suivant les bisons.

    Les anthropologues ont eu du mal à comprendre pourquoi les anciens cueilleurs ont choisi de récolter des plantes qui offrent apparemment un si faible rendement du travail.

    “Avant qu’une relation mutualiste puisse commencer, les gens devaient rencontrer des peuplements de plantes annuelles à graines suffisamment denses et homogènes pour susciter l’idée de récolter des graines pour la nourriture”, a déclaré Mueller.

    Les récentes réintroductions de bisons dans les prairies à herbes hautes offrent quelques indices.

    Pour la première fois, des scientifiques comme Mueller sont capables d’étudier les effets du pâturage sur les écosystèmes des prairies. Il s’avère que le bison grignotant crée le genre de perturbation qui ouvre des habitats idéaux pour les herbes et les graminées annuelles – y compris les progéniteurs de cultures étudiés par Mueller.

    Ces plantes comprennent: goosefoot (Chenopodium berlandieri); petite orge (Hordeum pusillum,); sumpweed (Iva annua,); maygrass (Phalaris caroliniana); et renouée dressée (Polygonum erectum).

    Récolter au bord de la vautour

    Au Tallgrass Prairie Preserve, Mueller et les membres de son équipe ont reçu des conseils de l’expert local Mike Palmer.

    «Mike nous a fait savoir à peu près où chercher dans la prairie», a déclaré Mueller. «Ses données d’occurrence étaient à la résolution d’environ un mile carré, mais cela aide lorsque vous êtes sur une prairie de 60 miles carrés.

    «Je pensais qu’il serait difficile de trouver des pistes à suivre avant de partir, mais ce n’est pas le cas», a-t-elle déclaré. “Ils sont super faciles à trouver et à suivre, à tel point que je ne peux pas imaginer que les humains se déplacent dans une prairie autrement!”

    La soi-disant “ petite orge ” est l’un des progéniteurs de cultures à petites graines que Mueller a identifié dans des peuplements autour d’un sentier de bisons

    Des signes révélateurs de pâturage et de piétinement ont marqué les «traces» que les bisons font à travers les herbes hautes des épaules. En suivant des sentiers récemment parcourus à travers la prairie, les scientifiques ont pu récolter des graines dans des peuplements continus de petite orge et de maygrass lors de leur visite en juin, et de la marmotte en octobre.

    «Bien que leur distribution soit beaucoup plus limitée, nous avons également observé une espèce de Polygonum étroitement liée à la progéniture des cultures et des tournesols sauvages chez les bisons se vautrer et n’avons rencontré aucune de ces espèces dans les zones non pâturées», a déclaré Mueller.

    Il était plus facile de se déplacer dans la prairie sur les sentiers des bisons que de s’y aventurer.

    “La prairie non pâturée se sentait dangereuse à cause du risque de pénétrer dans des terriers ou sur des serpents”, a-t-elle déclaré.

    Avec peu de caractéristiques du paysage sur des kilomètres dans n’importe quelle direction, les parties de la prairie qui n’ont pas été touchées par les bisons peuvent sembler déroutantes.

    “Ces observations appuient un scénario dans lequel les peuples anciens se seraient déplacés à travers la prairie le long des traces, là où ils existaient”, a déclaré Mueller. “S’ils l’avaient fait, ils auraient certainement rencontré des peuplements denses de la même espèce végétale qu’ils ont finalement domestiquée.”

    Des paysages variés

    Mueller encourage les autres à considérer le rôle du bison comme “ co-créateur ” – avec les peuples autochtones – de paysages perturbés qui ont donné lieu à une plus grande diversité et à plus de possibilités agricoles.

    «Les peuples autochtones du Midcontinent ont créé des paysages résilients et biodiversifiés riches en aliments pour les gens», a-t-elle déclaré. “Ils ont géré les écosystèmes des plaines inondables plutôt que d’utiliser des digues et des barrages pour les convertir en monocultures. Ils ont utilisé le feu et les interactions multi-espèces pour créer des paysages en mosaïque de prairie-savane-bois qui ont fourni une variété de ressources à l’échelle locale.”

    Mueller cultive maintenant des graines qu’elle a récoltées à partir de plantes de la réserve de Tallgrass Prairie ainsi que des graines qu’elle a séparées de la bouse de bison de la réserve. Dans les années à venir, Mueller prévoit de retourner dans la réserve et aussi de visiter d’autres prairies afin de quantifier la distribution et l’abondance des progéniteurs de cultures sous différents régimes de gestion.

    “Ces immenses prairies n’auraient pas existé si les Amérindiens ne les entretenaient pas”, a déclaré Mueller en utilisant le feu et d’autres moyens. Mais à quelle fin? Les archéologues n’ont pas trouvé de caches d’os ou d’autres preuves indiquant que les peuples autochtones mangeaient beaucoup d’animaux des prairies. Peut-être que les écosystèmes créés par les bisons et les incendies anthropiques ont profité aux récoltes perdues.

    «Nous ne pensons pas aux plantes qu’ils mangeaient comme des plantes des prairies», a-t-elle déclaré. «Cependant, cette recherche suggère qu’il s’agit en fait de plantes des Prairies – mais elles ne se produisent dans les Prairies que s’il y a des bisons.

    «Je pense que nous commençons à peine à comprendre ce que nous disait les archives botaniques», a déclaré Mueller. “Les gens recevaient beaucoup plus de nourriture de la prairie que nous ne le pensions.”

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