Les routes commerciales africaines dessinées par des perles médiévales –

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  • L’origine des perles de verre remonte au début des temps anciens. La composition chimique des billes et leurs caractéristiques morphologiques et techniques peuvent révéler leur origine; ces informations peuvent ensuite être utilisées pour reconstituer les circuits commerciaux entre les zones de production de verre et les sites où les billes ont été utilisées à des moments différents. Des archéologues de l’Université de Genève (UNIGE), travaillant en partenariat avec l’Institut de Recherche sur les Archéomatériaux au Centre Ernest-Babelon à Orléans, France, ont analysé 16 perles de verre archéologiques trouvées sur trois sites ruraux au Mali et au Sénégal entre le 7 et 13e siècles après JC. Dans le journal Plos One, les scientifiques démontrent que le verre dont ils sont faits provient probablement d’Egypte, de la côte levantine et du Moyen-Orient. Les résultats montrent que le commerce international liant l’Afrique à l’Europe et à l’Asie lors du développement des grandes configurations étatiques ouest-africaines ne s’est pas arrêté aux grands centres urbains situés le long du fleuve Niger: il est également lié au commerce local et régional. De cette manière, un vaste réseau comprenant des zones rurales subsahariennes et des routes commerciales transsahariennes a pris forme.

    Les perles de verre découvertes en Afrique ne proviennent pas seulement des fameuses cargaisons de déchets expédiées par bateau pour être échangées contre des esclaves vers le 18ème siècle. Leur provenance est beaucoup plus ancienne et leurs lieux d’origine nombreux et diversifiés. En Afrique subsaharienne occidentale, les perles ont été trouvées dans des sites archéologiques urbains de la période médiévale le long du fleuve Niger. Plusieurs textes arabes décrivent ces routes commerciales traversant le Sahara et reliant le continent africain à l’Europe et à l’Asie. «Les caravanes transsahariennes échangeaient des chevaux, des fusils, des objets de luxe et du sel contre de l’ivoire, de l’or et des esclaves», explique Anne Mayor, chercheuse à l’Unité d’Anthropologie de la Faculté des Sciences de l’UNIGE.

    Les membres du << Laboratoire d'archéologie et de population en Afrique de l'UNIGE effectuent des fouilles archéologiques depuis plusieurs décennies sur des sites du centre du Mali et de l'est du Sénégal, y compris d'anciens cimetières et villages. Ils ont étudié l'évolution des modes de vie et des techniques. Au total 16 des perles de verre ont été découvertes sur trois de ces sites datant entre le 7e et le 13e siècle après J. de leurs caractéristiques morphologiques et techniques ainsi que de leur composition chimique.

    Les perles: un type de “boule de cristal”

    Trois composants principaux sont nécessaires pour la production de verre. L’ingrédient principal est la silice, qui est obtenue à partir de minerai de quartz ou de sable. Celui-ci doit être fondu, mais comme son point de fusion est trop élevé, un “flux” minéral ou végétal est ajouté pour faciliter le processus. Enfin, la chaux des roches calcaires ou des coquilles sert de stabilisateur à la structure du verre. «En analysant la composition chimique du verre, on peut commencer à comprendre l’origine des matières premières utilisées pour le fabriquer et, dans certains cas, la période où il a été produit», déclare la première auteur de l’étude, Miriam Truffa Giachet , pour qui ce travail fait partie intégrante de sa thèse de doctorat UNIGE.

    «Il est également important de comprendre que la production de billes de verre comporte plusieurs étapes, généralement situées à des endroits différents», poursuit le chercheur genevois. La première étape consiste à collecter les matières premières, qui sont ensuite transportées vers un centre de production primaire où le verre brut est fabriqué. Celui-ci est ensuite transporté vers des centres secondaires pour fabriquer des objets en verre avant d’être distribué sur divers sites par le biais du commerce. Les scientifiques ont croisé les résultats de l’analyse chimique des perles avec des sources historiques et des données de fouilles archéologiques, obtenant ainsi des informations précises sur l’origine des perles.

    Le laboratoire rencontre le terrain

    L’originalité de l’étude réside dans l’analyse croisée des données archéologiques de terrain et des données de laboratoire pour approfondir notre compréhension des objets archéologiques africains. Les scientifiques ont utilisé la spectrométrie de masse à plasma inductif par ablation laser (LA-ICP-MS) pour évaluer la composition chimique des billes sans les endommager, grâce à un échantillonnage laser qui teste de très petites quantités de matériau. De cette manière, les origines probables des perles ont été identifiées: l’Égypte, la côte levantine et le Moyen-Orient.

    Il s’ensuit que les agropasteurs subsahariens (dont les fouilles archéologiques des habitations et des tombes ont retrouvé des traces de) ont été intégrés dans des réseaux commerciaux très larges, comme le révèle la présence d’objets provenant de sources éloignées. Ces emplacements étaient en position périphérique par rapport aux centres de pouvoir régionaux, mais au moins l’un d’entre eux, dans l’est du Sénégal, était proche des mines d’or – une ressource qui contribuait de manière significative à leur richesse. Il est intéressant de noter qu’aucune des perles analysées ne présentait les caractéristiques typiques du centre de production primaire africain solitaire actif à l’époque, au Nigéria, malgré le fait qu’il y avait un commerce interne est-ouest.

    Afrique subsaharienne: connectée au reste du monde

    L’étude ajoute du poids à l’idée qu’à cette époque des marchandises prestigieuses circulaient sur les routes commerciales reliant l’Afrique subsaharienne au reste du monde. “L’imagination populaire occidentale pense que l’Afrique était déconnectée au-delà du Sahara, mais ce n’était clairement pas le cas! Elle était pleinement intégrée dans un grand réseau international qui reliait l’Afrique, l’Europe et l’Asie. Elle était connectée au commerce local qui apportait des marchandises de loin origine à l’arrière-pays », conclut le Dr Mayor.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Université de Genève. .

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