Les premières preuves de la modification des écosystèmes par les humains avec le feu –

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  • La maîtrise du feu a donné aux humains une domination sur le monde naturel. Une étude menée par Yale fournit les premières preuves à ce jour que des humains anciens altèrent considérablement des écosystèmes entiers avec des flammes.

    L’étude, publiée le 5 mai dans la revue Progrès scientifiques, combine des preuves archéologiques – des grappes denses d’artefacts en pierre datant d’il y a 92000 ans – avec des données paléoenvironnementales sur les rives nord du lac Malawi en Afrique de l’Est pour documenter que les premiers humains étaient des ingénieurs en écosystème. Ils ont utilisé le feu d’une manière qui a empêché la repousse des forêts de la région, créant une brousse tentaculaire qui existe aujourd’hui.

    La paléoanthropologue de Yale, Jessica Thompson, décrit les premières preuves que des humains altèrent leur écosystème par le feu dans cette vidéo.

    “C’est la première preuve que j’ai vue des humains transformant fondamentalement leur écosystème avec le feu”, a déclaré Jessica Thompson, professeur adjoint d’anthropologie à la Faculté des arts et des sciences et auteur principal de l’article. “Cela suggère que par le Pléistocène supérieur, les humains apprenaient à utiliser le feu de manière vraiment nouvelle. Dans ce cas, leur brûlage a provoqué le remplacement des forêts de la région par les forêts ouvertes que vous voyez aujourd’hui.”

    Thompson est l’auteur de l’étude avec 27 collègues d’institutions aux États-Unis, en Afrique, en Europe, en Asie et en Australie. Thompson a dirigé les travaux archéologiques en collaboration avec le Département des musées et monuments du Malawi; David Wright de l’Université d’Oslo, qui a dirigé les efforts pour dater les sites archéologiques de l’étude; et Sarah Ivory de Penn State, qui a dirigé les analyses paléo-environnementales.

    Les artefacts examinés par les chercheurs sont du type produit à travers l’Afrique au Moyen Âge de la pierre, une période remontant au moins à 315 000 ans. Les premiers humains modernes ont fait leur apparition au cours de cette période, les archives archéologiques africaines montrant des progrès significatifs dans la complexité cognitive et sociale.

    Thompson et Wright ont enregistré plusieurs saisons sur le terrain de travaux archéologiques dans la région avant qu’une conversation avec Ivory les a aidés à comprendre les modèles qu’ils ont observés dans leurs données. Les chercheurs ont découvert que les archives archéologiques régionales, ses changements écologiques et le développement des cônes alluvionnaires près du lac Malawi – une accumulation de sédiments érodés à partir des hautes terres de la région – dataient de la même période d’origine, suggérant qu’ils étaient connectés.

    Les niveaux d’eau du lac Malawi ont considérablement fluctué au fil des âges. Pendant les périodes les plus sèches du lac, dont la dernière s’est terminée il y a environ 85 000 ans, il s’est réduit en deux petits plans d’eau salés. Le lac s’est remis de ces étendues arides et ses niveaux sont restés élevés depuis, selon l’étude.

    Les données archéologiques ont été recueillies à partir de plus de 100 fosses creusées sur des centaines de kilomètres du cône alluvial qui s’est développé pendant cette période de niveaux stables du lac. Les données paléoenvironnementales sont basées sur les dénombrements de pollen et de charbon de bois qui se sont déposés au fond du lit du lac et ont ensuite été récupérés dans une longue carotte de sédiments forée à partir d’une barge modifiée.

    Selon les chercheurs, les données ont révélé qu’un pic d’accumulation de charbon de bois s’est produit peu de temps avant l’aplatissement de la richesse en espèces de la région – le nombre d’espèces distinctes qui y habitent. Malgré les niveaux constamment élevés du lac, qui impliquent une plus grande stabilité de l’écosystème, la richesse en espèces s’est stabilisée après la dernière période aride sur la base des informations provenant de pollen fossilisé prélevé dans le lit du lac, selon l’étude. Cela était inattendu car au cours des cycles climatiques précédents, les environnements pluvieux avaient produit des forêts qui fournissent un habitat riche pour une abondance d’espèces, a expliqué Ivory.

    «Le pollen que nous voyons dans cette dernière période de climat stable est très différent d’avant», a-t-elle déclaré. “Plus précisément, les arbres qui indiquent des couvertures forestières denses et structurellement complexes ne sont plus courants et sont remplacés par du pollen de plantes qui résistent bien aux incendies et aux perturbations fréquents.”

    L’augmentation des sites archéologiques après la dernière période aride, associée à l’épi de charbon de bois et à l’absence de forêt, suggère que les gens manipulaient l’écosystème avec le feu, concluent les chercheurs. L’ampleur de leur impact environnemental à long terme est généralement associée aux agriculteurs et aux éleveurs, plutôt qu’aux chasseurs-cueilleurs. Cela suggère une manipulation écologique précoce à égalité avec les gens modernes et peut également expliquer pourquoi les archives archéologiques se sont formées.

    Les incendies, associés aux changements climatiques, ont créé les conditions qui ont permis la préservation de millions d’artefacts dans la région, ont expliqué les chercheurs. “La saleté roule en descente à moins qu’il n’y ait quelque chose pour l’arrêter”, a déclaré Wright. “Enlevez les arbres, et quand il pleut, il y a beaucoup de terre qui descend dans cet environnement.”

    Les transitions précédentes des conditions sèches aux conditions humides dans la région n’ont pas donné un éventail alluvial similaire et n’ont pas été précédées du même pic de charbon de bois, ont noté les chercheurs.

    On ne sait pas pourquoi les gens brûlaient le paysage, a déclaré Thompson. Il est possible qu’ils expérimentaient des brûlages contrôlés pour produire des habitats en mosaïque propices à la chasse et à la cueillette, un comportement documenté chez les chasseurs-cueilleurs. Il se peut que leurs incendies soient devenus incontrôlables ou qu’il y ait simplement beaucoup de gens brûlant du carburant dans leur environnement qui leur fournissaient de la chaleur, de la cuisine ou de la socialisation, a-t-elle expliqué.

    «D’une manière ou d’une autre, c’est causé par l’activité humaine», a-t-elle déclaré. «Cela montre que les premiers peuples, sur une longue période, ont pris le contrôle de leur environnement plutôt que d’être contrôlés par lui. Ils ont changé des paysages entiers, et pour le meilleur ou pour le pire, cette relation avec nos environnements se poursuit aujourd’hui.

    Ce travail a été financé par l’Australian Research Council, la National Geographic-Waitt Foundation, la Wenner-Gren Foundation, la University of Queensland Archaeological Field School, le Korean Research Foundation Global Research Network, la Deutsche Forschungsgemeinschaft, l’Université Emory et le Belmont Forum.

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