Les plus proches parents d’un oiseau des Caraïbes éteint sont originaires d’Afrique et du Pacifique Sud – News 24

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  • Dans une surprise génétique, l’ADN ancien montre que les membres les plus proches de la famille d’un oiseau éteint connu sous le nom de grotte haïtienne ne se trouvent pas dans les Amériques, mais en Afrique et dans le Pacifique Sud, révélant un lien inattendu entre l’avifaune des Caraïbes et l’Ancien Monde.

    Comme de nombreux animaux uniques aux Caraïbes, les grottes se sont éteintes peu de temps après que les gens se sont installés sur les îles. La dernière des trois espèces antillaises connues de rails de caverne – des oiseaux incapables de voler, de la taille d’un poulet – a disparu au cours des 1000 dernières années. Les chercheurs du Florida Museum of Natural History ont cherché à résoudre l’ascendance longuement débattue du groupe en analysant l’ADN d’un orteil fossile de la grotte haïtienne, Nesotrochis steganinos. Mais ils n’étaient pas préparés aux résultats: le genre Nesotrochis est le plus étroitement lié aux flufftails, les oiseaux volants qui vivent en Afrique subsaharienne, à Madagascar et en Nouvelle-Guinée, et aux herminettes, de grands oiseaux éteints et incapables de voler originaires de Nouvelle-Zélande.

    L’étude présente le premier exemple d’un oiseau des Caraïbes dont les plus proches parents vivent dans l’Ancien Monde, mettant en valeur le pouvoir de l’ADN ancien de révéler une histoire effacée par les humains.

    La découverte était «tout simplement époustouflante», a déclaré l’auteur principal de l’étude, Jessica Oswald, qui a commencé le projet en tant que chercheuse postdoctorale au Florida Museum.

    “Si cette étude n’avait pas eu lieu, nous pourrions encore être sous l’hypothèse que les plus proches parents de la plupart des choses dans les Caraïbes sont sur le continent dans les Amériques”, a déclaré Oswald, maintenant chercheur postdoctoral à l’Université du Nevada, Reno et un Affilié de recherche du Florida Museum. “Cela nous donne une compréhension de la biodiversité de la région qui serait autrement obscurcie.”

    De nombreux animaux ont développé des formes inhabituelles sur les îles, ce qui rend souvent difficile la classification des espèces éteintes sur la seule base de leurs caractéristiques physiques. Mais les progrès dans l’extraction d’ADN viable à partir de fossiles permettent désormais à des scientifiques comme Oswald de répondre à des questions de longue date avec des preuves génétiques anciennes. Oswald a décrit son travail comme similaire à une enquête médico-légale, retraçant l’histoire évolutive d’animaux disparus en rassemblant du matériel génétique fragmenté et dégradé.

    «Comprendre où toutes ces espèces éteintes s’insèrent dans un arbre généalogique plus large ou une histoire évolutive nous donne un aperçu de ce à quoi ressemblait un endroit avant l’arrivée des gens», a-t-elle déclaré. “C’est pourquoi mon travail est si amusant. C’est toujours ce polar.”

    Oswald commençait tout juste son ancien travail sur l’ADN au Florida Museum lorsque David Steadman, conservateur de l’ornithologie et co-auteur de l’étude, a suggéré que la grotte haïtienne soit un bon candidat pour l’analyse.

    Les rails des cavernes partagent des caractéristiques physiques avec plusieurs types d’oiseaux modernes, et les scientifiques ont conjecturé pendant des décennies s’ils sont les plus étroitement liés aux rails en bois, aux foulques ou aux marécages – des oiseaux qui appartiennent tous à la famille des rails, faisant partie d’un groupe plus large connu sous le nom de les Gruiformes. Oswald et Steadman espéraient que l’étude de l’ADN des grottes clarifierait «ce qu’est ce que c’est que cette chose», a déclaré Oswald.

    Lorsque les résultats préliminaires ont indiqué que l’espèce avait une connexion transatlantique, Steadman, qui travaille dans les Caraïbes depuis plus de 40 ans, était sceptique.

    La génétique a également montré que le rail de la grotte n’est pas du tout un rail: alors que les flufftails et les herminettes sont également membres des Gruiformes, ils sont dans des familles distinctes des rails.

    “Il ne semblait tout simplement pas logique que vous deviez traverser l’Atlantique pour trouver le parent le plus proche”, a déclaré Steadman. “Mais le fait que les gens aient eu du mal à classer où Nesotrochis était dans les rails – avec le recul, peut-être que cela aurait dû être un indice. Maintenant, j’ai un esprit beaucoup plus ouvert.”

    L’une des raisons pour lesquelles le rail de la grotte était si difficile à classer est que lorsque les oiseaux perdent la capacité de voler, ils convergent souvent vers un plan corporel similaire, a déclaré Steadman. L’incapacité de voler est une adaptation courante chez les oiseaux insulaires, qui font face à beaucoup moins de prédateurs en l’absence d’humains et d’espèces envahissantes telles que les chiens, les chats, les rats et les porcs.

    “Vous n’êtes pas obligé de voler ou de distancer les prédateurs, donc vos capacités de vol et de course sont réduites”, a déclaré Steadman. «Parce que les oiseaux insulaires dépensent moins d’énergie pour éviter les prédateurs, ils ont également tendance à avoir un taux métabolique plus faible et à nicher sur le sol. Ce n’est plus la vie dans la voie rapide. Ils vivent essentiellement dans une publicité Corona.

    Bien à l’abri des extinctions massives qui ont balayé le continent, les grottes étaient impuissantes une fois que les gens ont touché le pied sur les îles, ayant perdu leurs défenses et leur prudence.

    «Être incapable de voler et dodu n’était pas une bonne stratégie pendant la colonisation humaine des Caraïbes», a déclaré le co-auteur de l’étude, Robert Guralnick, conservateur de l’informatique de la biodiversité au Florida Museum.

    Comment les rails des cavernes sont-ils arrivés aux Caraïbes en premier lieu? Les singes et les rongeurs ressemblant à des capybara ont voyagé d’Afrique vers le Nouveau Monde il y a environ 25 à 36 millions d’années, probablement par rafting, et les rails des cavernes ont peut-être également migré pendant cette période, a déclaré Steadman. Lui et Oswald envisagent deux scénarios probables: les ancêtres des grottes-rails ont soit effectué un vol longue distance à travers un océan Atlantique qui n’était pas beaucoup plus étroit qu’aujourd’hui, soit le groupe était une fois de plus répandu à travers les continents, avec plus de parents restant à être découvert dans les archives fossiles.

    D’autres chercheurs ont récemment publié des résultats qui corroborent l’histoire racontée par l’ADN des grottes: une étude des caractéristiques du pied a suggéré que Nesotrochis pourrait être plus étroitement lié aux flufftails qu’aux rails, et d’autres recherches ont montré que les herminettes sont des parents proches des flufftails. Comme les grottes, les herminettes sont également un exemple d’oiseau insulaire incapable de voler éteint par des chasseurs humains.

    “Les humains se sont tellement mêlés dans la région et ont causé tant d’extinctions, nous avons besoin d’un ADN ancien pour nous aider à trier ce qui est lié à quoi”, a déclaré Oswald.

    Les résultats soulignent également la valeur des collections de musée, a déclaré Steadman. L’os de l’orteil utilisé par Oswald dans son analyse a été recueilli en 1983 par Charles Woods, alors conservateur des mammifères du Florida Museum. A cette époque, “personne ne pensait à l’ADN ancien”, a déclaré Steadman. “Cela montre la beauté de garder les choses bien organisées dans un musée.”

    Ryan Terrill de l’Occidental College, Brian Stucky du Florida Museum et Michelle LeFebvre et Julie Allen de l’Université du Nevada à Reno et de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign ont également co-écrit l’étude.

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