Les fossiles indiens soutiennent une nouvelle hypothèse sur l’origine des mammifères à sabots –

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  • Une nouvelle recherche publiée aujourd’hui dans le Journal de paléontologie des vertébrés décrit une famille de fossiles qui éclaire l’origine des périssodactyles – le groupe de mammifères qui comprend les chevaux, les rhinocéros et les tapirs. Il fournit un aperçu de la question controversée de savoir où ces animaux à sabots ont évolué, concluant qu’ils sont apparus dans ou près de l’Inde actuelle.

    Avec plus de 350 nouveaux fossiles, l’étude de 15 ans rassemble une image presque complète de l’anatomie squelettique du Cambaytherium – un cousin éteint de périssodactyles qui vivait sur le sous-continent indien il y a près de 55 millions d’années.

    Parmi les résultats, il y a un animal de la taille d’un mouton avec une capacité de course modérée et des caractéristiques intermédiaires entre les périssodactyles spécialisés et leurs prédécesseurs mammifères plus généralisés. La comparaison de ses os avec de nombreux autres mammifères vivants et éteints a révélé que le Cambaytherium représente une étape évolutive plus primitive que tout périssodactyle connu, soutenant l’origine du groupe en Inde ou près de l’Inde – avant qu’ils ne se dispersent sur d’autres continents lorsque la connexion terrestre avec l’Asie s’est formée.

    Ce nouvel article marquant a été sélectionné pour publication dans le cadre de la Society of Vertebrate Paleontology Memoir Series, une publication annuelle spéciale qui fournit une analyse plus approfondie des fossiles de vertébrés les plus importants.

    Le Cambaytherium, décrit pour la première fois en 2005, est le membre le plus primitif d’un groupe éteint qui s’est ramifié juste avant l’évolution des périssodactyles, fournissant aux scientifiques des indices uniques sur les origines anciennes et l’évolution du groupe.

    “Les ordres modernes Artiodactyla (ongulés aux orteils égaux), Perissodactyla et Primates sont apparus brusquement au début de l’Éocène il y a environ 56 millions d’années dans l’hémisphère nord, mais leur source géographique est restée un mystère”, a expliqué Ken Rose, professeur émérite. à l’Université Johns Hopkins et auteur principal de l’étude.

    Le professeur Rose a été intrigué par une nouvelle hypothèse suggérant que les périssodactyles pourraient avoir évolué de manière isolée en Inde. L’Inde était alors un continent insulaire dérivant vers le nord, mais elle est ensuite entrée en collision avec le continent asiatique pour former une masse continentale continue.

    “En 1990, Krause & Maas a proposé que ces ordres aient pu évoluer en Inde, lors de sa dérive vers le nord depuis Madagascar, se dispersant à travers les continents du nord lorsque l’Inde est entrée en collision avec l’Asie.”

    Forts de cette nouvelle hypothèse, Rose et ses collègues ont obtenu un financement de la National Geographic Society pour explorer l’Inde à la recherche de roches fossiles rares de l’âge correct qui pourraient fournir des preuves critiques de l’origine des périssodactyles et d’autres groupes de mammifères.

    Le premier voyage au Rajasthan en 2001 a eu peu de succès: “Bien que nous n’ayons trouvé que quelques arêtes de poisson lors de ce voyage, l’année suivante notre collègue indien, Rajendra Rana, a continué à explorer les mines de lignite au sud et est tombé sur la mine Vastan dans le Gujarat.”

    Cette nouvelle mine s’est avérée beaucoup plus prometteuse. Rose a ajouté: “En 2004, notre équipe a pu retourner à la mine, où notre collaborateur belge Thierry Smith a trouvé les premiers mammifères fossiles, dont le Cambaytherium.”

    Encouragée, l’équipe est retournée dans les mines et a collecté des os fossilisés de Cambaytherium et de nombreux autres vertébrés, malgré des conditions difficiles.

    “La chaleur, le bruit constant et la poussière de charbon dans les mines de lignite étaient difficiles – essayant essentiellement de travailler à des centaines de mètres plus bas près du fond des mines de lignite à ciel ouvert qui sont activement exploitées 24 heures sur 24, 7 jours sur 7”, a-t-il déclaré.

    Grâce au cumul de nombreuses années de travail de terrain difficile, l’équipe peut enfin faire la lumière sur un mystère de mammifère. Malgré l’abondance de périssodactyles dans l’hémisphère nord, le Cambaytherium suggère que le groupe a probablement évolué de manière isolée dans ou près de l’Inde pendant le Paléocène (il y a 66-56 millions d’années), avant de se disperser sur d’autres continents lorsque la connexion terrestre avec l’Asie s’est formée.

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