Les conquérants espagnols dépendaient de l’expertise indigène pour maintenir leurs approvisionnements en munitions, ont découvert les archéologues. –

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  • Lorsque les envahisseurs espagnols sont arrivés dans les Amériques, ils ont généralement pu subjuguer les populations locales grâce, en partie, à leurs armes et technologies supérieures. Mais les preuves archéologiques indiquent que, à au moins un point crucial, les Espagnols étaient assez dépendants d’une technologie indigène plus ancienne dans certaines parties de la Méso-Amérique (aujourd’hui le Mexique, le Guatemala, le Belize et le Honduras).

    Les envahisseurs avaient besoin de cuivre pour leur artillerie, ainsi que pour les pièces de monnaie, les bouilloires et les casseroles, mais ils n’avaient pas les connaissances et les compétences nécessaires pour produire le métal. Même l’Espagne à cette époque n’avait pas produit le métal sur le marché intérieur depuis des siècles, comptant sur les importations d’Europe centrale. En Méso-Amérique, ils ont dû dépendre des fonderies locales, des constructeurs de fours et des mineurs pour produire le matériau essentiel. Ces travailleurs qualifiés, à leur tour, ont pu négocier une exonération des impôts prélevés sur les autres peuples autochtones.

    Cette dépendance a duré au moins un siècle, et peut-être aussi longtemps que deux siècles ou plus, selon de nouvelles découvertes publiées dans la revue Antiquité latino-américaine, dans un article de Dorothy Hosler, professeur d’archéologie et de technologie ancienne au MIT, et de Johan Garcia Zaidua, chercheur à l’Université de Porto, au Portugal.

    La recherche, sur le site d’El Manchón, au Mexique, a utilisé des informations glanées de plus de quatre siècles de caractéristiques archéologiques et d’artefacts mis au jour par Hosler et son équipe au cours de plusieurs années de travail sur le terrain, ainsi que de travaux de laboratoire et d’archives historiques. au Portugal, en Espagne et au Mexique analysé par Garcia.

    El Manchón, une grande colonie isolée, n’a initialement montré aucune preuve de la présence espagnole. Le site se composait de trois secteurs escarpés, dont deux présentaient des fondations de maisons longues, certaines avec des pièces intérieures et des sanctuaires religieux, des patios et une configuration conceptuellement mésoaméricaine mais sans rapport avec des groupes ethniques connus tels que les Aztèques. Entre les deux se trouvait une zone qui contenait des monticules de scories (le matériau non métallique qui se sépare lors de la fusion du métal pur, qui flotte à la surface).

    Les envahisseurs espagnols avaient un besoin urgent d’énormes quantités de cuivre et d’étain pour fabriquer le bronze de leurs canons et autres armements, dit Hosler, et cela est documenté dans les archives historiques et archivistiques. Mais “ils ne savaient pas comment fondre”, dit-elle, alors que les données archéologiques suggèrent que les peuples autochtones fondaient déjà du cuivre dans cette colonie depuis plusieurs centaines d’années, principalement pour fabriquer des matériaux rituels ou cérémoniels tels que des cloches et des amulettes. Ces artisans étaient hautement qualifiés et, à Guerrero et ailleurs, produisaient des alliages complexes comprenant du cuivre-argent, du cuivre-arsenic et du cuivre-étain depuis des centaines d’années, travaillant à petite échelle à l’aide de sarbacanes et de creusets pour fondre le cuivre et d’autres minerais. .

    Mais les Espagnols avaient désespérément besoin de grandes quantités de cuivre et d’étain et, en consultation avec les fonderies locales, ont introduit une technologie européenne dans le processus. Hosler et ses collègues ont fouillé une caractéristique énigmatique qui consistait en deux rangées parallèles de pierres menant vers un gros gâteau de scories dans la zone de fusion. Ils ont identifié cela comme les restes d’un type hybride jusqu’ici non documenté de conception de four fermé, alimenté par un soufflet européen portable modifié. Un petit musée régional dans les hautes terres de Guerrero illustre une telle conception de four hybride, y compris le système de soufflet modifié introduit en Europe, capable de produire de grands volumes de cuivre. Mais aucun vestige réel de tels fours n’avait été trouvé auparavant.

    La période d’occupation de ce site s’étendait d’environ 1240 à 1680, dit Hosler, et peut s’être étendue à des époques antérieures et postérieures.

    Le site de Guerrero, que Hosler a fouillé pendant quatre saisons sur le terrain avant que les travaux ne soient suspendus en raison de l’activité locale des cartels de la drogue, contient de grands tas de scories de cuivre, accumulées au cours de siècles d’utilisation intensive. Mais il a fallu une combinaison de preuves physiques, d’analyse du minerai et des scories, de la caractéristique archéologique de la zone de fusion, des travaux d’archives et du dessin de reconstruction pour permettre d’identifier les siècles d’interdépendance des deux populations dans cet avant-poste éloigné.

    Des études antérieures de la composition du laitier sur le site, par Hosler et certains de ses étudiants, ont révélé qu’il s’était formé à une température de 1150 degrés Celsius, ce qui n’aurait pas pu être obtenu avec juste le système de sarbacane et aurait nécessité des soufflets. Cela aide à confirmer le fonctionnement continu du site longtemps dans la période coloniale, dit Hosler.

    Des années de travail ont été consacrées à la recherche de moyens de dater les différents gisements de scories du site. L’équipe a également essayé des données archéomagnétiques, mais a constaté que la méthode n’était pas efficace pour les matériaux de cette région particulière du Mexique. Mais les archives historiques écrites se sont révélées essentielles pour donner un sens au large éventail de dates, qui reflétait des siècles d’utilisation du site.

    Des documents renvoyés en Espagne au début de la période coloniale décrivaient la disponibilité du cuivre produit localement et les tests réussis des colons pour l’utiliser pour couler des pièces d’artillerie en bronze. Des documents décrivaient également les marchés conclus par les producteurs autochtones pour obtenir des privilèges économiques pour leur peuple, sur la base de leurs connaissances métallurgiques spécialisées.

    “Nous savons d’après des documents que les Européens ont compris que la seule façon de faire fondre le cuivre était de collaborer avec les peuples autochtones qui le faisaient déjà”, dit Hosler. “Ils ont dû conclure des accords avec les fonderies indigènes.”

    Hosler dit que “ce qui m’intéresse le plus, c’est que nous avons pu utiliser des méthodes archéologiques traditionnelles et des données provenant de l’analyse des matériaux ainsi que des données ethnographiques” du four dans un musée de la région “et des documents historiques et d’archives provenant des archives du XVIe siècle au Portugal, en Espagne et au Mexique, puis de rassembler toutes les données de ces disciplines distinctes dans une explication absolument solide. “

    La recherche a reçu le soutien de Charles Barber, PDG d’Asarco; la Fondation Wenner-Gren; FAMSI; et le programme d’opportunités de recherche de premier cycle du MIT.

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