La syphilis s’est peut-être propagée à travers l’Europe avant Christophe Colomb –

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  • La syphilis est une maladie sexuellement transmissible – et bien qu’elle soit généralement rejetée en raison de la disponibilité des traitements modernes, elle se propage en fait à un rythme alarmant: au cours des dernières décennies, plus de 10 millions de personnes dans le monde ont été infectées par la sous-espèce syphilis pallidum de la bactérie Treponema pallidum. D’autres tréponématoses, telles que le pian et le bejel, sont causées par d’autres sous-espèces de Treponema pallidum. Les origines de la syphilis, qui a fait des ravages en Europe de la fin du XVe au XVIIIe siècle, ne sont toujours pas claires. L’hypothèse la plus répandue jusqu’à présent tient Christophe Colomb et ses marins responsables d’avoir amené la maladie en Europe depuis le Nouveau Monde.

    Le pian déjà répandu en Europe

    La nouvelle étude indique qu’il est possible que Treponema pallidum existait déjà en Europe avant que Colomb ne mette les voiles vers l’Amérique. Les chercheurs ont trouvé des tréponématoses dans des restes archéologiques humains de Finlande, d’Estonie et des Pays-Bas. La datation moléculaire des génomes bactériens anciens et la datation traditionnelle au radiocarbone des échantillons ont été utilisées pour estimer l’âge des agents pathogènes responsables de ces maladies. Les résultats indiquent que les génomes remontaient entre le début du 15e et le 18e siècle.

    En plus des cas de syphilis, les chercheurs ont trouvé le pian chez l’un des individus. Tout comme la syphilis, le pian se transmet par contact cutané, bien que rarement par rapport sexuel. Aujourd’hui, la maladie ne se trouve que dans les régions tropicales et subtropicales. “Nos données indiquent que le pian s’est propagé dans toute l’Europe. Il ne s’est pas limité aux tropiques, comme c’est le cas aujourd’hui”, explique la dernière auteure Verena Schünemann, professeur de paléogénétique à l’Institut de médecine évolutive de l’Université de Zurich.

    Découverte du génome d’un pathogène inconnu auparavant

    L’équipe de recherche a également découvert autre chose: le squelette trouvé aux Pays-Bas contenait un agent pathogène appartenant à une nouvelle lignée tréponémique basale et inconnue. Cette lignée a évolué parallèlement à la syphilis et au pian mais n’est plus présente comme une maladie moderne. “Cette découverte imprévue est particulièrement excitante pour nous, car cette lignée est génétiquement similaire à toutes les sous-espèces tréponémiques actuelles, mais possède également des qualités uniques qui diffèrent d’elles”, déclare le premier auteur Kerttu Majander de l’UZH.

    Étant donné que plusieurs sous-espèces étroitement apparentées de Treponema pallidum existaient dans toute l’Europe, il est possible que les maladies aient persisté dans des régions qui se chevauchent et ont parfois infecté le même patient. La distribution spatiale dans la périphérie nord de l’Europe suggère également que les tréponématoses endémiques s’étaient déjà largement répandues en Europe au début de la période moderne.

    Pas seulement Columbus

    «En utilisant nos génomes anciens, il est maintenant possible pour la première fois d’appliquer une datation plus fiable à l’arbre généalogique des tréponèmes», explique Schünemann. Les analyses génétiques menées dans cette étude suggèrent que le prédécesseur de toutes les sous-espèces modernes de Treponema pallidum a probablement évolué il y a au moins 2 500 ans. Pour la syphilis vénérienne en particulier, le dernier ancêtre commun existait entre le 12ème et le 16ème siècle.

    Selon la diversité nouvellement découverte des tréponématoses au début de l’Europe moderne, la syphilis peut être originaire ou peut-être plus développée dans l’Ancien Monde. “Il semble que la première poussée de syphilis connue ne puisse pas être uniquement attribuée aux voyages de Colomb en Amérique”, conclut Schünemann. «Les souches de tréponématoses peuvent avoir co-évolué et échangé du matériel génétique avant et pendant les contacts intercontinentaux. Nous devrons peut-être encore réviser nos théories sur les origines de la syphilis et d’autres maladies tréponémiques.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Université de Zurich. .

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