La poterie ancienne révèle les premières preuves de la chasse au miel en Afrique de l’Ouest préhistorique –

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  • Une équipe de scientifiques, dirigée par l’Université de Bristol, avec des collègues de l’Université Goethe de Francfort, a trouvé les premières preuves d’une chasse au miel ancienne, enfermée dans des fragments de poterie de l’Afrique de l’Ouest préhistorique, datant d’il y a environ 3500 ans.

    Les abeilles sont une espèce emblématique, étant le plus important pollinisateur de cultures vivrières au monde. Les produits de la ruche d’abeilles, y compris la cire d’abeille, le miel et le pollen, utilisés à la fois à des fins alimentaires et médicinales, soutiennent les moyens de subsistance et fournissent des sources de revenus aux communautés locales dans une grande partie de l’Afrique, à la fois par l’apiculture et la récolte sauvage.

    Aujourd’hui, le miel est récolté dans les nids d’abeilles sauvages dans de nombreux pays africains. Dans la forêt tropicale humide d’Afrique de l’Ouest, la chasse au miel sauvage, que l’on trouve dans les creux naturels des troncs d’arbres et sous les branches épaisses, est une activité de subsistance courante.

    On ne sait pas depuis combien de temps les humains exploitent les produits de la ruche. Le miel aurait certainement été une source rare d’édulcorant pour les peuples anciens et était probablement très recherché. Cependant, il existe très peu de preuves de l’exploitation humaine ancienne de l’abeille domestique, à l’exception de l’art rupestre paléolithique qui montre des abeilles et des nids d’abeilles, couvrant la période d’il y a 40000 à 8000 ans, dont la majorité se trouve en Afrique.

    La littérature historique et ethnographique de toute l’Afrique suggère également que les produits de la ruche, le miel et les larves, étaient importants à la fois comme source de nourriture et dans la fabrication de boissons à base de miel, telles que la bière et le vin.

    L’équipe de Bristol effectuait une analyse chimique de plus de 450 tessons de poterie préhistoriques de la culture Nok du centre du Nigéria afin d’enquêter sur les aliments qu’ils cuisinaient dans leurs casseroles. Le peuple Nok est connu pour ses remarquables figurines en terre cuite à grande échelle et sa production initiale de fer en Afrique de l’Ouest, vers le premier millénaire avant JC. Les sols acides des sites archéologiques de Nok signifiaient que les restes organiques tels que les os d’animaux et les plantes ne survivaient pas très bien, donc ce que les Nok mangeaient était un peu un mystère.

    À la grande surprise de l’équipe, leurs conclusions, publiées aujourd’hui dans la revue Communications de la nature, a révélé qu’environ un tiers des récipients en poterie utilisés par l’ancien peuple Nok étaient utilisés pour traiter ou stocker la cire d’abeille. La présence de cire d’abeille dans les poteries anciennes est identifiée grâce à une série complexe de lipides, les graisses, les huiles et les cires du monde naturel. La cire d’abeille est probablement présente à la suite du traitement (fusion) des rayons de cire par un chauffage doux, conduisant à son absorption dans les parois du récipient, ou, alternativement, la cire d’abeille est supposée agir comme un proxy pour la cuisson ou le stockage du miel. lui-même.

    Le miel est souvent une source de nourriture importante pour les chasseurs-cueilleurs et il existe plusieurs groupes en Afrique, tels que les cueilleurs d’Efe de la forêt de l’Ituri, dans l’est du Zaïre, qui ont toujours compté sur le miel comme principale source de nourriture, collectant toutes les parties de la forêt. ruche, y compris le miel, le pollen et les larves d’abeilles, dans les creux des arbres qui peuvent être jusqu’à 30 m du sol, utilisant de la fumée pour distraire les abeilles piquantes.

    Le miel peut également avoir été utilisé comme agent de conservation pour stocker d’autres produits. Parmi le peuple Okiek du Kenya, qui compte sur le piégeage et la chasse d’une grande variété de gibier, la viande fumée est conservée avec du miel, étant conservée jusqu’à trois ans, un certain nombre de pots Nok contenaient des preuves chimiques de la présence des deux cire d’abeille et produits carnés.

    En plus d’utiliser le miel comme source de nourriture, il a peut-être été utilisé pour fabriquer des boissons à base de miel, du vin, de la bière et des boissons non alcoolisées, qui sont monnaie courante en Afrique aujourd’hui, même s’il convient de noter que l’identification chimique de la fermentation ancienne est notoirement difficile. Les écrits des anciens explorateurs donnent un aperçu de l’antiquité de ces pratiques. Par exemple, Ibn Battuta, l’érudit et explorateur musulman berbère, lors d’une visite en Mauritanie en 1352, raconte l’histoire d’une boisson aigre à base de millet moulu mélangé avec du miel et du lait aigre. Un autre compte rendu de la préparation du vin à partir de miel se trouve dans un compte rendu d’une visite portugaise sur la côte ouest de l’Afrique (1506-1510).

    Le miel et la cire d’abeille peuvent également avoir été utilisés à des fins médicinales, cosmétiques et technologiques. La cire d’abeille a également été utilisée à plusieurs reprises depuis la préhistoire comme agent d’étanchéité ou imperméabilisant sur les flacons à collier du néolithique ancien en Europe du Nord, comme illuminant de lampe en Crète minoenne et mélangée avec du suif, peut-être pour fabriquer des bougies, dans des navires médiévaux à West Cotton, Northamptonshire. L’auteur principal, le Dr Julie Dunne de l’École de chimie de l’Université de Bristol, a déclaré: “C’est un exemple remarquable de la façon dont les informations biomoléculaires extraites de la poterie préhistorique, combinées à des données ethnographiques, ont fourni les premiers aperçus de la chasse au miel antique en Afrique de l’Ouest, Il y a 3 500 ans. “

    Le professeur Richard Evershed FRS, qui dirige l’unité de géochimie organique de Bristol et est co-auteur de l’étude, a ajouté: “L’association des personnes préhistoriques avec l’abeille domestique est un thème récurrent dans le monde antique, cependant, la découverte des composants chimiques de la cire d’abeille dans la poterie du peuple Nok offre une fenêtre unique sur cette relation, alors que toutes les autres sources de preuves font défaut. “

    Le professeur Peter Breunig de l’Université de Goethe, directeur archéologique du projet Nok et co-auteur de l’étude, a déclaré: «Nous avons commencé à étudier les résidus chimiques dans les tessons de poterie en raison du manque d’ossements d’animaux sur les sites de Nok, dans l’espoir de trouver des preuves de la transformation de la viande dans les pots. Que le peuple Nok exploitait le miel il y a 3 500 ans, était complètement inattendu et est unique dans la préhistoire ouest-africaine.

    Le professeur Katharina Neumann de l’Université Goethe de Francfort, qui est le directeur archéobotanique du projet Nok et co-auteur de l’étude, a ajouté: “Les restes végétaux et animaux des sites archéologiques ne révèlent généralement qu’une petite partie de ce que les peuples préhistoriques avaient mangé. Les résidus chimiques de cire d’abeille dans les tessons ouvrent des perspectives complètement nouvelles pour l’histoire de l’exploitation des ressources et de l’alimentation ancienne. “

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