Ils sont passés de la terre à l’eau à l’époque mésozoïque –

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  • L’arbre de vie est riche en exemples d’espèces qui sont passées de la vie dans l’eau à une existence terrestre. Parfois, certaines espèces ont pris la direction opposée. De nouvelles connaissances sur l’anatomie de l’oreille interne des reptiles préhistoriques, les thalattosuchiens, ont révélé des détails sur l’un de ces tournants évolutifs. Pendant l’ère mésozoïque, ces parents de crocodiles maintenant éteints se sont aventurés dans l’océan après une longue phase semi-aquatique. Au cours de ce processus, le squelette des thalattosuchiens s’est progressivement adapté au nouvel habitat pélagique. En particulier, les modifications apportées au système vestibulaire de l’oreille interne de ces reptiles ont amélioré leur capacité à nager. Comparé aux baleines, qui se sont rapidement adaptées à la vie dans l’eau sans un stade semi-aquatique prolongé, il s’agit d’un chemin d’évolution remarquablement différent pour la même transition. Ces nouvelles découvertes d’une équipe de recherche internationale ont été rendues possibles grâce à l’utilisation d’un scanner de tomodensitométrie (CT) high-tech Canon du Leibniz Institute for Zoo and Wildlife Research (Leibniz-IZW). Les résultats ont été publiés dans le Actes de l’Académie nationale des sciences.

    Les thalattosuchiens ont vécu au Mésozoïque il y a environ 182 à 125 millions d’années et ont évolué de leurs parents terrestres pour devenir des prédateurs marins à nage rapide. Une équipe de recherche internationale dirigée par des scientifiques de la School of Geosciences de l’Université d’Édimbourg a étudié les changements évolutifs que ces crocodylomorphes ont traversés lors de leur transition de la terre à l’océan. L’équipe s’est concentrée sur l’un des systèmes sensoriels les plus importants des vertébrés – l’oreille interne. À l’aide de la tomodensitométrie (CT) à haute résolution, les crânes de 18 thalattosuchiens du Trias tardif au Crétacé précoce ont été scannés pour couvrir une grande partie de l’histoire évolutive des crocodylomorphes. Les scans CT ont été comparés aux scans de crocodiles modernes. Certains des scans ont été réalisés au Leibniz-IZW à Berlin. Les radiographies révèlent des changements détaillés dans le système vestibulaire de l’oreille interne, en particulier dans le labyrinthe osseux, qui joue un rôle crucial dans la détection de l’équilibre et de l’orientation spatiale. «Au cours de leur transition de la terre à l’eau, les thalattosuchiens ont développé un labyrinthe osseux étonnamment compact, réduit et épaissi rappelant les labyrinthes réduits d’autres reptiles marins et baleines», explique Guido Fritsch, scientifique et expert CT au Leibniz-IZW. “Les crocodiles terrestres éteints, en revanche, avaient un labyrinthe osseux plus grand et plus étroit. Les labyrinthes de crocodiles semi-aquatiques, qui comprennent également des crocodiles modernes, sont plus longs et plus compacts que ceux de leurs parents vivant sur terre.” Ces résultats illustrent que la morphologie de l’oreille interne d’un animal est fortement liée à son habitat.

    Fait intéressant, les thalattosuchiens n’ont développé la réduction de leur labyrinthe de l’oreille interne qu’après une longue phase semi-aquatique qui a duré des dizaines de millions d’années. Tout d’abord, leur squelette a changé au cours de cette phase – les membres sont devenus des nageoires, le corps est devenu fuselé, ce qui leur a permis de se déplacer efficacement dans l’eau et d’améliorer leur capacité à nager. Ce n’est qu’alors que les changements dans l’oreille interne se sont développés, peut-être en réponse à des exigences sensorielles changeantes, lorsque les thalattosuchiens sont entrés dans des eaux plus profondes et plus ouvertes. Ce processus d’adaptation les distingue des baleines, dont le labyrinthe de l’oreille interne a été miniaturisé peu après leur passage de la terre à l’eau, sans phase semi-aquatique prolongée. Ainsi, les thalattosuchiens et les baleines ont emprunté des itinéraires évolutifs différents pour le même type de transition.

    Des études futures examineront les avantages d’un labyrinthe d’oreille interne réduit pour les animaux vivant dans l’eau, étudieront la rapidité avec laquelle les thalattosuchiens ont développé les adaptations dans leur oreille interne lorsqu’ils sont entrés dans l’eau, et comment d’autres organes sensoriels ont changé pendant cette transition.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par Forschungsverbund Berlin. .

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