Des fossiles de “ rats des nuages ​​géants ” découverts dans des grottes philippines –

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  • Les rats, dans l’ensemble, ne sont pas des animaux très populaires. Mais bien que vous ne souhaitiez pas une infestation de rats noirs communs vivant dans votre maison, leurs cousins ​​éloignés des Philippines sont carrément câlins. Ces «rats des nuages ​​géants» vivent dans la cime des arbres des forêts de montagne brumeuses, et ils remplissent un rôle écologique occupé par les écureuils aux États-Unis. Et, il s’avère que nous avons de nouvelles preuves qu’ils vivent aux Philippines depuis longtemps – les scientifiques ont découvert les fossiles de trois nouvelles espèces de rats des nuages ​​géants qui vivaient aux côtés d’anciens humains.

    “Nos études précédentes ont démontré que les Philippines ont la plus grande concentration d’espèces uniques de mammifères de tous les pays, dont la plupart sont de petits animaux, moins d’une demi-livre, qui vivent dans la forêt tropicale”, Larry Heaney, le conservateur Neguanee de Mammifères au Field Museum de Chicago et auteur d’une étude dans le Journal de mammalogie décrivant la nouvelle espèce. «Ces espèces fossiles récemment éteintes montrent non seulement que la biodiversité était encore plus grande dans un passé très récent, mais que les deux qui ont disparu il y a à peine quelques milliers d’années étaient des géants parmi les rongeurs, pesant tous les deux plus de deux livres. il y a quelques milliers d’années, nous nous demandons s’ils étaient assez gros pour que cela valait la peine de les chasser et de les manger. “

    << Nous avons des preuves de la disparition de grands mammifères sur l'île philippine de Luzon depuis longtemps, mais il n'y a pratiquement aucune information sur les fossiles de mammifères de plus petite taille. La raison en est probablement que la recherche s'est concentrée sur les sites en plein air où le les faunes de grands mammifères fossiles étaient connues pour avoir été préservées, plutôt que par le tamisage soigneux des dépôts de cavernes qui préservent une gamme plus large de tailles de vertébrés, y compris les dents et les os de rongeurs », explique Janine Ochoa, professeur adjoint d'archéologie à Philippines - Diliman et l'auteur principal de l'étude.

    Au début de l’étude, Ochoa examinait les assemblages fossiles des grottes de la formation calcaire de Callao, où il y a quelques années, des scientifiques ont découvert les restes d’une ancienne espèce humaine, Homo luzonensis. «Nous avons examiné les assemblages fossiles associés à cet hominine, et nous avons trouvé des dents et des fragments d’os qui ont fini par appartenir à ces nouvelles espèces de rats des nuages», explique Ochoa.

    Les fragments de fossiles découverts par l’équipe de fouilles de la grotte de Callao ne sont cependant pas les seules traces des rats des nuages ​​- ils ont pu y ajouter d’autres fossiles dans les collections du Musée national des Philippines. «Certains de ces fossiles ont en fait été mis au jour il y a des décennies, dans les années 1970 et 1980, et ils se trouvaient dans le musée, attendant que quelqu’un ait le temps de faire une étude détaillée. Lorsque nous avons commencé à analyser les matériaux fossiles, nous nous attendions à des archives fossiles. pour les espèces vivantes connues. À notre grande surprise, nous avons constaté que nous avions affaire non pas à un, mais à trois espèces de rats des nuages ​​géants qui étaient auparavant inconnus “, a déclaré Marian Reyes, zooarchéologue au Musée national des Philippines, l’un des les auteurs de l’étude.

    Cependant, les chercheurs n’avaient pas une tonne de matériaux avec lesquels travailler – juste une cinquantaine de fragments. «Normalement, lorsque nous examinons des assemblages de fossiles, nous avons affaire à des milliers et des milliers de fragments avant que vous ne trouviez quelque chose de rare et de vraiment sympa», dit Ochoa. “C’est fou que dans ces cinquante fragments, nous ayons trouvé trois nouvelles espèces qui n’avaient pas été enregistrées auparavant.”

    Les fragments que les chercheurs ont trouvés étaient pour la plupart des dents, qui sont recouvertes d’une substance d’émail dur qui les rend plus résistantes que les os. Cependant, à partir de quelques dizaines de dents et de morceaux d’os, les chercheurs ont pu rassembler une image de ce à quoi ressemblaient ces animaux dans la vie, grâce, selon les mots de Heaney, “des jours et des jours et des jours à regarder au microscope”.

    En comparant les fossiles aux 18 espèces vivantes de rats géants des nuages, les chercheurs ont une bonne idée de ce à quoi auraient ressemblé ces trois nouvelles espèces fossiles.

    «Les plus gros auraient presque ressemblé à une marmotte avec une queue d’écureuil», dit Heaney. «Les rats des nuages ​​mangent des plantes, et ils ont de très gros ventres qui leur permettent de fermenter les plantes qu’ils mangent, un peu comme des vaches. Ils ont de grosses queues pelucheuses ou velues.

    Les espèces fossiles nouvellement enregistrées provenaient de la grotte de Callao, où Homo luzonensis a été découvert en 2019, et de plusieurs grottes plus petites adjacentes à Penablanca, dans la province de Cagayan. Certains spécimens des trois nouveaux rongeurs fossiles se sont produits dans la même couche profonde de la grotte où Homo luzonensis a été trouvé, datée il y a environ 67 000 ans. L’un des nouveaux rongeurs fossiles est connu à partir de seulement deux spécimens de cette ancienne couche, mais les deux autres sont représentés par des spécimens de cette date précoce jusqu’à il y a environ 2000 ans ou plus tard, ce qui signifie qu’ils étaient résilients et persistants pour au moins 60 000 ans. «Nos archives démontrent que ces rongeurs géants ont pu survivre aux changements climatiques profonds de la période glaciaire aux tropiques humides actuels qui ont affecté la terre pendant des dizaines de millénaires. La question est de savoir ce qui a pu causer leur extinction finale? ajoute Philip Piper, co-auteur basé à l’Université nationale australienne.

    Deux de ces rongeurs géants ont apparemment disparu il y a environ deux mille ans, ou peu de temps après. “Cela semble significatif, car c’est à peu près à la même époque que la poterie et les outils en pierre néolithiques apparaissent pour la première fois dans les archives archéologiques, et lorsque des chiens, des porcs domestiques et probablement des singes ont été introduits aux Philippines, probablement de Bornéo. Bien que nous ne puissions pas dire avec certitude sur la base de nos informations actuelles, cela implique que les humains ont probablement joué un rôle dans leur extinction », déclare Armand Mijares, professeur au programme d’études archéologiques à l’Université des Philippines – Diliman, qui a dirigé les fouilles de la grotte de Callao.

    «Nos découvertes suggèrent que les futures études qui recherchent spécifiquement des fossiles de petits mammifères peuvent être très productives et peuvent nous en dire long sur la façon dont les changements environnementaux et les activités humaines ont eu un impact sur la biodiversité vraiment exceptionnellement distinctive des Philippines», selon Ochoa. Et de telles études peuvent également nous en dire long sur l’impact des activités humaines, peut-être spécifiquement sur la chasse, sur la biodiversité, note Heaney. “C’est quelque chose que nous devons comprendre si nous voulons être efficaces dans la prévention de l’extinction à l’avenir.”

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