De nouvelles preuves que les épices et les fruits d’Asie avaient atteint la Méditerranée plus tôt qu’on ne le pensait –

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  • Les épices asiatiques comme le curcuma et les fruits comme la banane avaient déjà atteint la Méditerranée il y a plus de 3000 ans, bien plus tôt qu’on ne le pensait. Une équipe de chercheurs travaillant aux côtés de l’archéologue Philipp Stockhammer à la Ludwig-Maximilians-Universität de Munich (LMU) a montré que même à l’âge du bronze, le commerce de nourriture à longue distance reliait déjà des sociétés éloignées.

    Un marché dans la ville de Megiddo au Levant il y a 3700 ans: les marchands du marché vendent non seulement du blé, du millet ou des dattes, qui poussent dans toute la région, mais aussi des carafes d’huile de sésame et des bols d’une épice jaune vif récemment apparue parmi leurs marchandises. C’est ainsi que Philipp Stockhammer imagine l’agitation du marché de l’âge du bronze en Méditerranée orientale. En collaboration avec une équipe internationale pour analyser les résidus alimentaires dans le tartre dentaire, l’archéologue du LMU a trouvé des preuves que les habitants du Levant mangeaient déjà du curcuma, des bananes et même du soja au Bronze et au début du Fer. «Les épices, fruits et huiles exotiques d’Asie avaient ainsi atteint la Méditerranée plusieurs siècles, voire des millénaires dans certains cas, plus tôt qu’on ne le pensait auparavant», explique Stockhammer. “Il s’agit de la première preuve directe à ce jour du curcuma, de la banane et du soja en dehors de l’Asie du Sud et de l’Est.” C’est aussi une preuve directe que dès le deuxième millénaire avant notre ère, il y avait déjà un commerce à longue distance florissant de fruits exotiques, d’épices et d’huiles, qui aurait relié l’Asie du Sud et le Levant via la Mésopotamie ou l’Égypte. Si le commerce substantiel entre ces régions est amplement documenté par la suite, retrouver les racines de cette mondialisation naissante s’est avéré être un problème tenace. Les résultats de cette étude confirment que le commerce à distance des produits culinaires relie ces sociétés éloignées depuis au moins l’âge du bronze. Les gens avaient manifestement un grand intérêt pour les aliments exotiques dès le début.

    Pour leurs analyses, l’équipe internationale de Stockhammer a examiné 16 personnes des fouilles de Megiddo et Tel Erani, qui sont situées dans l’actuel Israël. La région du sud du Levant a servi de pont important entre la Méditerranée, l’Asie et l’Égypte au IIe millénaire avant notre ère. Le but de la recherche était d’étudier les cuisines des populations levantines de l’âge du bronze en analysant des traces de restes de nourriture, y compris des protéines anciennes et des microfossiles végétaux, qui sont restés préservés dans le calcul dentaire humain pendant des milliers d’années.

    La bouche humaine est pleine de bactéries, qui pétrifient continuellement et forment du tartre. De minuscules particules de nourriture sont piégées et préservées dans le calcul en croissance, et ce sont ces minuscules restes qui peuvent maintenant être consultés pour la recherche scientifique grâce à des méthodes de pointe. Pour les besoins de leur analyse, les chercheurs ont prélevé des échantillons sur une variété d’individus sur le site de l’âge du bronze de Megiddo et sur le site de l’âge du fer précoce de Tel Erani. Ils ont analysé les protéines alimentaires et les résidus végétaux conservés dans le tartre sur leurs dents. «Cela nous permet de trouver des traces de ce qu’une personne a mangé», explique Stockhammer. “Quiconque ne pratique pas une bonne hygiène dentaire continuera de nous dire aux archéologues ce qu’ils mangent dans des milliers d’années!”

    La paléoprotéomique est le nom de ce nouveau domaine de recherche en pleine croissance. La méthode pourrait devenir une procédure standard en archéologie, du moins l’espèrent les chercheurs. «Notre étude à haute résolution des protéines anciennes et des résidus végétaux issus du calcul dentaire humain est la première du genre à étudier les cuisines du Proche-Orient ancien», déclare Christina Warinner, archéologue moléculaire à l’Université Harvard et à l’Institut Max Planck pour le Science of Human History et co-auteur principal de l’article. «Nos recherches démontrent le grand potentiel de ces méthodes pour détecter des aliments qui, autrement, laissent peu de traces archéologiques. Le calcul dentaire est une source d’information si précieuse sur la vie des peuples anciens.

    «Notre approche ouvre de nouveaux horizons scientifiques», explique Ashley Scott, biochimiste et auteur principal de LMU. En effet, l’attribution de résidus protéiques individuels à des aliments spécifiques n’est pas une mince affaire. Au-delà du travail minutieux d’identification, la protéine elle-même doit également survivre pendant des milliers d’années. «Fait intéressant, nous constatons que les protéines associées aux allergies semblent être les plus stables dans le calcul humain», dit Scott, une découverte qui, selon elle, pourrait être due à la thermostabilité connue de nombreux allergènes. Par exemple, les chercheurs ont pu détecter le blé via des protéines de gluten de blé, explique Stockhammer. L’équipe a ensuite pu confirmer indépendamment la présence de blé en utilisant un type de microfossile végétal appelé phytolithes. Les phytolithes ont également été utilisés pour identifier le mil et le palmier dattier dans le Levant à l’âge du bronze et du fer, mais les phytolithes ne sont pas abondants ni même présents dans de nombreux aliments, c’est pourquoi les nouvelles découvertes de protéines sont si révolutionnaires – la paléoprotéomique permet l’identification des aliments qui ont laissé peu d’autres traces, comme le sésame. Les protéines de sésame ont été identifiées dans le calcul dentaire de Megiddo et de Tel Erani. «Cela suggère que le sésame était devenu un aliment de base au Levant au 2ème millénaire avant notre ère», dit Stockhammer.

    Deux découvertes supplémentaires sur les protéines sont particulièrement remarquables, explique Stockhammer. Dans le calcul dentaire d’un individu de Megiddo, des protéines de curcuma et de soja ont été trouvées, tandis que chez un autre individu de Tel Erani, des protéines de banane ont été identifiées. Les trois aliments sont susceptibles d’avoir atteint le Levant via l’Asie du Sud. Les bananes étaient à l’origine domestiquées en Asie du Sud-Est, où elles étaient utilisées depuis le 5e millénaire avant notre ère, et elles sont arrivées en Afrique de l’Ouest 4000 ans plus tard, mais on en sait peu sur leur commerce ou leur utilisation. “Nos analyses fournissent donc des informations cruciales sur la propagation de la banane dans le monde. Aucune preuve archéologique ou écrite n’avait auparavant suggéré une propagation aussi précoce dans la région méditerranéenne”, explique Stockhammer, bien que l’apparition soudaine de la banane en Afrique de l’Ouest ne soit que quelques-uns des siècles plus tard, a laissé entendre qu’un tel commerce aurait pu exister. “Je trouve spectaculaire que la nourriture ait été échangée sur de longues distances à un moment si précoce de l’histoire.”

    Stockhammer note qu’ils ne peuvent pas exclure la possibilité, bien sûr, que l’un des individus ait passé une partie de sa vie en Asie du Sud et ait consommé la nourriture correspondante uniquement pendant son séjour. Même si la mesure dans laquelle les épices, les huiles et les fruits ont été importés n’est pas encore connue, il y a beaucoup à dire que le commerce avait effectivement lieu, car il y a aussi d’autres preuves d’épices exotiques en Méditerranée orientale – le pharaon Ramsès II a été enterré avec des grains de poivre d’Inde en 1213 avant notre ère. Ils ont été trouvés dans son nez.

    Les résultats de l’étude ont été publiés dans la revue PNAS. Le travail fait partie du projet de Stockhammer «FoodTransforms – Transformations of Food in the Eastern Mediterranean Late Bronze Age», financé par le Conseil européen de la recherche. L’équipe internationale qui a produit l’étude comprend des scientifiques du LMU Munich, de l’Université Harvard et de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine à Jena. La question fondamentale derrière son projet – et donc le point de départ de la présente étude – était de clarifier si la mondialisation précoce des réseaux commerciaux à l’âge du bronze concernait également l’alimentation. «En fait, nous pouvons maintenant saisir l’impact de la mondialisation au cours du 2ème millénaire avant notre ère sur la cuisine de la Méditerranée orientale», déclare Stockhammer. «La cuisine méditerranéenne a été caractérisée par des échanges interculturels dès le début.

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