De nouvelles preuves pourraient changer la chronologie du moment où les gens sont arrivés pour la première fois en Amérique du Nord –

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  • Une découverte inattendue d’un chercheur de l’Iowa State University suggère que les premiers humains sont peut-être arrivés en Amérique du Nord il y a plus de 30 000 ans, soit près de 20 000 ans plus tôt que prévu.

    Andrew Somerville, professeur adjoint d’anthropologie dans les langues et les cultures du monde, dit que lui et ses collègues ont fait la découverte en étudiant les origines de l’agriculture dans la vallée de Tehuacan au Mexique. Dans le cadre de ce travail, ils voulaient établir une date pour la première occupation humaine de la grotte de Coxcatlan dans la vallée. Ils ont donc obtenu des dates au radiocarbone pour plusieurs os de lapin et de cerf qui ont été collectés dans la grotte dans les années 1960 dans le cadre de Projet Archéologique-Botanique. Les dates pour les ossements ont soudainement amené Somerville et ses collègues dans une direction différente avec leur travail.

    Les plages de dates pour les échantillons d’os de la base de la grotte variaient de 33 448 à 28 279 ans. Les résultats sont publiés dans la revue académique Latin American Antiquity. Somerville dit que même si les études précédentes n’avaient pas daté les objets du fond de la grotte, il ne s’attendait pas à un âge aussi avancé. Les résultats ajoutent au débat sur une théorie de longue date selon laquelle les premiers humains ont traversé le pont terrestre de Bering vers les Amériques il y a 13 000 ans.

    “Nous n’essayions pas de peser sur ce débat ou même de trouver de très vieux échantillons. Nous essayions simplement de situer notre étude agricole avec un calendrier plus précis”, a déclaré Somerville. “Nous avons été surpris de trouver ces dates vraiment anciennes au fond de la grotte, et cela signifie que nous devons examiner de plus près les artefacts récupérés à partir de ces niveaux.”

    Somerville dit que les résultats fournissent aux chercheurs une meilleure compréhension de la chronologie de la région. Des études antérieures reposaient sur des échantillons de charbon de bois et de plantes, mais il dit que les os étaient un meilleur matériau pour la datation. Cependant, des questions demeurent. Plus important encore, y a-t-il un lien humain avec la couche inférieure de la grotte où les ossements ont été trouvés ?

    Pour répondre à cette question, Somerville et Matthew Hill, professeur agrégé d’anthropologie à l’ISU, prévoient d’examiner de plus près les échantillons d’os pour rechercher des traces de coupures indiquant que les os ont été massacrés par un outil en pierre ou un humain, ou des alternances thermiques qui suggèrent les os étaient bouillis ou rôtis au feu. Il dit que les éventuels outils de pierre des premiers niveaux de la grotte peuvent également fournir des indices.

    “Déterminer si les artefacts en pierre étaient des produits de fabrication humaine ou s’il s’agissait simplement de pierres taillées naturellement serait un moyen d’aller au fond des choses”, a déclaré Somerville. “Si nous pouvons trouver des preuves solides que les humains ont effectivement fabriqué et utilisé ces outils, c’est une autre façon d’aller de l’avant.”

    Un voyage d’un an pour même trouver les os

    Non seulement cette découverte était inattendue, mais le processus de recherche des ossements d’animaux pour prélever des échantillons était plus que ce que Somerville avait prévu. La collection d’artefacts du projet archéologique-botanique de Tehuacan des années 1960 a été distribuée à différents musées et laboratoires au Mexique et aux États-Unis, et on ne savait pas exactement où les ossements d’animaux avaient été envoyés.

    Après un an d’e-mails et d’appels à froid, Somerville et sa collaboratrice, Isabel Casar de l’Université nationale autonome du Mexique, avaient une piste potentielle pour un laboratoire à Mexico. Le directeur du laboratoire, Joaquin Arroyo-Cabrales, a accepté de faire visiter Somerville et Casar pour les aider à rechercher la collection manquante. La tournée s’est avérée bénéfique. Parmi les innombrables boîtes d’artefacts, ils ont trouvé ce qu’ils cherchaient.

    “Après avoir passé des mois à essayer de localiser les ossements, nous étions ravis de les trouver cachés sur l’étagère du bas dans un coin sombre du laboratoire”, a déclaré Somerville. “À l’époque, nous pensions que c’était une grande découverte, nous n’avions aucune idée que cela conduirait à cela.”

    Une fois qu’il a localisé les os, Somerville a obtenu la permission du gouvernement mexicain de prélever de petits échantillons – environ 3/4 de pouce de longueur et 1/4 de pouce de largeur – à partir de 17 os (huit lapins et neuf cerfs) pour la datation au radiocarbone. Si un examen plus approfondi des ossements fournit la preuve d’un lien humain, Somerville dit que cela changera ce que nous savons du moment et de la façon dont les premières personnes sont arrivées en Amérique.

    “Repousser l’arrivée des humains en Amérique du Nord à plus de 30 000 ans signifierait que les humains étaient déjà en Amérique du Nord avant la période du dernier maximum glaciaire, lorsque l’ère glaciaire était à son pire”, a déclaré Somerville. « De grandes parties de l’Amérique du Nord auraient été inhospitalières pour les populations humaines. Les glaciers auraient complètement bloqué tout passage au-dessus des terres en provenance de l’Alaska et du Canada, ce qui signifie que les gens auraient probablement dû venir vers les Amériques par bateau le long de la côte du Pacifique.

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