De nouvelles espèces fossiles appartiennent à un groupe de créatures ressemblant à des étoiles de mer qui vivent dans les profondeurs de la mer aujourd’hui –

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  • Des paléontologues des musées d’histoire naturelle du Luxembourg et de Maastricht ont découvert une espèce d’étoile cassante jusqu’alors inconnue qui vivait dans la mer peu profonde et chaude qui couvrait des parties des Pays-Bas actuels à la fin de l’ère des dinosaures. La créature ressemblant à une étoile de mer a été déterrée il y a plus de 20 ans, mais n’a été identifiée que maintenant comme nouvelle pour la science. Le nom du nouveau fossile rend hommage au chanteur de metal néerlandais Floor Jansen, en reconnaissance de l’inspiration mutuelle entre la science et la musique.

    Comme tant de découvertes passionnantes, la nouvelle espèce fossile était depuis longtemps passée inaperçue. Ce fut un coup de chance lorsqu’un collectionneur de fossiles a remarqué le fossile d’une minuscule créature ressemblant à une étoile de mer lors d’une de ses excursions dans la carrière de la société ENCI HeidelbergCement de renommée mondiale, près de la ville néerlandaise de Maastricht. Le spécimen était beaucoup plus petit que d’autres fossiles d’étoiles cassantes parfois trouvés dans la même localité et donc beaucoup moins susceptibles d’être collectés. Le Dr John Jagt, paléontologue au Muséum d’histoire naturelle de Maastricht, a rapidement identifié le spécimen comme une étoile cassante à longues épines. «J’ai estimé que le spécimen appartenait à un groupe d’étoiles cassantes qui est particulièrement rare dans les archives fossiles, mais sa véritable identité est restée déroutante avec les informations disponibles», explique Jagt. “En examinant les microfossiles extraits des mêmes roches qui ont produit le fossile de l’étoile fragile, j’ai remarqué des fragments de squelette microscopiques qui semblaient appartenir à la même espèce”, poursuit-il.

    20 ans plus tard, Jagt avait raison lorsque le Dr Ben Thuy et le Dr Lea Numberger, paléontologues au Muséum d’histoire naturelle de Luxembourg, ont examiné les fossiles d’étoiles cassantes de Maastricht sous un angle différent, en tenant compte des derniers progrès des connaissances dans le domaine. . “Nous avons eu une chance incroyable d’avoir à la fois des restes squelettiques microscopiques et un squelette fossile complet de la même espèce d’étoile cassante”, souligne Thuy. «Cela a fourni une image exceptionnellement complète de l’espèce», poursuit Numberger. Le fait que l’espèce se soit révélée nouvelle pour la science était passionnant en soi, mais il y avait plus: “La nouvelle étoile fragile doit avoir vécu dans une mer peu profonde et chaude tandis que ses parents vivants se trouvent dans la mer profonde. Cela montre qu’il y avait un changement majeur dans la distribution au cours du dernier million d’années », explique Thuy.

    Les experts ont même pu se faire une idée du mode de vie de la nouvelle espèce. “Parce que l’individu fossile a été trouvé enroulé autour de la tige d’un lis de mer, nous supposons que l’espèce vivait avec et probablement même s’accrochait à ces échinodermes en forme de fleur”, remarque Jagt. Les interactions ou associations entre espèces ne sont que rarement conservées dans les archives fossiles. Lorsque les scientifiques découvrent une nouvelle espèce, ils ont le privilège de la nommer. Souvent, les noms d’espèces font référence à une localité ou à un caractère spécifique. Certains honorent également d’autres experts dans le domaine. Dans le cas de la star brittle de Maastricht, Jagt, Thuy et Numberger ont décidé de combiner leurs passions pour les fossiles et le heavy metal et ont rendu hommage au chanteur de metal néerlandais Floor Jansen et à son groupe Nightwish. “La musique rock et les fossiles vont parfaitement bien. Ils s’inspirent l’un l’autre depuis longtemps”, explique Numberger.

    Le nouveau fossile, Ophiomitrella floorae, est en excellente compagnie, comme on peut le voir dans l’exposition itinérante “Rock Fossils on Tour”, célébrant des fossiles nommés d’après des groupes de rock et des musiciens comme Kalloprion kilmisteri, un ver ancien honorant Ian “Lemmy” Kilmister de Motörhead, et actuellement exposé (jusqu’au 3 janvier 2021) au Muséum d’histoire naturelle de Maastricht.

    Source de l’histoire:

    Matériaux fourni par PeerJ. .

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