Datant d’il y a 78000 ans, l’enterrement a été retrouvé par des archéologues à Panga ya Saidi, une grotte sur la côte kenyane –

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  • Bien qu’ils abritent les premiers signes du comportement humain moderne, les premières preuves d’enterrements en Afrique sont rares et souvent ambiguës. Par conséquent, on sait peu de choses sur l’origine et le développement des pratiques mortuaires sur le continent de naissance de notre espèce. Un enfant enterré à l’embouchure du site de la grotte de Panga ya Saidi il y a 78 000 ans est en train de changer cela, révélant comment les populations de l’âge de pierre moyen interagissaient avec les morts.

    Panga ya Saidi est un site important pour la recherche sur les origines humaines depuis le début des fouilles en 2010 dans le cadre d’un partenariat à long terme entre les archéologues de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine (Iéna, Allemagne) et les musées nationaux du Kenya ( Nairobi).

    «Dès notre première visite à Panga ya Saidi, nous savions que c’était spécial», explique le professeur Nicole Boivin, chercheuse principale du projet original et directrice du département d’archéologie du MPI pour la science de l’histoire humaine. “Le site est vraiment unique en son genre. Les saisons répétées de fouilles à Panga ya Saidi ont maintenant contribué à en faire un site type clé pour la côte est-africaine, avec un record extraordinaire de 78 000 ans de culture, technologie et symbolique humaine. Activités.”

    Des parties des os de l’enfant ont été découvertes pour la première fois lors de fouilles à Panga ya Saidi en 2013, mais ce n’est qu’en 2017 que la petite fosse contenant les os a été entièrement exposée. À environ trois mètres sous le sol actuel de la grotte, la fosse circulaire peu profonde contenait des os étroitement groupés et fortement décomposés, nécessitant une stabilisation et un plâtrage sur le terrain.

    «À ce stade, nous ne savions pas vraiment ce que nous avions trouvé. Les os étaient tout simplement trop délicats pour être étudiés sur le terrain», explique le Dr Emmanuel Ndiema des Musées nationaux du Kenya. “Nous avons donc eu une découverte qui nous passionnait beaucoup – mais il nous faudrait un certain temps avant que nous ne comprenions son importance.”

    Des restes humains découverts dans le laboratoire

    Une fois plâtrés, les restes de fonte ont d’abord été apportés au Musée national de Nairobi, puis aux laboratoires du Centre national de recherche sur l’évolution humaine (CENIEH) à Burgos, en Espagne, pour des fouilles, un traitement spécialisé et une analyse.

    Deux dents, exposées lors de l’excavation initiale en laboratoire du bloc de sédiments, ont conduit les chercheurs à soupçonner que les restes pourraient être humains. Des travaux ultérieurs à la CENIEH ont confirmé que les dents appartenaient à un enfant humain de 2,5 à 3 ans, surnommé plus tard «Mtoto», ce qui signifie «enfant» en swahili.

    Au cours de plusieurs mois de fouilles minutieuses dans les laboratoires de la CENIEH, de nouvelles découvertes spectaculaires ont été faites. «Nous avons commencé à découvrir des parties du crâne et du visage, avec l’articulation intacte de la mandibule et quelques dents non éruptées en place», explique le professeur María Martinón-Torres, directrice du CENIEH. “L’articulation de la colonne vertébrale et des côtes a également été étonnamment préservée, conservant même la courbure de la cage thoracique, suggérant qu’il s’agissait d’un enterrement non perturbé et que la décomposition du corps a eu lieu directement dans la fosse où les os ont été trouvés.”

    L’analyse microscopique des os et du sol environnant a confirmé que le corps était rapidement recouvert après l’enterrement et que la décomposition a eu lieu dans la fosse. En d’autres termes, Mtoto a été intentionnellement enterré peu de temps après sa mort.

    Les chercheurs ont en outre suggéré que le corps fléchi de Mtoto, trouvé allongé sur le côté droit avec les genoux tirés vers la poitrine, représente un enterrement étroitement enveloppé avec une préparation délibérée. Plus remarquable encore, note Martinón-Torres, c’est que «la position et l’effondrement de la tête dans la fosse suggéraient qu’un support périssable pouvait être présent, comme un oreiller, indiquant que la communauté aurait pu entreprendre une forme de rite funéraire. “

    Inhumations chez les humains modernes et les Néandertaliens

    La datation par luminescence place en toute sécurité Mtoto il y a 78000 ans, ce qui en fait la plus ancienne sépulture humaine connue en Afrique. Les inhumations ultérieures de l’âge de pierre de l’Afrique incluent également de jeunes individus – signalant peut-être un traitement spécial des corps d’enfants dans cette période ancienne.

    Les restes humains ont été trouvés dans des niveaux archéologiques avec des outils en pierre appartenant à l’âge de pierre moyen africain, un type distinct de technologie qui a été prétendu être lié à plus d’une espèce d’hominidés.

    «L’association entre l’enterrement de cet enfant et les outils de l’âge de pierre moyen a joué un rôle essentiel pour démontrer qu’Homo sapiens était, sans aucun doute, un fabricant déterminé de ces industries d’outils distinctives, par opposition aux autres espèces d’hominidés», note Ndiema.

    Bien que la découverte de Panga ya Saidi représente la première preuve d’enterrement intentionnel en Afrique, les enterrements de Néandertaliens et d’humains modernes en Eurasie remontent à 120 000 ans et incluent des adultes et une forte proportion d’enfants et de jeunes. Les raisons du manque relatif d’enterrements précoces en Afrique restent insaisissables, peut-être en raison de différences dans les pratiques mortuaires ou du manque de travail sur le terrain dans de grandes parties du continent africain.

    «L’enterrement de Panga ya Saidi montre que l’inhumation des morts est une pratique culturelle partagée par les Homo sapiens et les Néandertaliens», note le professeur Michael Petraglia de l’Institut Max Planck d’Iéna. “Cette découverte soulève des questions sur l’origine et l’évolution des pratiques mortuaires entre deux espèces humaines étroitement liées, et sur la mesure dans laquelle nos comportements et nos émotions diffèrent les uns des autres.”

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